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Un vaisseau spatial de la NASA fait une tentative historique d’acquérir des échantillons de l’astéroïde Bennu

Un Vaisseau Spatial De La Nasa Fait Une Tentative Historique

Pour la première fois, une sonde de la NASA a effectué une opération d’accrochage d’échantillons sur un astéroïde dans l’espace lointain.

Le vaisseau spatial OSIRIS-REx de l’agence est descendu en spirale à la surface de l’astéroïde géocroiseur Bennu mardi après-midi (20 octobre) pour récupérer du matériel que les membres de l’équipe de mission espèrent contenir des indices sur les débuts du système solaire et la montée de la vie sur Terre.

“Nous l’avons fait!” Le chercheur principal d’OSIRIS-REx, Dante Lauretta, de l’Université de l’Arizona, a déclaré lors d’une webdiffusion qui fournissait des mises à jour sur la manœuvre. “Nous avons marqué la surface de l’astéroïde, et c’est maintenant à Bennu de voir comment l’événement s’est déroulé.”

L’objectif était de collecter au moins 60 grammes (2,1 onces) de terre et de gravier de la surface caoutchouteuse de Bennu. Cela pourrait prendre jusqu’à 10 jours pour déterminer si OSIRIS-REx a atteint cet objectif, ont déclaré les membres de l’équipe de la mission. Et ce n’est pas un désastre si le transport de l’astéroïde s’avère être un peu léger; la sonde peut redescendre pour deux autres essais si nécessaire.

«Cette incroyable première pour la NASA démontre comment une équipe incroyable de partout au pays s’est réunie et a persévéré à travers des défis incroyables pour repousser les limites de la connaissance», a déclaré l’administrateur de la NASA Jim Bridenstine dans un communiqué après le touché. «Notre industrie, universitaire et internationale des partenaires ont permis de tenir entre nos mains un morceau du plus ancien système solaire. “

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Des membres de l’équipe de la mission de retour d’échantillons d’astéroïdes OSIRIS-REx de la NASA célèbrent après avoir appris que la sonde avait terminé une tentative de collecte d’échantillons d’astéroïde Bennu à 207 millions de kilomètres de la Terre le 20 octobre 2020 (Crédit image: NASA TV)

Lauretta et ses collègues scientifiques et ingénieurs OSIRIS-REx ont surveillé la tentative de capture d’échantillons d’astéroïdes dans un centre d’opérations de mission à Lockheed Martin Space à Littleton, Colorado. (Lockheed Martin a construit le vaisseau spatial pour la NASA.) Et si l’ambiance était certainement jubilatoire, l’impact de la pandémie COVID-19 en cours était clair.

Par exemple, tout le monde portait des masques faciaux et maintenait une distance sociale appropriée pendant une grande partie de l’événement. Bien qu’il y ait eu quelques câlins après la nouvelle de l’atterrissage de l’astéroïde d’OSIRIS-REx, ils étaient peu nombreux dans la diffusion Web en direct de la NASA, avec un désinfectant pour les mains clairement à portée de main après de telles célébrations.

“C’est l’un de ces moments où nous sommes tous au courant du COVID-19”, a déclaré l’astronome de la NASA Michelle Thaller du Goddard Space Flight Center dans la webémission juste après l’atterrissage. “Parce que je veux les câlins, les high fives et tout le reste, mais nous allons tous nous protéger.”

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Représentation d’artiste du vaisseau spatial OSIRIS-REx de la NASA s’approchant de l’astéroïde Bennu pour sa tentative d’échantillonnage. (Crédit d’image: NASA / Goddard / University of Arizona)

La mission OSIRIS-REx de 800 millions de dollars a été lancée en septembre 2016 et est arrivée au Bennu de 1 640 pieds de large (500 mètres) en décembre 2018. La sonde a pris la mesure de l’astéroïde depuis, cartographiant sa surface avec des détails incroyables pour se préparer à la manœuvre.

Ce travail a révélé un monde beaucoup plus accidenté que ce que l’équipe de la mission avait prévu. Des rochers de la taille d’une maison cloutent la surface de Bennu, limitant les options disponibles pour un prélèvement d’échantillons sûr. L’équipe s’est finalement retrouvée dans un petit cratère appelé Nightingale comme premier choix, car le site contient un matériau relativement frais et à grain fin qui n’a pas été exposé depuis longtemps à l’environnement difficile de l’espace lointain.

Mais Nightingale est entouré de dangers, dont un grand affleurement que l’équipe de la mission a surnommé «Mount Doom». Il y a également des obstacles dans le cratère, de sorte que le vaisseau spatial a ciblé une zone relativement plate et sans blocs de seulement 26 pieds (8 m) de large – un objectif assez ambitieux, étant donné qu’OSIRIS-REx a la taille d’une fourgonnette de 15 passagers et le plan de mission initial prévoyait une zone de toucher des roues de 50 m de large.

“Alors, pour une certaine perspective: la prochaine fois que vous garerez votre voiture devant votre maison ou devant un café et que vous entrerez à l’intérieur, pensez au défi de naviguer OSIRIS-REx dans l’un de ces endroits à 200 millions de kilomètres de distance, “Mike Moreau, directeur adjoint du projet OSIRIS-REx au Goddard Space Flight Center de la NASA à Greenbelt, Maryland, a déclaré lors d’une conférence de presse le mois dernier.

Il faut actuellement plus de 18 minutes pour que les commandes passent de la Terre à OSIRIS-REx, de sorte que Moreau et ses collègues ne peuvent pas contrôler la sonde en temps réel. L’engin a donc effectué l’opération de manière autonome.

