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Zhurong, le rover chinois nouvellement débarqué sur Mars, devrait entrer en action ce week-end

Le tout premier rover chinois sur Mars entrera en action ce week-end, si tout se passe comme prévu.

Le robot à six roues, qui faisait partie de la mission chinoise Tianwen-1, a atterri vendredi soir (14 mai) dans la vaste plaine martienne Utopia Planitia. Le rover, connu sous le nom de Zhurong, est resté au sommet de sa plate-forme d’atterrissage depuis – mais ce ne sera pas pour beaucoup plus longtemps.

Zhurong passera ses sept à huit premiers jours sur la surface martienne à étudier ses environs et à effectuer des vérifications sur ses systèmes et instruments, a rapporté l’agence de presse officielle chinoise Xinhua peu après l’atterrissage, citant un responsable de l’Administration spatiale nationale chinoise. Si cet horaire est respecté, le rover devrait descendre les deux rampes de l’atterrisseur et toucher la terre rouge de Mars pour la première fois vendredi ou samedi (21 mai ou 22 mai).

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Nous n’avons pas encore vu de photos prises par Zhurong, mais celles-ci arriveront probablement bientôt. Le compagnon de voyage du rover, l’orbiteur Tianwen-1 Mars, tournait autour de la planète rouge toutes les 48 heures. Mais ça s’est récemment manoeuvré sur une orbite beaucoup plus basse avec une période de 8,2 heures, ce qui est mieux adapté pour relayer de grandes quantités de données entre Zhurong et le contrôle de mission ici sur Terre.

La mission Tianwen-1 a été lancée le 23 juillet 2020, quatre jours seulement après le décollage de l’orbiteur Hope Mars des Émirats arabes unis et une semaine avant que le rover Perseverance Mars de la NASA ne fasse de même.

Tianwen-1 est arrivé sur l’orbite de Mars le 10 février de cette année. Ses deux vaisseaux spatiaux constituants sont restés ensemble jusqu’à vendredi, lorsque Zhurong et sa plate-forme d’atterrissage se sont séparés de l’orbiteur et ont fait la descente déchirante à travers l’atmosphère de Mars.

Après avoir roulé sur la rampe de l’atterrisseur, le 530 lb. (240 kilogrammes) Zhurong, qui a été nommé d’après un ancien dieu du feu dans la mythologie chinoise, passera au moins trois mois à mener des études géologiques et à chasser la glace d’eau, entre autres tâches.

L’orbiteur Tianwen-1 est conçu pour fonctionner pendant au moins une année sur Mars, soit environ 687 jours terrestres. L’orbiteur n’est pas seulement une station relais; il est équipé d’une caméra haute résolution et mène également des enquêtes minéralogiques et autres.

Tianwen-1 est la première mission sur Mars entièrement locale en Chine, mais ce n’est pas le premier effort de la planète rouge de quelque type que ce soit. L’orbiteur Yinghuo-1 Mars de la nation a été lancé en novembre 2011 avec la mission russe Phobos-Grunt, qui a subi un échec et n’est jamais sortie de l’orbite terrestre.

Mike Wall est l’auteur de « Là-bas« (Grand Central Publishing, 2018; illustré par Karl Tate), un livre sur la recherche de la vie extraterrestre. Suivez-le sur Twitter @michaeldwall. Suivez-nous sur Twitter @Spacedotcom ou Facebook.

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