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Combien de plantes avons-nous complètement détruites? Voici cinq histoires d’extinction

Combien De Plantes Avons Nous Complètement Détruites? Voici Cinq Histoires D'extinction

Il n’est pas facile de dire que quoi que ce soit a vraiment «disparu». Pour commencer, un nombre incalculable de créatures – en particulier les ados, nocturnes ou autrement cryptiques – ont disparu avant que les humains ne les remarquent.

Et une fois que les biologistes soupçonnent l’extinction d’une espèce documentée, le défi passe alors à prouver si elle a disparu pour toujours ou si elle a simplement disparu de la vue. Même lorsque les scientifiques sont sûrs à 99% que quelque chose a disparu, ils ne sauront peut-être jamais si les agents pathogènes, la perturbation de l’habitat, les espèces envahissantes, le changement climatique ou une autre force l’ont conduit à disparaître.

«Il y a un sentiment que nous y sommes parvenus – que nous connaissons notre flore et nous savons ce qui a disparu», a déclaré Anne Frances, botaniste principale pour NatureServe, qui promeut la conservation de la faune. Cette croyance ne pouvait pas être plus éloignée de la vérité, a-t-elle déclaré.

  Combien de plantes avons-nous complètement détruites?  Voici cinq histoires d'extinction

Les scientifiques redécouvrent sans cesse des espèces éteintes et découvrent des extinctions secrètes cachées dans les collections des musées d’histoire naturelle.

Dans une étude publiée en août dans Conservation Biology, Frances et 15 autres chercheurs des États-Unis ont quantifié le nombre d’arbres, d’arbustes, d’herbes et de plantes à fleurs ayant disparu d’Amérique du Nord depuis la colonisation européenne. Après avoir compilé les informations existantes sur les espèces présumées éteintes et travaillé avec des botanistes locaux pour vérifier les données, le groupe a réduit une liste de 65 espèces végétales, sous-espèces et variétés qui ont été perdues à jamais dans la nature.

Ce chiffre est presque certainement une sous-estimation, a déclaré Wes Knapp, botaniste au North Carolina Natural Heritage Program et co-auteur de l’étude. « Ce 65 n’est pas solide comme le roc », a-t-il dit. «Nous documentons toujours ce qui se passe sur le terrain, et vous ne pouvez jamais vraiment prouver une hypothèse comme« éteint ». « 

Après tout, les scientifiques redécouvrent constamment des espèces éteintes et découvrent des extinctions secrètes cachées dans les collections des musées d’histoire naturelle. «Les humains aiment classer les choses dans des catégories soignées, mais la nature ne se présente pas de cette façon», a déclaré Frances. «Chaque plante de cette liste a son propre petit mystère.»

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Arbre Franklinia

Malgré le fait qu’il soit éteint, vous pourriez raisonnablement vous aventurer sur Franklinia alatamaha. Considéré comme «éteint à l’état sauvage», l’arbre Franklinia – avec six autres plantes répertoriées dans l’étude récente – n’existe maintenant que dans des espaces cultivés tels que les arboretums ou les jardins botaniques.

John Bartram, le botaniste du roi George III dans les Amériques, et son fils, William, ont décrit pour la première fois l’espèce (et l’ont nommée en l’honneur d’un ami de la famille, Benjamin Franklin) après être tombé sur l’arbre inconnu le long de la rivière Altamaha en Géorgie en 1765.

Heureusement, le jeune Bartram revint quelques années plus tard pour collecter des graines et des boutures, et les apporta à Philadelphie, où le premier arbre de Franklinia cultivé fleurit en 1781. En un quart de siècle, en 1803, l’espèce fut repérée dans le sauvage pour la dernière fois.

Aujourd’hui, tous les arbres Franklinia que vous pourriez rencontrer dans les cimetières, les jardins et les parcs sont les descendants des cultures de Bartram. « Ce n’était pas destiné à empêcher l’extinction », a déclaré Knapp, « mais c’est le cas. »

On ne sait pas comment l’arbre a disparu, bien que certains aient suggéré qu’un agent pathogène du coton transmis par le sol, une sur-collecte par les pépinières ou un changement de la fréquence des incendies au niveau régional auraient pu jouer un rôle dans sa disparition. «Ce que nous avons, ce sont des conjectures; nous n’avons vraiment aucune idée de pourquoi il a disparu », a déclaré Knapp. « Mais vous pouvez l’acheter si vous allez au bon endroit. »

Boutons de Barbara à grandes fleurs

Comment perdez-vous pour toujours une marguerite de 3 pieds de haut? En le confondant avec une fleur différente. Du moins, c’est ce qui est arrivé à Marshallia grandiflora, une grande plante à fleurs récoltée pour la dernière fois en 1919.

