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La fusée Starship de SpaceX passe son cinquième test en vol à haute altitude avec brio

Un prototype de vaisseau spatial que SpaceX espère envoyer un jour sur la Lune et Mars a atterri en un seul morceau sur une plate-forme d’atterrissage dans le sud du Texas mercredi. Il s’agissait du cinquième test en vol à haute altitude du Starship, un véhicule qui, lors de plusieurs vols d’essai précédents, a explosé pendant ou après l’atterrissage.

«Nous sommes en panne, le Starship a atterri», a déclaré John Insprucker, un ingénieur de SpaceX, lors d’un flux vidéo en direct du lancement du SN15.

La fusée Starship de SpaceX est allumée pour le test de lancement.  Crédit d'image: SpaceX

La fusée Starship de SpaceX est allumée pour le test de lancement. Crédit d’image: SpaceX

Des flammes ont continué à émerger de la base de la fusée après son atterrissage, en raison du carburant utilisé par la fusée, a déclaré Insprucker. Peu de temps après que SpaceX ait conclu son flux vidéo officiel, Elon Musk, le fondateur de la société spatiale privée, a écrit un tweet qualifiant l’atterrissage de succès dans le jargon de l’ingénierie des fusées: « Starship landing nominal! »

Un futur modèle du véhicule est au cœur de l’objectif de Musk de transporter un jour des humains bien au-delà de l’orbite terrestre. La NASA a également récemment attribué à SpaceX un contrat pour construire une version de Starship qui transporterait les astronautes à la surface de la lune plus tard cette décennie.

Lors de quatre tests précédents, menés depuis décembre, les roquettes ont été lancées avec succès et, après avoir atteint une altitude de plusieurs miles, ont démontré des flops contrôlés vers le sol. Mais à chaque fois, des problèmes lors de l’atterrissage ou après l’atterrissage de la fusée ont provoqué des explosions spectaculaires.

Le vol de mercredi était exempt d’une telle excitation. Le véhicule, propulsé par ses trois moteurs, a couru dans le ciel nuageux au-dessus de Boca Chica, à côté du golfe du Mexique. Il a voyagé pendant quatre minutes à une altitude d’environ 6 miles, éteignant les moteurs et planant pendant un certain temps avant de commencer son voyage vers la surface de la Terre.

Lors du retour sur l’aire d’atterrissage, il s’est retourné dans une orientation horizontale pour commencer sa descente. En approchant de la surface, il a réactivé ses moteurs et s’est remis dans une orientation verticale, ralentissant son approche du sol dans un nuage de fumée. Alors que la vapeur s’est dissipée, le vaisseau spatial s’est redressé, les panaches continuant de s’échapper de ses côtés.

SpaceX adopte une approche rapide et rapide, utilisant les tests pour identifier les défauts de conception et effectuer des ajustements sur les vols suivants. Une annonce faite par la NASA le mois dernier attirera certainement plus d’attention sur les progrès et les revers de Starship.

Il y a quelques semaines, la NASA a attribué à SpaceX un contrat de 2,9 milliards de dollars pour utiliser Starship pour emmener des astronautes de l’orbite lunaire à la surface de la lune. Le contrat fait partie du programme Artemis, et la NASA devait choisir plus d’une entreprise pour construire un atterrisseur lunaire, reflétant l’approche utilisée par l’agence spatiale pour embaucher des entreprises pour transporter des marchandises et maintenant des astronautes vers la Station spatiale internationale.

Après l’annonce, la décision de la NASA a été contestée par les deux autres sociétés en compétition pour le contrat: Blue Origin, la société privée fondée par Jeff Bezos, le PDG d’Amazon; et Dynetics, un entrepreneur de la défense à Huntsville, Alabama. La NASA a maintenant demandé à SpaceX d’arrêter les travaux sur le vaisseau lunaire jusqu’à ce que le Government Accountability Office prenne une décision sur les manifestations. Le défi n’affecte pas le travail de SpaceX sur les modèles Starship actuellement testés au Texas.

La société de Musk a réussi dans le domaine du lancement, et elle est maintenant l’une des sociétés privées les plus précieuses au monde. Ses fusées Falcon 9 sont devenues une bête de somme dominante pour l’envoi de satellites en orbite. Il transporte régulièrement des marchandises et des astronautes vers la Station spatiale internationale. Au cours du dernier mois, il a lancé quatre astronautes vers la station spatiale de la NASA et a ensuite ramené un autre équipage à la maison lors d’une projection nocturne samedi.

Cependant, beaucoup sont sceptiques quant à l’affirmation de Musk selon laquelle la société n’est qu’à quelques années de l’envoi d’un Starship sur Mars, notant qu’il a à plusieurs reprises fixé des délais pour SpaceX qui se sont révélés beaucoup trop optimistes.

En 2019, lorsqu’il a fourni une mise à jour sur le développement de Starship, il a déclaré qu’un test à haute altitude aurait lieu dans quelques mois et que des vols orbitaux pourraient avoir lieu au début de 2020.

Au lieu de cela, plusieurs pannes catastrophiques se sont produites en raison d’une soudure défectueuse. Lorsque les réservoirs de propergol ont cessé de se rompre, deux des prototypes ont effectué de courts vols réussis l’année dernière. Ces premiers prototypes de Starship ressemblaient à des bombes de peinture en aérosol avec leurs étiquettes enlevées, s’élevant de près de 500 pieds à l’aide d’un seul moteur de fusée avant de redescendre sur le site d’essai du Texas.

Bien qu’il ait décollé du sol à plusieurs reprises, Starship est loin d’être prêt pour un voyage en orbite. Mais SpaceX a déjà les yeux rivés sur les futurs tests qui enverront les prochains prototypes de Starship à des altitudes beaucoup plus élevées. En mars, Musk a partagé une photo d’un prototype de la grande scène d’appoint qui sera nécessaire pour un voyage dans l’espace. Il mesure plus de 200 pieds de haut.

Ce prototype ne prendra pas lui-même son envol, mais Musk a déclaré que l’objectif de la société était de lancer un deuxième modèle d’ici juillet.

Kenneth Chang et Michael Roston vers 2021 The New York Times Company

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