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Une planète survivante retrouvée en orbite autour d’une naine blanche de près dans les données des télescopes TESS et Spitzer

Une équipe d’astronomes internationaux a découvert ce qui pourrait être la première planète intacte retrouvée en orbite près d’une naine blanche. Ils ont fait la découverte en utilisant le Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS) de la NASA et le télescope spatial Spitzer à la retraite. Une naine blanche est le reste d’une étoile qui a épuisé son combustible nucléaire mais qui n’a pas la masse pour devenir une étoile à neutrons. Cette naine blanche particulière n’est que 40% plus grande que la Terre.

Selon une déclaration de la NASA, l’objet de la taille de Jupiter, appelé WD 1856 b, est environ sept fois plus grand que la naine blanche, appelée WD 1856 + 534. La planète encercle la naine blanche toutes les 34 heures, ce qui est plus de 60 fois plus rapide que Mercure en orbite autour de notre Soleil.

Selon l’auteur principal de l’étude, Andrew Vanderburg, professeur adjoint d’astronomie à l’Université du Wisconsin-Madison, WD 1856 b a réussi à se rapprocher de la naine blanche tout en réussissant à rester en un seul morceau.

  Une planète survivante retrouvée en orbite autour d'une naine blanche de près dans les données des télescopes TESS et Spitzer

Dans cette illustration, WD 1856 b, une planète potentielle de la taille de Jupiter, tourne autour de son étoile hôte beaucoup plus petite, une naine blanche et sombre. Image: NASA

« Le processus de création de la naine blanche détruit les planètes proches, et tout ce qui se rapproche plus tard est généralement déchiré par l’immense gravité de l’étoile. Nous avons encore de nombreuses questions sur la façon dont WD 1856 b est arrivé à son emplacement actuel sans rencontrer l’un de ces destins » Dit Vanderburg.

TESS surveille de vastes zones du ciel pendant près d’un mois à la fois, ce qui lui permet de trouver une exoplanète en capturant les changements de luminosité stellaire provoqués lorsqu’une planète traverse ou transite son étoile.

Selon les auteurs de l’étude, WD 1856 b est à environ 80 années-lumière dans la constellation nord de Draco. Il orbite autour d’une naine blanche d’environ 18 000 km de diamètre qui peut avoir jusqu’à 10 milliards d’années et est un membre éloigné d’un système à trois étoiles.

Alors que les objets proches d’une naine blanche sont incinérés pendant le processus de sa formation, Vanderburg et son équipe estiment que la planète doit être originaire d’au moins 50 fois plus loin de son emplacement actuel.

Le Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS) de la NASA a terminé sa mission principale de deux ans et poursuit sa recherche de nouveaux mondes.  Crédit d'image: NASA

Le Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS) de la NASA a terminé sa mission principale de deux ans et poursuit sa recherche de nouveaux mondes. Crédit d’image: NASA

Le co-auteur Siyi Xu, astronome assistant à l’Observatoire international des Gémeaux à Hilo, Hawaï, a ajouté que même s’il est connu qu’après la naissance des naines blanches, de petits objets éloignés peuvent se disperser vers ces étoiles et être généralement séparés par un blanc. La forte gravité du nain et se transforme en disque de débris, cela semble être la première fois qu’une planète rend tout le voyage intact.

La recherche d’un monde possible en orbite à proximité d’une naine blanche a incité les chercheurs à envisager les implications pour l’étude des atmosphères de petits mondes rocheux dans des situations similaires.

Co-auteur Kaltenegger, le directeur de l’Institut Carl Sagan de Cornell a ajouté que la découverte de WD 1856 b suggère que les planètes peuvent en fait survivre à la formation de naines blanches. Selon le chercheur, dans les bonnes conditions, ces mondes pourraient maintenir des conditions favorables pour vivre plus longtemps que l’échelle de temps prévue pour la Terre.

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