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La fonte des glaces en Alaska menace de déclencher un «  méga-tsunami  » sans précédent, préviennent des scientifiques

La Fonte Des Glaces En Alaska Menace De Déclencher Un

Un tsunami géant et catastrophique en Alaska déclenché par un glissement de terrain instable après la fonte des glaciers est susceptible de se produire dans les deux prochaines décennies, craignent les scientifiques – et cela pourrait se produire dans les 12 prochains mois.

Un groupe de scientifiques a mis en garde contre les perspectives de cette catastrophe imminente à Prince William Sound dans une lettre ouverte adressée au Département des ressources naturelles de l’Alaska (ADNR) en mai.

Bien que les risques potentiels d’un tel glissement de terrain soient très graves, il reste de nombreuses inconnues sur la façon et le moment où cette calamité pourrait se produire.

Ce qui est clair, c’est que le retrait des glaciers dans la baie Prince William, le long de la côte sud de l’Alaska, semble avoir un impact sur les pentes des montagnes au-dessus de Barry Arm, à environ 97 kilomètres (60 miles) à l’est d’Anchorage.

L’analyse des images satellitaires suggère que lorsque le glacier Barry se retire de Barry Arm en raison de la fonte en cours, une grande cicatrice rocheuse appelée escarpement émerge sur la face de la montagne au-dessus.

Cela indique qu’un glissement de terrain progressif et lent est déjà en cours au-dessus du fjord, mais si la paroi rocheuse cédait soudainement, les conséquences pourraient être désastreuses.

Bien qu’elle soit isolée, c’est une zone fréquentée par les bateaux commerciaux et de plaisance, y compris les navires de croisière.

Barry Glacier, vu en septembre 2013 (Crédit image: Lauren Dauphin / NASA Earth Observatory / USGS)

«Il était difficile de croire aux chiffres au début», a déclaré l’un des chercheurs, le géophysicien Chunli Dai de l’Université de l’État de l’Ohio, à l’Observatoire de la Terre de la NASA.

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« Sur la base de l’élévation du gisement au-dessus de l’eau, du volume de terre qui glissait et de l’angle de la pente, nous avons calculé qu’un effondrement libérerait 16 fois plus de débris et 11 fois plus d’énergie que le glissement de terrain de Lituya Bay en Alaska en 1958 et méga-tsunami. « 

Si les calculs de l’équipe sont corrects, un tel résultat frise l’impensable, car l’épisode de 1958 – comparé par des témoins oculaires à l’explosion d’une bombe atomique – est souvent considéré comme la plus haute vague de tsunami des temps modernes, atteignant une altitude maximale de 524 mètres (1720 pieds).

Un événement de rupture de pente beaucoup plus récent en 2015 dans le fjord de Taan à l’est a provoqué un tsunami atteignant 193 mètres (633 pieds), et les chercheurs affirment que ces échecs peuvent être provoqués par de nombreuses causes.

« Des pentes comme celle-ci peuvent passer d’un glissement lent à un glissement de terrain rapide en raison d’un certain nombre de déclencheurs possibles », explique le rapport de mai.

« Souvent, des pluies abondantes ou prolongées sont un facteur. Les tremblements de terre déclenchent souvent des échecs. Le temps chaud qui entraîne le dégel du pergélisol, de la neige ou de la glace des glaciers peut également être un déclencheur. »

Barry Glacier, vu en août 2019 (Crédit image: Lauren Dauphin / NASA Earth Observatory / USGS)

Depuis la publication du rapport plus tôt dans l’année, l’analyse ultérieure des glissements de terrain a suggéré peu ou pas de mouvement des masses terrestres sur la pente, bien qu’en soi cela ne nous en dise pas grand-chose, car la recherche montre que la paroi rocheuse se déplace depuis au moins 50 il y a des années, à certains moments, l’accélération, tandis que le ralentissement à d’autres.

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Bien que ces types de variations subtiles soient encore à l’étude, l’opinion générale est que la vitesse de retrait des glaciers augmente la probabilité de ruptures de pente plus dramatiques.

« Lorsque le climat change, le paysage prend du temps à s’adapter », a déclaré le co-auteur de la lettre et le géologue Bretwood Higman de l’organisation à but non lucratif Ground Truth Alaska. Le gardien.

« Si un glacier recule très rapidement, il peut surprendre les pentes environnantes – elles pourraient échouer de manière catastrophique au lieu de s’ajuster progressivement. »

La surveillance continue par de nombreuses organisations – y compris l’ADNR, la National Oceanic and Atmospheric Administration et l’US Geological Survey – surveille les développements à Prince William Sound, pour suivre les mouvements au-dessus du glacier Barry et pour affiner les prévisions de ce que les retombées d’un méga-tsunami serait.

La modélisation préliminaire du rapport de mai, qui n’a pas encore été examinée par des pairs, suggère qu’un tsunami atteignant des centaines de pieds d’altitude le long du rivage résulterait d’un échec massif soudain, se propageant à travers Prince William Sound, et dans les baies et les fjords loin de la source.

Ce qui est peut-être le plus important à retenir est que les impacts des retraits relativement rapides des glaciers à l’ère du changement climatique pourraient poser des types similaires de menaces de glissements de terrain et de tsunami dans de nombreux autres endroits du monde, pas seulement en Alaska.

«C’est vraiment assez terrifiant», a déclaré Higman au blog GlacierHub de l’Université de Columbia en mai, comparant les risques environnementaux aux volcans – quelque chose que l’humanité a compris comme un géorisque dangereux et imprévisible pendant beaucoup, beaucoup plus longtemps.

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« Peut-être que nous entrons maintenant dans une époque où nous devons regarder des paysages glaciaires avec le même genre de lunettes. »

Les résultats sont disponibles sur le site Internet de l’ADNR.

Cet article a été initialement publié par ScienceAlerte. Lire l’article original ici.

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