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Des millions d’arbres innombrables parsemant le Sahara et les déserts du Sahel trouvés dans l’imagerie satellite

Des Millions D'arbres Innombrables Parsemant Le Sahara Et Les Déserts

À première vue, les étendues apparemment stériles des déserts du Sahel et du Sahara présentent peu de verdure, mais des images satellite détaillées combinées à un apprentissage en profondeur par ordinateur ont révélé une image différente. En fait, quelque 1,8 milliard d’arbres parsèment des parties des déserts du Sahara et du Sahel d’Afrique de l’Ouest et de la zone dite subhumide, une prime jusqu’alors non comptabilisée qui renverse les hypothèses précédentes sur ces habitats, selon les chercheurs.

«Nous avons été très surpris qu’il y ait assez (tellement) d’arbres qui poussent dans le désert du Sahara», a déclaré l’auteur principal Martin Brandt. AFP.

« Certes, il y a de vastes zones sans arbres, mais il y a encore des zones à forte densité d’arbres, et même entre les dunes de sable, il y a ici et là des arbres qui poussent », a ajouté Brandt, professeur assistant de géographie à l’Université de Copenhague .

L’enquête fournit aux chercheurs et aux défenseurs de l’environnement des données susceptibles de guider les efforts de lutte contre la déforestation et de mesurer plus précisément le stockage du carbone sur les terres.

«Pour la préservation, la restauration, le changement climatique et ainsi de suite, des données comme celles-ci sont très importantes pour établir une base de référence», a déclaré Jesse Meyer, programmeur au Goddard Space Flight Center de la NASA qui a travaillé sur la recherche.

« Dans un an, deux ou dix, l’étude pourrait être répétée … pour voir si les efforts de revitalisation et de réduction de la déforestation sont efficaces ou non », a-t-il déclaré dans un communiqué de presse de la NASA.

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Trouver et compter les arbres n’était pas une tâche simple.

Dans les zones avec beaucoup d’arbres, d’épaisses touffes de croissance apparaissent relativement clairement sur les images satellite, même à basse résolution, et se distinguent facilement des terres nues.

Mais là où elles sont plus dispersées, les images satellite peuvent être de trop basse résolution pour sélectionner des arbres individuels ou même de petits groupes.

Des images à plus haute résolution sont désormais disponibles, mais même dans ce cas, des problèmes subsistent: le comptage des arbres individuels, en particulier sur de vastes zones de territoire, est une tâche presque impossible.

Brandt et son équipe ont mis au point une solution, associant des images satellite à très haute résolution à un apprentissage en profondeur, formant essentiellement un programme informatique à faire le travail à leur place.

Mais cela ne voulait pas dire qu’ils pouvaient simplement s’asseoir et attendre les résultats.

Des millions d'arbres innombrables parsemant le Sahara et les déserts du Sahel trouvés dans l'imagerie satellite

Un arbre du désert au Maroc, Sahara. Courtoisie d’image: Sergey Pesterev / Unsplash

Avant que le programme d’apprentissage en profondeur ne puisse fonctionner, il a dû être formé, un processus onéreux qui a permis à Brandt de compter et d’étiqueter individuellement près de 90 000 arbres. Cela lui a pris un an.

«Le niveau de détail est très élevé et le modèle doit savoir à quoi ressemblent toutes sortes d’arbres différents dans différents paysages», a-t-il déclaré.

« Je n’ai pas accepté les erreurs de classification et la formation supplémentaire lorsque j’ai vu des arbres mal classés. »

Établir une base de référence de conservation

Cela en valait la peine, a-t-il dit, permettant de calculer ce qui aurait pris des millions de personnes des années de travail en quelques heures seulement.

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«D’autres études sont basées sur des estimations et des extrapolations, ici nous voyons et comptons directement chaque arbre, c’est la première évaluation mur à mur.

L’enquête, publiée mercredi dans la revue Nature, couvrait une superficie de 1,3 million de kilomètres carrés (environ 500 000 miles carrés) et impliquait l’analyse de plus de 11 000 images.

La technique suggère « qu’il sera bientôt possible, avec certaines limitations, de cartographier l’emplacement et la taille de chaque arbre dans le monde », ont écrit Niall P. Hanan et Julius Anchang du Département des sciences végétales et environnementales de l’Université d’État du Nouveau-Mexique, dans un examen de la recherche.

Et des informations précises sur la végétation dans les déserts et autres zones arides sont « fondamentales pour notre compréhension de l’écologie à l’échelle mondiale, de la biogéographie et des cycles biogéochimiques du carbone, de l’eau et d’autres nutriments », ont-ils écrit dans la revue commandée par La nature.

De meilleures informations peuvent aider à déterminer la quantité de carbone stockée dans ces sites, qui ne sont généralement pas inclus dans les modèles climatiques, a déclaré Brandt.

Mais il est trop tôt pour dire si un décompte précis de la vie de cet arbre affectera notre compréhension du changement climatique et de son accélération, a-t-il ajouté.

Il espère maintenant utiliser la technique ailleurs, pour cartographier davantage d’arbres auparavant cachés dans les 65 millions de kilomètres carrés de régions arides du monde.

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