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Un embryon de dinosaure à long cou révèle une étrange corne de museau

Un embryon de dinosaure rare qui a presque été perdu pour la science montre une vision sans précédent de ce à quoi ressemblait un petit dinosaure sauropode en développement avant qu’il n’éclosion et ne devienne un monstre mangeur de plantes à long cou. Il s’avère que cette espèce inconnue de titanosaure avait une minuscule corne ressemblant à un rhinocéros sur son museau qu’elle a perdu à l’âge adulte, selon une nouvelle étude.

Le crâne presque intact est tout ce qui reste de l’embryon vieux de 80 millions d’années, mais révèle cette petite corne avec des détails incroyables. Il est possible que le titanosaure ait utilisé cette corne pour picorer hors de son œuf, ont déclaré les chercheurs, bien qu’ils aient également eu d’autres idées sur la façon dont il s’est libéré de sa coquille.

Le crâne de 1,2 pouce de long (3 centimètres) montre également que contrairement aux titanosaures adultes, ce jeune titanosaure avait une vision binoculaire, ce qui l’aurait aidé à trouver de la nourriture et à détecter le danger – « un grand avantage, surtout si l’on tient compte du fait que ils ne pouvaient pas compter sur les soins parentaux », a déclaré le chercheur principal de l’étude Martin Kundrát, paléobiologiste au Centre de biosciences interdisciplinaires de l’Université Pavol Jozef Šafárik en République slovaque, dans un courrier électronique.

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« C’est l’un des plus beaux crânes de dinosaures trouvés dans son œuf », a déclaré à Live Science dans un courriel Darla Zelenitsky, professeure agrégée de paléobiologie des dinosaures à l’Université de Calgary au Canada qui n’a pas participé à l’étude. « En raison de leur petite taille et de leur os plus mou, les crânes des bébés dinosaures ont tendance à ne pas se fossiliser aussi bien (que les plus gros dinosaures). Ils ont tendance à se désagréger ou à être écrasés facilement. »

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Les chercheurs ont failli manquer l’occasion d’analyser ce crâne unique en son genre. L’œuf fossilisé avait été sorti clandestinement d’Argentine, où il avait été trouvé à l’origine, et vendu en 2001 par un marchand argentin lors d’une vente aux enchères à Tucson, en Arizona, pour étudier le co-auteur Terry Manning, un technicien en paléontologie indépendant. Manning a préparé l’œuf avec sa technique de gravure à l’acide développée par lui-même – une méthode chimique qui gravait à peine 10 micromètres de roche par jour. Cela a révélé le crâne précédemment caché à l’intérieur; le premier crâne embryonnaire 3D retrouvé d’un sauropode.

Manning prévoyait en fait de vendre l’embryon lors d’une autre vente aux enchères, selon la revue Nature, mais il a accepté de rapatrier le spécimen, et maintenant le fossile fait partie de la collection du musée municipal Carmen Funes dans la province de Neuquen, au nord-ouest de la Patagonie, en Argentine. , selon la nouvelle étude.

« C’est une bonne nouvelle que ce spécimen important, qui a été exporté illégalement d’Argentine, a retrouvé son chemin vers un musée où il peut être correctement conservé et étudié », Kristina Curry Rogers, paléontologue au Macalester College dans le Minnesota, qui n’était pas impliquée. dans la recherche, a déclaré à Live Science dans un e-mail.

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Une vue de l'embryon de dinosaure, après avoir subi une préparation acide.

Une vue en miroir de l’embryon de dinosaure (en réalité, seul le côté gauche du crâne a été révélé), après avoir subi une préparation acide. (Crédit d’image: Martin Kundrat / Groupe de recherche sur l’évolution de la biodiversité, Université Pavol Jozef Šafárik)

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Le crâne de titanosaure recréé numériquement, les yeux écarquillés et tout.

Le crâne de titanosaure recréé numériquement, les yeux écarquillés et tout. (Crédit d’image: Martin Kundrat / Groupe de recherche sur l’évolution de la biodiversité, Université Pavol Jozef Šafárik)

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Une reconstruction numérique 3D du crâne de titanosaure (en haut à gauche); une illustration de la tête cornue du titanosaure, par Vladimir Rimbala (en haut à droite); une photo montrant des images miroir du crâne (en réalité, seul le côté gauche a été exposé après la préparation chimique; en bas à gauche); et la petite corne (en bas à droite).

Une reconstruction numérique 3D du crâne de titanosaure (en haut à gauche); une illustration de la tête cornue du titanosaure, par Vladimir Rimbala (en haut à droite); une photo montrant des images miroir du crâne (en bas à gauche); et la petite corne (en bas à droite). (Crédit d’image: Kundrát M et al, Current Biology (2020))

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Le crâne du titanosaure (en haut) et le crâne recréé numériquement (ci-dessous)

Le crâne du titanosaure (en haut) et le crâne recréé numériquement (ci-dessous) (Crédit image: Martin Kundrat / Evolutionary Biodiversity Research Group, Pavol Jozef Šafárik University)

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Une vue de l'embryon de dinosaure, après avoir subi une préparation acide.

