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Les astronomes sont toujours sous le choc de la perte du radiotélescope emblématique Arecibo

L’effondrement du radiotélescope emblématique de l’observatoire Arecibo à Porto Rico le mois dernier a laissé les astronomes avec une foule de questions sur ce qui a mal tourné et ce qui va suivre.

Lors d’un événement de l’hôtel de ville virtuel tenu à la 237e conférence de l’American Astronomical Society le lundi 11 janvier, des responsables de la National Science Foundation (NSF), propriétaire de l’installation, ont offert le récit le plus détaillé à ce jour des événements qui a conduit à l’effondrement incontrôlé du télescope le 1er décembre.

L’événement était la première présentation de l’agence destinée aux chercheurs depuis l’effondrement de l’installation, et les responsables ont souligné leur lien avec des scientifiques du monde entier qui avaient des liens avec Arecibo. « Chez NSF, nous sommes extrêmement reconnaissants que les zones de sécurité étaient adéquates et que personne n’ait été physiquement blessé », a déclaré Ashley Zauderer, directeur de programme de l’Observatoire d’Arecibo à la NSF, lors de la présentation.

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« Je dis » blessé physiquement « parce que nous voulons clairement communiquer que nous comprenons que c’était un événement très traumatisant, qui a eu un impact sur beaucoup de gens », a déclaré Zauderer. « Il y a beaucoup de mal. »

Les commentaires de Zauderer visaient à donner aux astronomes une idée détaillée des événements entourant l’effondrement, avec une chronologie commençant en 2017, lorsque les ouragans Irma et Maria ont frappé Porto Rico. L’établissement se préparait à commencer les travaux de réparation des dommages qui en résultaient lorsqu’un câble est tombé en panne en août. (Les réparations de l’ouragan comprenaient le remplacement d’un autre câble connecté à une tour de support différente de celle des câbles qui ont finalement échoué lors du déroulement du scénario d’effondrement.)

Mais ensuite, avant l’aube du 10 août, l’un des câbles massifs retenant la plate-forme scientifique de 900 tonnes a glissé de sa prise. Les ingénieurs ont évalué la situation, déterminé que la structure devait toujours être stable et ont commencé à concevoir une stratégie de réparation. Pendant ce temps, l’enquête sur ce qui n’a pas fonctionné a également commencé, a déclaré Zauderer.

« Cette prise défectueuse a été retirée et envoyée au laboratoire de la NASA Kennedy pour une analyse médico-légale au début d’octobre pour essayer de comprendre pourquoi cela a échoué et nous aider à comprendre que d’autres prises sont également potentiellement à risque », a-t-elle déclaré.

Encore une fois, un plan de réparation a été mis en place et l’installation s’est préparée à commencer les travaux uniquement pour subir à nouveau une catastrophe, lorsqu’un autre câble relié à la même tour s’est cassé le 6 novembre. À la suite de la deuxième panne, NSF a conclu qu’il n’y avait pas de moyen sûr. pour stabiliser ou sauver l’installation et a commencé à évaluer les moyens de mettre hors service le télescope de manière contrôlée, une décision qu’elle a annoncée le 19 novembre, bien que Zauderer ait déclaré aux astronomes réunis que la NSF gardait toujours espoir.

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«Même si nous avions dit que nous prévoyions de mettre hors service à ce stade, nous cherchions toujours à obtenir plus d’informations de sorte que si de nouvelles informations venaient à révéler qu’il y avait un moyen sûr de réparer le télescope, nous étions prêts à changer», a-t-elle déclaré. .

Ce changement n’a jamais été possible; la plate-forme s’est effondrée à travers le plat de 1000 pieds de large (305 mètres) au-dessous d’elle le 1er décembre, détruisant le radiotélescope.

« Ce n’est pas ce que chacun de nous voulait », a déclaré Zauderer. « NSF a travaillé très dur depuis août pour permettre un plan de stabilisation. »

L’avenir du site est encore inconnu, bien que le Congrès se soit joint aux astronomes et aux Portoricains pour demander une mise à jour sur l’installation – ce qui s’est passé, ce que la NSF veut faire avec l’observatoire et les estimations de coûts associées – d’ici la fin du mois de février. La demande fait partie du projet de loi omnibus qui finance l’agence tout au long de cet exercice, qui se termine le 30 septembre; Ralph Gaume, directeur de la Division des sciences astronomiques de la NSF, a fait référence à la demande du Congrès lors de la mairie, mais n’a pas fourni de détails sur la manière dont la NSF la remplira.

Zauderer a déclaré à 45secondes.fr que les équipes avaient commencé à évaluer comment nettoyer le site en toute sécurité le jour de l’effondrement. «Les travaux avancent très activement, mais prendront beaucoup de temps en raison de la quantité de débris et de la nécessité de procéder en toute sécurité et avec des mesures de protection de l’environnement appropriées», a-t-elle écrit.

Mais Zauderer a noté lors de la présentation que l’effondrement n’a pas complètement détruit l’antenne emblématique du radiotélescope. «Environ 50% du réflecteur est toujours intact», a-t-elle déclaré. « Nous envisageons, à ce stade, de peser les avantages et les inconvénients de conserver une partie, de reconstruire ou de ce qui peut être fait avec cela. »

Envoyez un courriel à Meghan Bartels à [email protected] ou suivez-la sur Twitter @meghanbartels. Suivez nous sur Twitter @Spacedotcom et sur Facebook.

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