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L’ADN confirme que l’homme est l’arrière-petit-fils de Sitting Bull ; première preuve génétique entre un personnage historique et une personne vivante trouvée

La percée a été rendue possible par une nouvelle technique qui peut fournir des informations génétiques utiles à partir d’un échantillon minuscule ou fragmenté d’ADN ancien

L'ADN confirme que l'homme est l'arrière-petit-fils de Sitting Bull ;  première preuve génétique entre un personnage historique et une personne vivante trouvée

La prétention d’un homme d’être l’arrière-petit-fils de Sitting Bull a été confirmée en utilisant l’ADN des cheveux du leader amérindien. Twitter/AFP

La prétention d’un homme d’être l’arrière-petit-fils de Sitting Bull a été confirmée à l’aide d’ADN prélevé sur la serrure du cuir chevelu du leader amérindien – présenté comme la première preuve génétique corroborant une relation familiale entre un personnage historique et un descendant vivant.

La percée a été rendue possible par une nouvelle technique qui peut fournir des informations génétiques utiles à partir d’un échantillon minuscule ou fragmenté d’ADN ancien, développée par une équipe de scientifiques dirigée par le professeur Eske Willerslev de l’Université de Cambridge et le Lundbeck Foundation GeoGenetics Center au Danemark.

Leurs résultats ont été publiés mercredi dans un article de Science Advances. Les mêmes méthodes peuvent désormais être utilisées pour enquêter sur d’autres personnages historiques, du hors-la-loi Jesse James à la famille du tsar russe, si un ancien ADN est disponible.

Des études génétiques antérieures ont recherché des correspondances entre l’ADN spécifique du chromosome Y transmis par la lignée masculine ou, si la personne décédée depuis longtemps était une femme, l’ADN spécifique des mitochondries transmis par les mères.

Dans ce cas, ni l’un ni l’autre ne pouvait être utilisé car l’homme, Ernie LaPointe, 73 ans, prétendait être apparenté à Sitting Bull du côté de sa mère, a déclaré Willerslev à l’AFP.

Lui et ses collègues ont plutôt trouvé un moyen de rechercher un ADN «autosomique» non spécifique au sexe.

Ils ont localisé une petite quantité d’ADN autosomique dans l’échantillon de cheveux, puis ont développé une méthode informatique pour le comparer à l’ADN de LaPointe et de 13 autres membres de la tribu Lakota Sioux, afin de voir si les similitudes dans le génome indiquaient vraiment une relation étroite ou étaient monnaie courante.

« Sur cette base, nous pouvons estimer le niveau de parenté avec Sitting Bull, et cela correspond à l’arrière-petit-fils », a déclaré Willerslev, ajoutant: « Nous sommes certains à 100%. »

« Au fil des ans, de nombreuses personnes ont tenté de remettre en question la relation que mes sœurs et moi avons avec Sitting Bull », a déclaré LaPointe, dans un communiqué de presse de l’Université de Cambridge.

Lapointe pense que les restes de Sitting Bull reposent actuellement sur un site à Mobridge, dans le Dakota du Sud, dans un endroit qui n’a aucun lien significatif avec le guerrier et la culture qu’il représentait.

Alors qu’il avait des documents historiques attestant de la relation, tels que des certificats de naissance et de décès, LaPointe a cherché la preuve d’un lien génétique pour l’aider à lui accorder le droit de réenterrer les restes de son ancêtre dans un lieu de repos final plus approprié.

Avant de pouvoir être déplacés, les restes devront être analysés de la même manière que l’échantillon.

Cérémonie de l’homme-médecine

Sitting Bull, de son vrai nom Tatanka-Iyotanka (1831-1890), a mené 1 500 guerriers Lakota à la bataille de Little Bighorn en 1876, éliminant le général américain Custer et cinq compagnies de soldats.

Il a été abattu en 1890 par la « police indienne » agissant au nom du gouvernement américain.

« J’ai toujours été très fasciné par Sitting Bull et quand j’étais jeune, je voulais être un Amérindien », a déclaré Willerslev.

Il y a une dizaine d’années, Willerslev a appris que LaPointe cherchait à faire confirmer son ADN et a proposé ses services.

La mèche du cuir chevelu de Sitting Bull a été rapatriée à LaPointe par la Smithsonian Institution en 2007, mais avant de pouvoir la remettre à Willerslev, il voulait savoir si les intentions du scientifique étaient pures.

LaPointe a demandé à Willerslev de participer à une cérémonie impliquant un homme-médecine, des batteurs et des chants dans une pièce sombre.

« Une lumière bleu-vert est apparue au milieu de la pièce – et je suis un spécialiste des sciences naturelles, alors j’ai pensé, eh bien, c’est l’homme-médecine qui court avec une lampe, mais quand j’ai tendu la main dans l’obscurité, il n’y avait personne là-bas « , a déclaré Willerslev.

Lui et ses hôtes sont ensuite allés fumer une pipe Lakota et manger de la viande de buffle, et LaPointe l’a informé que la lumière étrange avait été l’esprit de Sitting Bull, donnant sa bénédiction à l’étude.

Cependant, LaPointe n’a donné à Willerslev que quatre centimètres du verrou de plus de 30 centimètres de long, puis a brûlé le reste, conformément aux instructions de l’esprit.

Willerslev a estimé à l’époque que « c’était désastreux » et qu’il n’aurait plus assez d’ADN – mais les circonstances ont forcé l’équipe à développer leur nouvelle méthode innovante au cours des dix prochaines années.

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