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United Launch Alliance retarde le lancement de la fusée Atlas V pour l’US Space Force

CAPE CANAVERAL, Floride – Le prochain lancement d’Atlas V de United Launch Alliance (ULA) devra attendre un peu plus longtemps car le décollage a été retardé, a annoncé la société vendredi 5 juin.

La mission, baptisée STP 3, dont le lancement était prévu le 23 juin, devra attendre un peu plus longtemps pour laisser le temps à une enquête sur une légère vibration du moteur qui a été observée lors du dernier vol de la compagnie d’un satellite d’alerte antimissile pour l’US Space Force.

Le cinquième de ces satellites du système infrarouge basé dans l’espace (SBIRS) a décollé du complexe de lancement 41 de la station spatiale de Cap Canaveral le 18 mai. Construit par Lockheed Martin, le satellite d’un milliard de dollars est conçu pour détecter et suivre les panaches produits par les lancements de missiles autour le monde, grâce à des capteurs embarqués spéciaux.

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Ce lancement a décollé juste à temps, après un retard de 24 heures dû à un capteur de température défectueux dans le système au sol d’oxygène liquide. Le PDG de l’ULA, Tory Bruno, a déclaré le capteur était en fait bon, mais l’équipage a manqué de temps pour dépanner pendant la fenêtre de lancement prédéterminée de la mission.

Cependant, alors que les responsables de l’ULA n’ont pas fourni beaucoup de retards lors de l’annonce du retard, Bruno s’est tourné vers Twitter pour aider à expliquer ce qui s’est passé.

La mission SBIRS s’est appuyée sur une fusée Atlas V dans la configuration 551 pour la transporter dans l’espace. Cela signifiait que la fusée est la version la plus puissante d’Atlas à voler, avec cinq propulseurs à fusée solide à sangle, un carénage de charge utile de cinq mètres et un seul moteur RL10 qu’elle utilise comme étage supérieur.

Le moteur RL10, construit par Aerojet Rocketdyne, a fait son travail. Cependant, la tuyère du moteur a été vue vibrer pendant le vol, ce qui, en termes de vol spatial, est appelé sonnerie – un comportement non nominal.

« Ceux qui regardent le flux en direct ont peut-être observé une sonnerie de la nouvelle extension de buse en carbone de RL10 », Bruno dit sur Twitter. « Bien qu’il ait fait son travail, en augmentant un peu plus les performances époustouflantes du RL10, nous voulons nous assurer de bien comprendre ce comportement avant de refaire voler cette configuration. »

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La mission STP-3 s’appuie également sur l’Atlas 551 pour se rendre dans l’espace, donc Bruno et les équipes de l’ULA veulent s’assurer qu’ils comprennent ce qui a causé la sonnerie.

Selon Bruno, la mission aura un prochaine date de lancement comme le booster ne peut pas rester assis indéfiniment sur le pad en attendant son vol – il y a une autre mission cruciale pour ULA juste au coin de la rue.

ULA est responsable du lancement d’un vaisseau spatial Boeing Starliner. Cette mission, appelée OFT-2 (ou Orbital Flight Test 2), est une reprise du premier test en vol sans équipage du Starliner qui a eu lieu en décembre 2019. Cette mission a connu une anomalie en vol, lui faisant manquer son rendez-vous avec la station spatiale.

Boeing et son vaisseau spatial Starliner sont l’une des deux sociétés commerciales (l’autre étant SpaceX avec son vaisseau Crew Dragon) chargées de transporter des astronautes vers la Station spatiale internationale dans le cadre du programme d’équipage commercial de la NASA.

À ce jour, SpaceX a terminé deux de ses missions opérationnelles, la seconde (Crew-2) ayant été lancée vers l’avant-poste orbital plus tôt cette année. L’OFT-2 devrait décoller le 30 juillet, en attendant les résultats de l’examen du lancement de STP-3. Il est possible que la mission OFT-2 avance dans le calendrier, bien que rien n’ait encore été confirmé.

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