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Sous le crâne d’oiseaux intelligents: combien de fois l’intelligence peut-elle évoluer indépendamment

Il n’est pas nécessaire d’être très mignon pour réaliser qu’il y a des oiseaux très intelligents. Trop intelligent, même. Nous savons depuis un certain temps. En fait, la question sur comment il est possible que certains oiseaux aient des capacités cognitives comparables à celles des mammifères avec une organisation neuronale radicalement différente celle des mammifères a plus de cent ans. Plus d’un siècle sans réponse claire à une question importante.

Connaître les bases matérielles de ces capacités cognitives chez deux espèces aussi différentes que les primates et les oiseaux peut nous aider à ouvrir la voie pour pouvoir les reconstruire au niveau technologique. Et nous ne parlons pas de mémoire ou d’attention; ou pas seulement: nous parlons de choses comme la conscience. Et maintenant, quelques articles publiés dans Science ont regardé sous le capot différentes espèces d’oiseaux pour voir ce qu’il y a dedans.

Sous le crâne des oiseaux

Et, selon Martin Stacho et ses collègues, ce qu’ils ont découvert, c’est que là où les mammifères ont leur cortex cérébral familier, les oiseaux ils ont un « pallium » avec une densité de neurones très élevée. En utilisant des techniques d’imagerie en lumière polarisée 3D et le traçage de circuits neuronaux, ils ont pu visualiser l’anatomie du pigeon chez les pigeons et les hiboux avec beaucoup de détails.

De plus, malgré le fait que les deux espèces d’oiseaux ne sont que de loin apparentées, ils ont découvert que la structure palliare est étonnamment similaire à l’architecture en couches du cortex mammifère. Et pour cette organisation, cela peut être la base des capacités cognitives exceptionnelles des oiseaux. Surtout, si nous le confrontons aux travaux d’Andreas Nieder et de son équipe qui ont analysé la réponse neuronale chez des charognards entraînés lorsqu’ils répondaient à des stimuli visuels.

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Selon cette autre étude et comme le cortex préfrontal des primates, « le pallium des corbeaux montre une activité neuronale ce qui correspond apparemment à la perception que l’animal a de ce qu’il a vu. »Ceci, pour les auteurs, peut constituer un marqueur de conscience bien qu’à priori, des preuves plus concluantes soient nécessaires pour pouvoir l’affirmer avec force.

Cependant, les deux œuvres sont très intéressantes. Cependant, le plus dur à leur sujet est qu’ils ne résolvent pas le problème initial. Les similitudes (structurelles et fonctionnelles) avec le cortex des mammifères nous amènent à se demander si « il est possible que cette structure neuronale similaire au cortex des mammifères, qui permet des capacités cognitives complexes telles que la conscience, existait déjà dans le dernier ancêtre commun des oiseaux et des mammifères il y a 320 millions d’années« .

Sinon, si elle est apparue indépendamment chez les deux espèces à travers ce que nous appelons habituellement une «évolution convergente», nous serions confrontés à la preuve la plus claire que l’intelligence (même rudimentaire) peut évoluer encore et encore de manière indépendante. Aujourd’hui, nous n’en avons pas trouvé la preuve, mais nous sommes en train de la trouver.

Image | Jacek Dylag

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