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Voici ce que nous savons de la protection planétaire lors de la mission chinoise Tianwen-1 sur Mars

Ce printemps, la Chine tentera son premier atterrissage sur Mars. Mais en prévision de cette étape importante, les scientifiques se demandent si le Tianwen-1 rover peut transporter une contamination terrestre avec lui à la surface.

Parce que les scientifiques ont de grands espoirs de découvrir un jour des traces de vie sur Mars, les vaisseaux spatiaux qui atterriront sur la planète seront aussi parfaitement libres de vie terrestre que possible. De nos jours, cela signifie une procédure de nettoyage compliquée tout au long de l’assemblage du vaisseau spatial et des tests fréquents pour les spores, une forme inactive de bactéries particulièrement résistantes.

Le rover Perseverance de la NASA a subi précisément ce traitement avant de quitter la Terre en juillet pour son voyage vers Mars. Pourtant, Le Congrès interdit la NASA de communiquer avec son homologue chinois.

« Je ne sais rien au-delà de ce que nous savons tous des communiqués publics d’informations, mais ils participent, » Lisa Pratt, Agent de protection planétaire de la NASA, a déclaré lors d’une réunion virtuelle du comité menant la création d’une nouvelle enquête décennale identifiant les priorités des scientifiques planétaires dans les années 2030 le 11 février.

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Si la mission Tianwen-1 arrive avec succès sur Mars, la Chine ne deviendra que le deuxième pays à exploiter un vaisseau spatial sur la surface de la planète rouge, rejoignant la NASA. (L’Union soviétique et l’Agence spatiale européenne ont eu des engins spatiaux à la surface, mais ces missions se sont écrasées ou ont échoué en moins d’une minute.)

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Comme les États-Unis, La Chine est partie au Traité sur l’espace extra-atmosphérique, créé en 1967, qui décrit quelles nations peut et ne peut pas faire dans l’espace – oui au travail pour toute l’humanité, non aux armes nucléaires, par exemple. Un principe du Traité sur l’espace extra-atmosphérique se réfère à la protection planétaire, déclarant que les pays doivent explorer d’autres mondes «afin d’éviter leur contamination nuisible».

Il y a quelques raisons de se méfier de l’introduction de bogues terrestres dans d’autres mondes. D’une part, les scientifiques ne veulent pas que les créatures terrestres puissent s’installer sur Mars; pour un autre, les scientifiques veulent être sûrs que s’ils détectent des traces de vie sur Mars, ce signe provient bien de Mars, et non d’une empreinte digitale capricieuse provenant de la Terre.

Selon rapports précédents de 45secondes.fr, Tianwen-1 vise un atterrissage à Utopia Planitia, sur un site où il n’y a aucune trace de glace d’eau près de la surface. (En ce qui concerne la protection planétaire, les sites avec de l’eau sont toujours la principale préoccupation des scientifiques.) Il y a longtemps, cependant, il y avait peut-être d’anciennes eaux souterraines profondément sous la surface et des coulées de boue dans la zone d’atterrissage de Tianwen-1.

Les atterrisseurs Viking 2 et InSight de la NASA ont atterri ailleurs dans cette même région. Les atterrisseurs jumeaux Viking étaient les premier vaisseau spatial échantillonné par les ingénieurs de la NASA avant le départ, archiver leur matériel organique et biologique afin que si les instruments détectent un signal potentiel de vie, les scientifiques puissent comparer ces données aux échantillons restant sur Terre.

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Lancée dans les années 1970, la mission Viking était encore antérieure aux normes de protection planétaire sérieuses de la NASA pour Mars. Mais InSight a atterri en 2018 et était requis pour répondre à des normes spécifiques avant le lancement de la saleté du vaisseau spatial, les ingénieurs recherchant et comptant les surfaces exposées du vaisseau spatial pour les spores.

Il s’avère que le comptage des spores est une norme dont la NASA aimerait s’éloigner, mais les techniques futures potentielles, y compris celles qui reposent sur l’analyse génétique, ne sont pas encore prêtes, a déclaré Pratt. Donc les spores c’est. Et la Chine est probablement au même endroit, a déclaré Pratt, notant que les scientifiques chinois ont des contacts avec une équipe clé de protection planétaire italienne, et devraient donc être au courant des normes actuelles.

Cependant, alors que la NASA et son homologue chinois ne peuvent pas interagir directement, parfois leurs représentants se retrouvent aux mêmes réunions, et Pratt a raconté l’histoire d’une telle occasion, qu’elle a attribuée à novembre, lorsqu’elle s’est retrouvée assise à côté d’un Chinois. scientifiques.

« J’ai posé une question devant tout le monde, j’ai dit: ‘Pouvez-vous nous parler de ce que vous avez fait pour le respect de la protection planétaire?' », A déclaré Pratt au comité. « Et l’individu a en quelque sorte dit: ‘Nous avons fait ce que vous faites tous, nous avons fait les mesures métriques des spores et nous étions très conformes.' »

La NASA, cependant, n’a pas vu ces mesures et pourrait ne jamais le faire.

« Ils ont au moins dit la bonne chose. Inutile de dire qu’il n’y a pas d’inspection, pas de vérification externe », a déclaré Pratt. « Pour le moment, ma pensée est: ‘OK, je les crois sur parole’, car je n’ai aucun moyen de savoir le contraire. »

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