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Une sonde de la NASA quitte l’astéroïde Bennu en mai pour livrer des échantillons sur Terre

Échantillonnage d’astéroïdes de la NASA Sonde OSIRIS-REx passera deux mois supplémentaires sur sa roche spatiale cible avant de retourner sur Terre.

OSIRIS-REx a attrapé beaucoup de terre et de roches de l’astéroïde Bennu proche de la Terre de 1640 pieds de large (500 mètres) en octobre 2020 – tellement de choses, en fait, que la sonde est le collecteur d’échantillons débordait littéralement.

Le plan de mission initial prévoyait qu’OSIRIS-REx quitte les environs de Bennu avec cette précieuse cargaison le 3 mars. Mais la date de départ a été repoussée au 10 mai, ont annoncé des responsables de la NASA mardi 26 janvier.

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« Quitter les environs de Bennu en mai nous met dans le ‘sweet spot’, lorsque la manœuvre de départ consommera le moins de carburant à bord du vaisseau spatial, » Michael Moreau, directeur adjoint du projet OSIRIS-REx au Goddard Space Flight Center de la NASA à Greenbelt, Maryland , a déclaré dans un communiqué de la NASA.

« Néanmoins, avec plus de 593 miles par heure (265 mètres par seconde) de changement de vitesse, ce sera la plus grande manœuvre de propulsion menée par OSIRIS-REx depuis l’approche de Bennu en octobre 2018 », a ajouté Moreau.

Le nouveau plan ne modifie pas l’ETA pour les échantillons Bennu. Ils doivent toujours descendre sur Terre, dans une capsule de retour spéciale, dans le nord de l’Utah le 24 septembre 2023, ont déclaré des responsables de la NASA dans le même communiqué. (Ce touché complètera un récent trifecta de retour d’échantillons pour l’humanité: des échantillons immaculés de la lune et de l’astéroïde Ryugu sont descendus sur Terre le mois dernier, gracieuseté du Japon Sonde Hayabusa2 et la Chine Mission Chang’e 5, respectivement.)

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L’efficacité énergétique n’est pas le seul avantage potentiel de la nouvelle date de départ de Bennu. L’équipe OSIRIS-REx étudie la faisabilité d’effectuer un dernier survol rapproché de l’astéroïde, une «tournée d’adieu» en avril qui mènerait la sonde à seulement 3,2 kilomètres de la surface accidentée de Bennu.

« Nous voulons revenir en arrière et dire au revoir à Bennu et également documenter l’état de la surface après le TAG », a déclaré mardi le chercheur principal d’OSIRIS-REx, Dante Lauretta, de l’Université de l’Arizona, lors d’une présentation virtuelle à la 24e réunion de la NASA. Groupe d’évaluation des petits organismes. « Nous avons bon espoir de pouvoir y parvenir, mais ce n’est pas encore garanti. »

«TAG» est une référence à l’événement de prélèvement d’échantillons «touch and go» d’OSIRIS-REx le 20 octobre, qui a considérablement perturbé la surface de Bennu là où cela s’est produit, le sol d’un cratère de 20 mètres de large appelé Nightingale. La tête de collecteur du vaisseau spatial a pénétré 1,6 pied (48,8 centimètres) dans l’astéroïde, a déclaré Lauretta. Et les propulseurs d’OSIRIS-REx ont encore agité les choses pendant la «brûlure à reculons» de la sonde ce jour-là.

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OSIRIS-REx aura peut-être encore plus de travail à faire après avoir terminé la tournée d’adieu et déposé les échantillons de Bennu ici sur Terre. En 2022, l’équipe de la mission prévoit de soumettre à la NASA une proposition de mission prolongée, ce qui pourrait impliquer l’envoi d’OSIRIS-REx à étudier de près l’astéroïde potentiellement dangereux Apophis juste après le survol rapproché de la Terre par l’astéroïde en avril 2029.

« Cela pourrait être une mission de rendez-vous », a déclaré Lauretta. « Nous pourrions mettre le vaisseau spatial en orbite; nous pourrions faire toute la caractérisation globale et spécifique au site, comme nous l’avons fait à Bennu. Tout le matériel de retour d’échantillons aurait disparu. »

Les premières analyses suggèrent qu’il n’y a aucune chance qu’OSIRIS-REx puisse pousser par gravité Apophis à travers un «trou de serrure» qui placerait l’astéroïde sur une trajectoire de collision future avec la Terre, tant que l’arrivée de la sonde se produirait après le survol d’Apophis en avril 2029 de notre planète, Lauretta ajoutée.

« Mais nous continuerons à examiner cela », a-t-il déclaré.

Une autre possibilité pour la proposition de mission prolongée, a ajouté Lauretta, est un rendez-vous avec l’astéroïde 1999 FA, qui aurait lieu quelque temps avant l’arrivée prévue d’Apophis.

Mike Wall est l’auteur de « Là-bas« (Grand Central Publishing, 2018; illustré par Karl Tate), un livre sur la recherche de la vie extraterrestre. Suivez-le sur Twitter @michaeldwall. Suivez-nous sur Twitter @Spacedotcom ou Facebook.

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