Mardi peu avant 14h HAE (16h00 GMT), OSIRIS-REx a tiré ses propulseurs pour sortir de son orbite autour de Bennu et se diriger vers la surface. À 18 h 12 HAE (22 h 12 GMT), la sonde a «embrassé» l’astéroïde pendant environ 10 secondes avec son mécanisme de prélèvement d’échantillons, qui est fixé à l’extrémité du bras robotique de 3,4 m d’OSIRIS-REx .

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L’astéroïde Bennu, vu par le vaisseau spatial OSIRIS-REx de la NASA le 2 décembre 2018 (Crédit image: NASA / Goddard / University of Arizona)

Pendant le bref atterrissage, le vaisseau spatial a explosé la surface de Bennu avec de l’azote gazeux. Cela a remué la saleté et la roche qui pourraient ensuite être collectées par la tête d’échantillonnage du bras, que les membres de l’équipe de mission ont comparé au filtre à air d’une voiture plus ancienne.

Nous devrions nous attendre à ce que les premières images de l’opération d’OSIRIS-REx commencent à descendre sur Terre demain matin (21 octobre), ont déclaré les membres de l’équipe de mission.

L’équipe OSIRIS-REx passera la semaine prochaine à évaluer la quantité d’astéroïdes collectés. Les gestionnaires de la sonde ont exprimé leur confiance que cette première tentative réussira; L’échantillonneur d’OSIRIS-REx a été conçu pour accrocher au moins 150 grammes (5,3 onces) et pourrait théoriquement obtenir jusqu’à 4 kilogrammes (8,8 livres) de matériau si tout se passait parfaitement.

Mais si OSIRIS-REx est jugé manquer de matériel collecté mardi, une autre tentative pourrait être faite, sur un site de sauvegarde connu sous le nom d’Osprey, dès janvier 2021. Un troisième essai serait également possible si nécessaire; la sonde transporte trois bouteilles d’azote gazeux perturbant la surface.

Ce sont cependant des plans d’urgence. Si les choses se passent comme prévu, OSIRIS-REx reste sur la bonne voie pour quitter Bennu en mars 2021. Les échantillons prélevés devraient atterrir ici sur Terre, enfermés dans une capsule spéciale de retour, en septembre 2023.

Les scientifiques étudieront ensuite le matériel dans des laboratoires du monde entier, scrutant le sujet de manière beaucoup plus détaillée que ce qu’OSIRIS-REx, ou toute autre sonde unique, pourrait faire seule dans l’espace lointain. Les astéroïdes sont des blocs de construction restés de l’époque de la formation des planètes, de telles analyses pourraient donc révéler des informations clés sur les tout premiers jours de notre système solaire, ont déclaré des responsables de la NASA.

“C’était un exploit incroyable – et aujourd’hui [Tuesday] nous avons avancé à la fois la science et l’ingénierie et nos perspectives pour de futures missions pour étudier ces mystérieux anciens conteurs du système solaire », a déclaré Thomas Zurbuchen, administrateur associé de la NASA pour les missions scientifiques, dans la déclaration de la NASA.« Un morceau de roche primordiale qui a été témoin de l’histoire entière de notre système solaire peut maintenant être prêt à revenir pour des générations de découvertes scientifiques, et nous avons hâte de voir ce qui va suivre.

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De plus, Bennu est riche en minéraux hydratés et en composés organiques contenant du carbone. Des astéroïdes comme celui-ci ont peut-être aidé la Terre à devenir habitable il y a longtemps, ensemencant notre planète avec les ingrédients nécessaires à la vie telle que nous la connaissons.

«Et aussi, avoir les échantillons ici sur Terre nous permet de les préserver pour les générations futures et permet aux futurs explorateurs d’analyser les échantillons à l’aide de techniques et d’instruments qui n’ont pas été inventés, et de poser des questions que nous n’avons pas. sachez même demander encore », a déclaré Lori Glaze, directrice de la Division des sciences planétaires de la NASA, lors de la diffusion Web d’aujourd’hui.

Mettre ces échantillons sur Terre est la priorité absolue d’OSIRIS-REx. Mais la mission a également d’autres objectifs, comme l’indique son nom complet – «Origines, interprétation spectrale, identification des ressources, sécurité, Regolith Explorer».

Par exemple, les observations effectuées par la sonde lors de l’orbite de Bennu devraient aider les scientifiques à mieux comprendre comment les astéroïdes se déplacent dans l’espace, ont déclaré des responsables de la NASA. Ces informations pourraient améliorer les projections de trajectoire pour les astéroïdes potentiellement dangereux, une catégorie qui inclut Bennu. (Il y a 1 chance sur 2700 que Bennu frappe la Terre lors d’une approche rapprochée à la fin des années 2100, selon les chercheurs.)

L’échantillon d’OSIRIS-REx ne sera pas le premier matériau d’astéroïde intact ramené sur Terre par une mission spatiale. La sonde japonaise Hayabusa a renvoyé quelques grains de l’astéroïde pierreux Itokawa en 2010, et son successeur, Hayabusa2, a récemment saisi des morceaux de la roche riche en carbone Ryugu. Le matériel de Ryugu devrait atterrir sur Terre en décembre.

Les équipes OSIRIS-REx et Hayabusa2 travaillent ensemble depuis quelques années, et cette collaboration se poursuivra après l’atterrissage des échantillons des missions sur Terre, ont souligné les responsables de la NASA.

Note de l’éditeur: Cette histoire a été mise à jour le 21 octobre pour inclure plus de réactions du chef de la NASA Jim Bridenstine et d’autres responsables de l’agence.

Mike Wall est l’auteur de «Out There» (Grand Central Publishing, 2018; illustré par Karl Tate), un livre sur la recherche de la vie extraterrestre. Suivez-le sur Twitter @michaeldwall. Suivez-nous sur Twitter @Spacedotcom ou Facebook.

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