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L’eau a-t-elle jadis traversé des météorites?

L’eau a peut-être récemment coulé dans les météorites, ce qui suggère que les astéroïdes dont ils se sont détachés peuvent porter de la glace, selon une nouvelle étude.

Les chercheurs ont analysé des météorites riches en carbone appelées chondrites carbonées. Ces roches spatiales rares sont l’un des types les plus anciens de météorites, dont les corps parents se sont formés dans les premiers jours du système solaire. Recherche précédente a suggéré que les chondrites carbonées pleuvant sur Terre ont probablement contribué à fournir de l’eau et de la matière organique à notre planète nouveau-née.

Travail prioritaire ont constaté qu’un certain nombre de minéraux observés dans les chondrites carbonées se sont probablement formés en raison de réactions chimiques impliquant l’écoulement de l’eau liquide. Cependant, les scientifiques pensaient qu’une telle activité s’était arrêtée il y a environ 4,5 milliards d’années, au cours des 4 premiers millions d’années environ de l’histoire du système solaire.

Maintenant, les scientifiques dans une nouvelle étude ont découvert des signes d’écoulement de liquide beaucoup plus récent dans ces météorites, survenant il y a moins d’un million d’années.

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Dans cette étude, les chercheurs ont examiné des chondrites carbonées collectées dans le monde entier. Ils se sont concentrés sur les variations des éléments uranium et thorium appelés isotopes. (Les isotopes d’un élément ont chacun un nombre différent de neutrons dans leurs noyaux atomiques. Par exemple, les atomes d’uranium-234 sont des isotopes d’uranium avec 142 neutrons, tandis que les atomes d’uranium-238 ont chacun 146 neutrons.)

Les niveaux de différents isotopes d’uranium et de thorium dans ces météorites auraient dû dépendre de la durée de vie des isotopes avant qu’ils ne commencent à se désintégrer radioactivement. Au lieu de cela, les scientifiques ont trouvé des niveaux inhabituellement élevés de l’isotope uranium-234 à durée de vie relativement courte, par rapport à l’uranium-238 à vie plus longue, dans toutes les chondrites carbonées qu’ils ont examinées. La plupart des échantillons présentaient également des niveaux anormalement élevés d’uranium-238 par rapport au thorium-230, un isotope qui résulte de la désintégration radioactive de l’uranium-234.

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L’explication la plus probable de ces découvertes, ont-ils découvert, était que de l’eau liquide coulait dans les corps parents de ces météorites, probablement lorsque les collisions qui ont brisé les météorites de ces astéroïdes carbonés ont fait fondre la glace dans ces roches, ont déclaré les chercheurs.

Ils pensent cela parce que les isotopes de l’uranium et du thorium répondent de différentes manières à l’eau liquide – l’uranium est soluble dans l’eau, alors que le thorium ne l’est pas – ce qui expliquerait les niveaux inhabituels d’isotopes observés dans ces météorites.

Les niveaux d’isotopes anormaux observés dans les météorites devraient disparaître d’ici un million d’années en raison de la désintégration radioactive, ont noté les scientifiques. Cela suggère que ces météorites possédaient de l’eau liquide pendant cette période.

Dans l’ensemble, cette découverte suggère que « ces astéroïdes contiennent encore de la glace, et cela signifie qu’ils pourraient, à tout moment, avoir livré à la fois de l’eau et des matières organiques, qui sont combinés essentiels pour la vie », explique l’auteur principal de l’étude Simon Turner, un géochimiste des isotopes à L’Université Macquarie en Australie, a déclaré 45secondes.fr.

Des recherches antérieures ont détecté de la glace d’eau sur des astéroïdes tels que Themis. « Les astéroïdes carbonés pourraient être des boules de boue gelées plutôt que des corps rocheux comme on le pense généralement », a déclaré Turner. « Nos données fournissent des preuves solides à l’appui de cela. »

Les scientifiques ont détaillé leurs découvertes dans le numéro du 8 janvier de la revue Science.

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