Originaire de deux comtés de l’ouest de la Caroline du Nord, l’espèce était, jusqu’à cette année, associée à tort à une marguerite différente et plus large.

En comparant les Marshallias actuels avec des spécimens d’herbier plus anciens, trois botanistes ont remarqué une différence de taille et de forme remarquable. Au moment où elle a été décrite pour la première fois en juin, la «nouvelle» espèce était éteinte depuis longtemps, pour des raisons inconnues.

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Trois autres plantes éteintes répertoriées dans le nouveau document ont également été découvertes de la même manière dans des collections d’histoire naturelle au cours des 25 dernières années.

«Nous faisons toujours la science fondamentale pour démêler ce que sont les espèces», a déclaré Alan Weakley, directeur de l’herbier à l’Université de Caroline du Nord à Chapel Hill, et co-auteur de l’étude. «Il y a sans aucun doute plus d’espèces éteintes non décrites dans les herbiers, récoltées il y a 100 ans.

Une petite variété de sceau de Salomon

Les Amérindiens ont historiquement mangé les jeunes tiges du phoque de Salomon, une fleur sauvage appartenant à la même famille que les asperges, ou cuit leurs racines féculentes en pains et soupes. Aujourd’hui, l’espèce continue d’être utilisée en phytothérapie.

Alors que la plupart des petits phoques de Salomon se portent très bien à l’état sauvage, l’une de ses variétés, Polygonatum biflorum var. melleum, est présumée éteinte.

Les scientifiques sont divisés sur la question de savoir si la variété de melleum, récoltée pour la dernière fois en 1930 et considérée comme originaire du Michigan et de l’Ontario, est en fait suffisamment distincte pour être classée séparément des autres phoques de Salomon. «C’est vraiment trouble; les données soutiennent qu’il peut ou peut même ne pas être réel », a déclaré Knapp. «C’est en marge.»

Alors que la variété melleum a fait la coupe pour le papier d’août, l’incertitude sur l’existence ou le statut de centaines de plantes les a laissées hors de la liste de l’étude.

Thismia Americana

En 1912, Norma Etta Pfeiffer, une étudiante diplômée de 24 ans à l’Université de Chicago, a fait une merveilleuse découverte botanique près du lac Calumet à Chicago: une plante vraiment ado ornée de fleurs de la taille de perles.

La plante, qu’elle a nommée Thismia americana, appartient à un genre rare qui vit en parasite sur des champignons souterrains, volant leur énergie au lieu de convertir la lumière du soleil par la photosynthèse.

«Ils sont petits et cryptiques et principalement souterrains», a déclaré Paul Marcum, botaniste à l’Illinois Natural History Survey. «Nous ne savons même pas grand-chose de ceux que nous avons décrits.»

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Comme près de deux des trois plantes répertoriées dans l’étude d’août, Thismia americana n’a jamais existé que dans un seul endroit, ce qui la rend extrêmement vulnérable à tout changement d’utilisation des terres.

Peu de temps après que Pfeiffer ait trouvé l’usine d’un centimètre de haut, le développement industriel a détruit le site de découverte.

Cela n’a pas empêché les générations ultérieures de Chicago de le chercher – bien que les guides publiés par le Field Museum pour les chercheurs de Thismia offrent peu d’aide: «Où chercher: honnêtement? Votre supposition est aussi bonne que la nôtre. » L’espèce n’a pas été repérée depuis 1916.

«C’est le Saint Graal», a déclaré Marcum. «Je crois toujours que cela pourrait être là-bas. Je pense que quelqu’un sera à genoux en train de fouiller le sol et aura de la chance.

Manzanita franciscaine

La Manzanita franciscaine a subi non pas un, mais plusieurs brosses d’extinction. L’espèce d’arbustes, Arctostaphylos franciscana, était présumée éteinte à l’état sauvage pendant près de 70 ans, éradiquée par la construction dans le Presidio, un parc national de San Francisco.

Puis, en 2009, Daniel Gluesenkamp, ​​maintenant directeur exécutif de la California Native Plant Society, est tombé sur Franciscan Manzanita dans une végétation envahie près du Golden Gate Bridge.

Malheureusement, le site de sa redécouverte se trouvait directement sur la voie d’un projet «prêt à la pelle». «La prochaine meilleure chose que nous pouvions faire était de déterrer cette chose et de la déplacer», a déclaré Knapp. Les écologistes ont déplacé l’arbuste sur un site protégé et il a commencé à se propager. Comme l’arbre Franklinia, le Franciscain Manzanita est maintenant considéré comme éteint à l’état sauvage.

« Une partie de moi est triste que nous ne puissions pas lui permettre d’exister dans son dernier endroit naturel restant », a déclaré Knapp. «Ce n’est pas une excellente solution, mais c’est bien mieux que d’être éteint.»

Marion Renault c. 2020 The New York Times Company

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