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La NASA cherche à payer des entreprises privées pour envoyer des robots sur la lune pour collecter des roches lunaires

La NASA a annoncé jeudi qu’elle était sur le marché des roches lunaires et qu’elle voulait payer des entreprises pour ramasser la saleté, prendre une photo, puis la préparer pour une future mission.

Le contrat n’implique pas en fait de se rendre sur la Lune elle-même – un exploit uniquement réalisé par les agences spatiales nationales de trois pays – mais envisage plutôt des entreprises qui conçoivent un robot que la NASA ou de grands acteurs du secteur privé peuvent ensuite lancer.

  La NASA cherche à payer des entreprises privées pour envoyer des robots sur la lune pour collecter des roches lunaires

L’une des plus anciennes roches lunaires Crédit image: NASA

« La NASA achète le sol lunaire à un fournisseur commercial! Il est temps d’établir la certitude réglementaire pour extraire et échanger des ressources spatiales », a tweeté l’administrateur Jim Bridenstine.

Les États-Unis veulent devenir un chef de file dans l’exploitation des ressources trouvées dans le sol ou le sous-sol des astéroïdes et de la Lune, une politique esquissée dans un décret par le président Donald Trump l’année dernière, malgré l’absence de consensus international ou juridique sur la meilleure voie pour gérer l’exploitation minière extraterrestre.

Les principaux traités spatiaux sont vagues sur la question.

Pour l’appel d’offres actuel, il a demandé à des entreprises du monde entier de présenter des propositions pour collecter 50 à 500 grammes de roche lunaire, ou régolithe, de n’importe où sur la surface, fournir des images pour le prouver, puis transférer la propriété exclusive à la NASA.

Les entreprises établiraient leurs propres offres et recevraient un paiement initial de 20% avec le reste à la fin de leur mission.

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La NASA prévoit que les contrats coûteront quelques dizaines de milliers de dollars, selon les documents d’appel d’offres.

Dans un article de blog, Bridenstine a écrit que la NASA déterminerait les méthodes de collecte à une date ultérieure, mais il n’était pas clair si cela signifiait que les roches seraient collectées par les futurs astronautes et resteraient sur la Lune ou seraient ramenées sur Terre.

La mission représente une preuve de concept alors que la NASA cherche à ramener les humains sur la surface lunaire d’ici 2024, puis à viser Mars, en exploitant les ressources de la Lune et en l’utilisant comme point de cheminement.

La NASA espère extraire la glace lunaire des régions polaires pour fournir à la fois de l’eau potable et pour séparer les molécules afin de fabriquer du carburant pour la fusée pour la poursuite du voyage.

L’agence spatiale s’appuie de plus en plus sur un modèle public-privé, où elle n’assume plus l’intégralité du coût de développement et d’exploitation des missions, mais sous-traite plutôt des services à des sociétés spatiales privées.

SpaceX, par exemple, transporte du fret pour la NASA vers la Station spatiale internationale et a récemment effectué avec succès un vol d’essai pour emmener également des astronautes.

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