Une vue de l’embryon de dinosaure, après avoir subi une préparation acide. (Crédit d’image: Martin Kundrat / Groupe de recherche sur l’évolution de la biodiversité, Université Pavol Jozef Šafárik)

Spécimen d’oeuf-ceptional

Les embryons de titanosaures sont rares, mais ce spécimen n’est pas le seul. Il y a environ 25 ans, des embryons de titanosauriens aplatis découverts dans des roches du Crétacé à Auca Mahuevo, en Patagonie, ont également révélé que ces dinosaures embryonnaires avaient des cornes. Cela a incité certains scientifiques à suggérer que la corne était utilisée comme un outil pour aider les titanosaures à éclore de leurs œufs.

« Cependant, j’ai quelques doutes sur cette interprétation », a déclaré Kundrát. Certains reptiles et oiseaux modernes sont équipés d’une dent d’œuf faite de kératine (la même substance que les ongles) qui colle vers le haut, comme une minuscule pioche de leur museau. La corne sur les titanosaures embryonnaires, cependant, fait saillie vers l’avant du museau, ce qui signifie qu’elle était parallèle à la surface interne de la coquille. Étant donné que le titanosaure était probablement recroquevillé dans son œuf, comme les embryons de reptiles modernes se développent aujourd’hui, «j’ai du mal à imaginer comment cela pourrait fonctionner», a déclaré Kundrát.

Au lieu de cela, le titanosaure en développement a peut-être utilisé ses jambes puissantes pour casser la coquille d’œuf, a-t-il déclaré. Ou peut-être qu’il avait une dent d’œuf (séparée de la corne) qui poussait au-dessus de son museau, ont écrit les chercheurs dans l’étude.

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Presque éclos?

Comprendre l’âge de développement du minuscule titanosaure n’a pas été une tâche facile. Cependant, les chercheurs ont utilisé une méthode de numérisation de haute technologie à l’installation européenne de rayonnement synchrotron à Grenoble, en France, qui leur a permis de reconstruire le fossile sous forme d’image numérique 3D.

En comparant le développement du casse-tête du dinosaure (la partie du crâne qui tenait le cerveau), avec le reste du crâne, et en comparant cette « incomplétude neurocrânienne » avec les crânes de crocodiles embryonnaires, qui sont des parents éloignés des dinosaures, Kundrát a trouvé que le bébé dinosaure avait déjà subi les quatre cinquièmes (80%) de son développement embryonnaire, a-t-il déclaré.

En d’autres termes, il était presque éclos.

Cet embryon presque prêt travaillait dur, se préparant à vivre en dehors de son œuf. Chez les reptiles modernes, par exemple les crocodiles, la créature en développement obtient du calcium pour son squelette du jaune d’œuf et de la coquille. En analysant la coquille d’œuf du titanosaure, les scientifiques ont trouvé de « grandes fosses » qui ont fusionné avec le reste d’une membrane fibreuse, une structure qui aide les embryons à réabsorber le calcium, a déclaré Kundrát.

Cette découverte est la première preuve connue que les embryons de titanosauriens utilisaient du calcium dérivé de la coquille d’œuf, ont déclaré les chercheurs.

De plus, en analysant les différentes proportions du crâne, les chercheurs ont découvert que le petit dinosaure avait déjà un museau allongé et des ouvertures de nez tirées vers l’arrière. Des études antérieures ont suggéré que ces caractéristiques sont apparues lorsque les titanosaures étaient juvéniles, mais ils « sont, en fait, déjà présents dans le [newfound] embryon avant l’éclosion », ont écrit les chercheurs dans l’étude.

D’autres aspects du bébé titanosaure peuvent rester un mystère. Par exemple, on ne sait pas exactement où en Patagonie l’œuf poché a été trouvé. Cependant, sa coquille d’œuf est plus épaisse et le fossile a une signature géochimique différente de celle des embryons de titanosaures connus d’Auca Mahuevo, alors peut-être qu’il y a « une localité d’œufs inconnue avec une conservation exceptionnelle des embryons », a déclaré Kundrát.

Malgré ces informations manquantes, la quantité de données révélée par ce fossile est remarquable, car elle « nous montre les plus petites étapes de croissance de certains des plus grands dinosaures connus », a déclaré Zelenitsky. « Ces dinosaures étaient assez petits à l’éclosion, sortant d’un œuf plus petit qu’un ballon de volleyball et finissant par devenir des adultes pesant des dizaines de tonnes. Ce changement de taille serait similaire à celui d’un être humain né de la taille d’un bonbon ou moins. « 

L’étude a été publiée en ligne le 27 août dans la revue Current Biology.

Publié à l’origine sur Live Science.

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