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L’écho des supernovae: elles trouvent la piste d’explosions à des milliers d’années-lumière dans les anneaux des arbres

En un instant, une supernova est capable de libérer autant d’énergie que notre Soleil en émet pendant toute sa vie. Ces explosions massives se produisent à des milliers d’années-lumière, mais elles sont assez fort pour laisser une trace sur notre planète. Une étude publiée ce mois-ci dans l’International Journal of Astrobiology a révélé qu’au moins quatre supernovae étaient capables de modifier le climat de notre planète au cours des 40 000 dernières années. Pire encore, le plus surprenant est l’endroit où ils ont trouvé ces indices: dans les anneaux des arbres.

L’une de ces explosions était la supernova Vela, à 815 années-lumière de notre planète et s’est produite il y a environ 11 000 ans. Cet impact est venu affecter la Terre, comme le montre le isotopes du carbone 14 intégrés dans les anneaux des arbres.

Les pics de carbone 14 dans les anneaux des arbres coïncident avec les supernovae

Le géoscientifique Robert Brakenridge, de l’Université du Colorado, explique qu ‘«une supernova très proche pourrait être capable d’effacer la civilisation humaine de la surface de la Terre. Mais même de plus loin, ces explosions peuvent encore avoir un impact». Un impact qui est évident dans la nature. « Ceux-ci sont les événements extrêmes et leurs effets potentiels semblent correspondre aux enregistrements des cernes», explique le chercheur.

« Les cernes des arbres dans beaucoup d’entre eux sont annuels, nous pouvons donc identifier de manière fiable l’âge de l’anneau » et estimer quand un événement s’est produit, explique Brakenridge.

Bulle de gaz en expansion à 17 000 km / h créée par la vague de supernova. Image: NASA

Ce qui se passe dans l’espace a des conséquences sur notre planète, même si elles ne sont pas directement visibles. Brakenridge explique que le radiocarbone est formé à partir de rayons cosmiques dans l’espace, mais qu’il est très rare à trouver sur Terre. Sa présence est constante année après année, mais les scientifiques ont constaté qu’ils avaient parfois découvert pics de carbone 14 dans les anneaux des arbres, sans raison apparente.

Il existe de multiples hypothèses au sein de la communauté scientifique pour justifier ces pics. D’une part, il y a des éruptions solaires ou des projections d’énergie du soleil. Mais l’équipe de Brakenridge souligne plus loin: « En fait, juste il y a deux possibilités: une éruption solaire ou une supernova. Je pense que l’hypothèse de supernova a été écartée trop rapidement. « 

Supernova Magellanic Vestiges d’une supernova dans le Grand Nuage de Magellan. Image: Équipe Hubble Heritage.

Pour tester leur théorie, les scientifiques ont analysé la liste des supernovae relativement proches de la Terre au cours des 40 000 dernières années. Plus tard, l’âge estimé de ces explosions galactiques a été comparé au record de l’anneau d’arbre.

Le résultat? Des huit supernovae les plus connues, toutes étaient associées à des pics inexpliqués de carbone 14 sur notre planète., avec une augmentation de 3% de la quantité totale de radiocarbone. Une augmentation difficile à justifier et qui trouverait son explication dans l’impact de supernovae lointaines.

Pour le moment, il y a encore beaucoup de place pour l’étude, car l’âge des supernovae est un sujet de débat et donc la coïncidence avec le pic enregistré dans les anneaux doit être soigneusement observée.

Plus d’informations | Université du Colorado

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