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Un nouveau type de glacier possible vient d’être découvert sur Mars

Un site potentiel d’atterrissage sur Mars pourrait être sous-tendu par des glaciers recouverts de débris.

D’étranges caractéristiques sinueuses sur une plaine plate connue sous le nom d’Arcadia Planitia ressemblent de façon frappante aux ruisseaux de glace dans les calottes glaciaires en Antarctique, une nouvelle étude trouve. Si ces glaciers peu profonds existent, en fait, ils pourraient être une raison pour diriger les futures missions avec équipage vers Mars vers la région. Le spot intriguait déjà SpaceX et la NASA car il s’agit d’une large plaine plate, idéale pour l’atterrissage de vaisseaux spatiaux. S’il y a de la glace pas trop profondément sous la surface de la plaine, les astronautes pourraient également avoir une source d’eau facilement à portée de main.

Les nouvelles caractéristiques de type flux sont étranges car elles se produisent sur un terrain plat, a déclaré Shannon Hibbard, directrice de l’étude, étudiante au doctorat à l’Université Western Ontario au Canada.

«Il y a beaucoup de preuves qu’il s’agit d’une zone riche en glace, mais nous n’avons pas de relief topographique majeur là où se trouvent ces caractéristiques sinueuses», a déclaré Hibbard à 45Secondes.fr. « Ils existent dans un avion assez plat, donc c’était assez étrange. »

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Reliefs mystérieux

Arcadia Planitia se trouve dans les basses terres du nord de Mars. Au cours des 3 derniers milliards d’années, des coulées de lave actives se sont lissées sur cette région, de sorte qu’elle est beaucoup moins criblée de cratères que d’autres parties de la planète. Les données collectées depuis l’orbite au fil des ans suggèrent que le sol de la région est riche en hydrogène. Parce que l’eau est faite d’hydrogène et oxygène molécules, cet hydrogène suggère la présence de glace d’eau juste sous la surface.

Pendant des décennies, les scientifiques ont remarqué des caractéristiques sur Mars qui semblent liées à la glace. Le long des collines basses, il y a des tabliers de débris connus sous le nom de caractéristiques lobées en raison de leur forme, qui ressemblent à l’écoulement de glaciers recouverts d’une fine couche de roches. Il existe également des motifs striés dans les ravines qui ressemblent à des glaciers traversant les vallées sur Terre.

Des caractéristiques similaires se produisent dans Arcadia Planitia, a déclaré Hibbard. Des traits lobés se produisent près d’un ensemble de montagnes connues sous le nom d’Erebus Montes qui s’élèvent de la plaine. Les traits sinueux serpentent à travers les zones basses. Elle et ses collègues ont rassemblé des observations provenant de plusieurs instruments différents pour essayer d’identifier ces caractéristiques. Cela comprenait des photographies d’orbite, des données thermiques montrant la température de la surface de jour comme de nuit, des données d’albédo qui révèlent la réflectivité de la surface, des informations sur la couverture de poussière et des données sur l’élévation et la topographie.

Flux glaciaire

Les caractéristiques sinueuses étaient le grand mystère, a déclaré Hibbard, car elles semblaient avoir été créées par la coulée de glace, mais le terrain n’était pas assez raide pour expliquer pourquoi la glace se déplacerait.

«Nous avons dû essayer de comprendre ce qu’ils sont, pourquoi ont-ils les signatures thermiques qu’ils ont, pourquoi sont-ils si brillants de jour comme de nuit, pourquoi semblent-ils avoir des caractéristiques de flux, pourquoi sont-ils canalisés, pourquoi se produisent-ils près des tabliers de débris lobés?  » elle a dit.

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L’analyse a suggéré que ces caractéristiques étaient, en fait, d’origine glaciaire. Les formes sinueuses ressemblaient à d’autres caractéristiques associées à un matériau à écoulement lent vu sur Mars, a déclaré Hibbard, et les données suggéraient que ces taches étaient en effet riches en glace.

Ce à quoi ressemblent le plus les caractéristiques sinueuses, a déclaré Hibbard, ce sont les ruisseaux de glace dans les calottes glaciaires sur Terre, qui se produisent principalement en Antarctique. Ces flux de glace plus rapides ne sont pas bien compris sur Terre, a déclaré Hibbard, et encore moins sur Mars, mais ils montrent un exemple de glace coulant sur un terrain assez plat.

Il s’agit d’une affirmation controversée, a déclaré Hibbard, car la plupart des courants de glace sur Terre nécessitent au moins une fine couche d’eau liquide à leur base pour lubrifier leur écoulement. Il n’est pas clair si l’eau sous-glaciaire existe ou a déjà existé sur Mars, a-t-elle dit, ni si une base humide serait nécessaire pour faire couler des ruisseaux de glace sur la planète rouge. Une possibilité est que dans le passé, lorsque l’orbite de Mars était inclinée différemment de ce qu’elle est aujourd’hui et que son climat était différent, une fonte sous-glaciaire aurait pu se produire.

« Les courants de glace sont quelque chose qui pourrait être sur Mars et pourrait suggérer que des processus glaciaires plus complexes ont eu lieu sur Mars, ce qui, à mon avis, est vraiment intéressant », a déclaré Hibbard.

La prochaine étape, dit-elle, consiste à enquêter sur le terrain entourant ces caractéristiques sinueuses pour plus d’indices. Arcadia Planitia n’a jamais été étudiée sauf depuis l’orbite, mais cela pourrait être un endroit passionnant pour envoyer de futures missions sur Mars, a-t-elle ajouté.

« Ce serait un endroit intéressant pour atterrir non seulement pour l’accessibilité de la glace d’eau et l’abondance de la glace d’eau, mais aussi pour la valeur scientifique », a déclaré Hibbard.

La recherche apparaît dans le numéro de mai de la revue Icare.

Publié à l’origine sur 45Secondes.fr.

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