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Le télescope Arecibo cassé s’effondre, mettant fin à une ère de chasse aux extraterrestres

Un câble cassé a été la goutte d’eau du radiotélescope de l’Observatoire Arecibo déjà gravement endommagé à Porto Rico. La plate-forme d’instruments de 900 tonnes de la structure massive s’est effondrée mardi (1er décembre) et a atterri sur l’antenne radio de 305 mètres de large.

Le câble s’est séparé vers 8 heures du matin, heure locale, a déclaré Ramon Lugo, directeur du Florida Space Institute (FSI) à l’Université de Floride centrale, au magazine Science. Le FSI gère le télescope, qui appartient à la National Science Foundation (NSF).

Alors que les détails de l’effondrement sont encore à venir, les défaillances précédentes de deux câbles en août et novembre, respectivement, ont imposé un fardeau supplémentaire aux structures de support restantes. Au cours de la semaine dernière, les câbles qui étaient encore en place se sont rapidement déroulés, perdant environ un fil par jour, a déclaré Lugo à Science.

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Personne n’a été blessé dans l’incident, ce qui a été confirmé dans un tweet par la NSF.

« NSF travaille avec les parties prenantes pour évaluer la situation. Notre priorité absolue est de maintenir la sécurité », a tweeté l’agence.

Deborah Martorell, météorologue à Porto Rico, a publié des photos côte à côte sur Twitter ce matin à 7h18 heure locale, montrant deux vues très différentes d’Arecibo. Sur une image, prise lundi 30 novembre, la plate-forme des instruments est visible au-dessus de la cime des arbres. Mais sur la deuxième photo, prise mardi matin, la plate-forme a disparu.

Construit dans un gouffre naturel en 1963, Arecibo était le plus grand télescope à une seule parabole du monde au moment de sa construction. Les astronomes ont utilisé son énorme parabole pour détecter des objets proches de la Terre tels que des astéroïdes, et en 1974, il a diffusé le désormais célèbre « Message Arecibo », déclarant les prouesses techniques de l’humanité à tous les extraterrestres intelligents qui pourraient être à l’écoute.

Mais après avoir été debout pendant 57 ans, Arecibo a connu sa pire année en 2020. Des tremblements de terre en janvier ont secoué le télescope emblématique, puis l’un de ses câbles lourds s’est cassé le 10 août, déchirant une entaille béante de 30 mètres dans le plat délicat. Quelques mois plus tard, le 6 novembre, un autre câble est tombé en panne – celui-ci était un câble de support principal pour la tour qui avait déjà perdu un câble en août. Bien que les scientifiques espéraient que le télescope pourrait être réparé, les dégâts étaient trop importants et la NSF a annoncé le 19 novembre qu’elle mettrait hors service Arecibo.

« NSF est attristée par cette évolution », a écrit l’agence dans un tweet après l’effondrement de la plate-forme. « Au fur et à mesure que nous avançons, nous chercherons des moyens d’aider la communauté scientifique et de maintenir nos relations solides avec le peuple de Porto Rico. »

Publié à l’origine sur 45Secondes.fr.

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