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La scarlatine est de retour. Un «clone» bactérien pourrait être à blâmer.

Autrefois l’une des principales causes de décès chez les enfants du monde occidental, la scarlatine a été presque éradiquée grâce à la médecine du XXe siècle. Mais de nouvelles épidémies au Royaume-Uni et en Asie du Nord-Est ces dernières années suggèrent que nous avons encore un long chemin à parcourir.

La raison pour laquelle nous assistons à une résurgence de l’agent pathogène mortel est un mystère. Une nouvelle étude a mis au jour des indices dans le génome d’une des souches bactériennes responsables, montrant à quel point l’arbre généalogique des maladies infectieuses peut être complexe.

L’espèce à l’origine de la maladie est le streptocoque du groupe A, ou Streptococcus pyogenes; un microbe en forme de boule qui peut produire des composés toxiques appelés superantigènes, capables de faire des ravages à l’intérieur du corps. Surtout chez les enfants.

Les résultats peuvent être aussi bénins qu’un cas inconfortable de pharyngite ou d’une éruption cutanée grave, ou aussi graves qu’un choc toxique qui provoque une défaillance des organes.

Avec l’avènement des antibiotiques, les épidémies pourraient facilement être gérées avant qu’elles ne deviennent incontrôlables. Dans les années 40, la maladie était en passe de disparaître.

Tout cela semble changer.

«Après 2011, la portée mondiale de la pandémie est devenue évidente avec les rapports d’une deuxième épidémie au Royaume-Uni, à partir de 2014, et nous avons maintenant découvert des isolats d’épidémie ici en Australie», explique le biologiste moléculaire de l’Université du Queensland Stephan Brouwer.

« Cette réémergence mondiale de la scarlatine a provoqué une multiplication par cinq du taux de maladie et plus de 600 000 cas dans le monde. »

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Dirigeant une équipe internationale de chercheurs dans une étude sur les gènes streptococciques du groupe A, Brouwer a pu caractériser une variété de superantigènes produits par une souche particulière d’Asie du Nord-Est.

Parmi eux, il y avait une sorte de superantigène qui semble donner aux envahisseurs bactériens un nouveau moyen intelligent d’accéder à l’intérieur des cellules de l’hôte, un jamais vu auparavant parmi les bactéries.

Sa nouveauté implique que ces épidémies ne descendent pas des mêmes souches de bactéries qui ont envahi les communautés au cours des siècles passés. Ce sont plutôt des populations étroitement liées du streptocoque du groupe A qui ont appris une nouvelle astuce ou deux par elles-mêmes.

Une façon dont des organismes similaires peuvent faire évoluer les mêmes caractéristiques – comme la virulence avancée – est que la sélection naturelle affine indépendamment les gènes partagés de la même manière.

Mais d’autres études ont déjà suggéré que cette souche de bactérie avait reçu un coup de main sous la forme d’une infection qui lui était propre, celle d’un type de virus appelé phage.

«Les toxines auraient été transférées dans la bactérie lorsqu’elle a été infectée par des virus porteurs des gènes de la toxine», explique le bioscientifique Mark Walker, également de l’Université du Queensland.

« Nous avons montré que ces toxines acquises permettent Streptococcus pyogenes pour mieux coloniser son hôte, ce qui lui permet probablement de surpasser les autres souches. « 

Dans un processus connu sous le nom de transfert de gène horizontal, un gène qui a évolué dans un microbe peut être incorporé dans le génome d’un virus et édité dans l’ADN d’un nouvel hôte, créant une sorte de clone de l’original.

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Bien que difficilement limité aux bactéries, c’est un moyen rapide et pratique pour les microbes unicellulaires de s’adapter. Ces gènes volés peuvent fournir aux agents pathogènes de nouvelles façons de pénétrer dans les tissus de l’hôte ou de résister à la guerre chimique qui, autrement, les tiendrait à distance.

Dans ce cas, il a aidé une souche moins sérieuse de bactéries à développer une arme qui la rend aussi préoccupante que son cousin vaincu.

Pour vérifier l’importance du superantigène acquis, les chercheurs ont utilisé l’édition génétique pour désactiver leur codage. En conséquence, les souches ont perdu leur talent pour coloniser les modèles animaux utilisés pour tester la virulence des bactéries.

Pour l’instant, notre gestion d’une menace encore plus grande semble contenir les flambées de scarlatine les plus récentes. Se propager par des aérosols tout comme le SRAS-CoV-2, le streptocoque du groupe A est peu susceptible de devenir une épidémie sous les restrictions actuelles.

«Mais lorsque la distanciation sociale finira par se relâcher, la scarlatine reviendra probablement», dit Walker.

« Tout comme le COVID-19, un vaccin sera finalement essentiel pour éradiquer la scarlatine – l’une des maladies infantiles les plus répandues et les plus mortelles de l’histoire. »

Cette recherche a été publiée dans Nature Communications.

Cet article a été initialement publié par ScienceAlerte. Lire l’article original ici.

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