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Travail de précision dans l’espace: une sonde aspire les débris de l’astéroïde Bennu

L’astéroïde Bennu a un diamètre de seulement 500 mètres. Mais dans environ 150 ans, il pourrait se rapprocher dangereusement de la Terre. La Nasa recueille donc déjà des connaissances sur Bennu. La prochaine étape consiste à prélever des échantillons.

Dans environ 150 ans, l’astéroïde Bennu pourrait frapper la Terre, du moins en théorie. L’agence spatiale américaine NASA s’intéresse donc de plus près à Bennu depuis plusieurs années.

La sonde spatiale Osiris-Rex a atteint Bennu après un voyage de deux ans dans l’espace et plus de 650 millions de kilomètres parcourus en décembre 2018. Elle a initialement découvert des traces d’eau sur l’astéroïde. Dans une étape suivante, la sonde spatiale est censée collecter la poussière et le gravier de Bennu. L’astéroïde avait déjà été cartographié pour déterminer le meilleur emplacement pour l’échantillonnage. Cependant, la sonde ne peut pas atterrir sur l’astéroïde pour prélever des échantillons, car elle est extrêmement petite avec un diamètre de 500 mètres et n’a qu’une très faible force d’attraction. Au lieu de cela, Osiris Rex accoste avec Bennu avec un bras mécanique de trois mètres de long. Pour ce faire, l’orbite sur laquelle se trouve la sonde spatiale est progressivement réduite à cette distance.

À proximité du pôle Nord de Bennu, Osiris-Rex est censé aspirer des matériaux à petits grains. Les chercheurs de la NASA souhaitent collecter 60 à 2000 grammes de particules d’astéroïdes. Lors de précédentes missions, l’agence spatiale a déjà réussi à transporter de la poussière cométaire et des particules de vent solaire vers la Terre. Cependant, il n’y avait jamais eu d’échantillons d’astéroïdes auparavant. La collection représenterait le plus grand transport cosmique depuis que les astronautes d’Apollo ont apporté des roches lunaires avec eux sur Terre à la fin des années 1960 et au début des années 1970.

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Impact avec une énorme quantité d’énergie

La sonde en forme de cube Osiris-Rex mesure environ six mètres de long, deux mètres et demi de large, trois mètres de haut et pèse environ 2100 kilogrammes. Il dispose de deux panneaux solaires, de cinq instruments et de diverses caméras. Le nom Osiris-Rex, qui rappelle une divinité égyptienne, signifie « Origines, interprétation spectrale, identification des ressources, mission de retour d’échantillons d’astéroïdes Security-Regolith Explorer ».

L’astéroïde Bennu a été découvert en 1999 et tourne autour du soleil à une vitesse d’environ 100 000 kilomètres par heure. Si tout se passe comme prévu, les échantillons devraient arriver sur Terre en 2023. Osiris-Rex est censé jeter le matériau extrait dans une capsule spéciale protégée contre la chaleur au-dessus de la terre. Un site d’essai dans l’Utah a été désigné comme site d’atterrissage. En utilisant le matériau rocheux, les scientifiques veulent en savoir plus sur Bennu. L’astéroïde sombre est constitué d’un matériau particulièrement riche en carbone et pourrait contenir des preuves du début de notre système solaire il y a 4,5 milliards d’années.

L’option d’une éventuelle collision avec la terre est particulièrement explosive. Selon les calculs actuels, la probabilité d’une collision est de 1: 2700 pour les années entre 2175 et 2199. Cependant, un impact libérerait 80 000 fois plus d’énergie que la bombe atomique d’Hiroshima, selon le centre de recherche américain Lawrence Livermore National Laboratory (LLNL) en Californie. C’est pourquoi Nasa Bennu est l’un des astéroïdes les plus dangereux actuellement connus. «Une partie de notre enquête scientifique consiste à comprendre l’orbite, à affiner la probabilité d’impact et à documenter les propriétés physiques et chimiques afin que les générations futures puissent développer une mission d’atténuation des impacts si nécessaire», a déclaré Dante Lauretta, chercheur principal à Osiris-Rex de l’Université de l’Arizona, Tucson.

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