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Skull révèle que le nez et les lèvres d’une adolescente anglo-saxonne ont été coupés il y a 1100 ans

Il y a environ 1 100 ans, au début de l’Angleterre médiévale, une adolescente a connu une fin horrible; son nez et ses lèvres ont été coupés avec une arme tranchante, et elle pourrait avoir été scalpée, selon une nouvelle analyse de son crâne.

Personne ne sait pourquoi le visage de la jeune femme a été mutilé, mais ses blessures correspondent aux punitions historiquement infligées aux délinquantes. Si les blessures de cette femme étaient une punition, alors elle est la première personne enregistrée en Angleterre anglo-saxonne à recevoir la punition brutale d’une défiguration faciale, ont écrit des chercheurs dans une nouvelle étude, publiée en ligne hier (1er octobre) dans la revue Antiquity.

« Nous ne pouvons que spéculer sur ce qui s’est passé dans ce cas, mais la nature hautement formalisée des blessures de la femme suggère des sanctions pour des actions spécifiques, telles que la déviance sexuelle, ou du moins une perception de celle-ci », chercheur principal de l’étude Garrard Cole, honoraire chercheur à l’Institut d’archéologie de l’University College de Londres, a déclaré à Live Science dans un e-mail.

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Le crâne a été découvert à l’origine dans les années 1960, lors de fouilles avant la construction d’un lotissement dans le village d’Oakridge, dans le sud du comté de Hampshire, en Angleterre. Cependant, les scientifiques n’ont pas analysé le crâne à l’époque et on ne sait pas si les restes squelettiques du corps y ont également été enterrés.

Au lieu de cela, le crâne a été placé dans une collection organisée par ce qui est maintenant le Hampshire Cultural Trust. Récemment, le crâne a été redécouvert lors d’un audit de cette collection, et « le crâne était encore recouvert de terre, indiquant qu’il n’avait pas été examiné », a déclaré Cole, qui a décidé de l’étudier avec ses collègues.

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Quelques tests ont révélé des indices sur l’individu: une analyse anatomique a indiqué que le crâne appartenait à un jeune de 15 à 18 ans; une analyse ADN a montré que l’individu était une femme; la datation au radiocarbone suggère que l’adolescent a vécu entre 776 et 899 après JC; et une analyse des différents isotopes, ou versions, des éléments de ses dents a suggéré qu’elle n’a pas grandi dans une région avec des collines de craie, ce qui signifie qu’elle n’est pas née ou a grandi dans la plupart du centre et de l’est du sud de l’Angleterre. (Les éléments provenant de l’eau et de la nourriture consommées finissent par se retrouver dans les dents.)

Essentiellement, elle était peut-être une adolescente étrangère.

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Une vue rapprochée du traumatisme retrouvé sur le crâne de l'adolescent. Cela comprend (a) une marque de coupe par son ouverture nasale, (b) des marques de coupe à l'avant de son nez, (c) par le haut, (d) par la mâchoire, (e) par le nez, et (f) un entaille pointue sur le côté droit de son crâne.

Une vue rapprochée du traumatisme retrouvé sur le crâne de l’adolescent. Cela comprend (a) une marque de coupe par son ouverture nasale, (b) des marques de coupe à l’avant de son nez, (c) par le haut, (d) par la mâchoire, (e) par le nez, et (f) un entaille pointue sur le côté droit de son crâne. (Crédit d’image: G. Cole; Copyright Antiquity Publications Ltd.)

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Une vue de la mâchoire supérieure de l'adolescente, y compris trois de ses molaires.

Une vue de la mâchoire supérieure de l’adolescente, y compris trois de ses molaires. (Crédit d’image: G. Cole; Copyright Antiquity Publications Ltd.)

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Le crâne a été trouvé à Oakridge, un village du sud de l'Angleterre.

Le crâne a été trouvé à Oakridge, un village du sud de l’Angleterre. (Crédit d’image: Copyright Antiquity Publications Ltd.)

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L'emplacement du village d'Oakridge, dans la ville de Basingstoke et le comté de Hampshire, en Angleterre.

L’emplacement du village d’Oakridge, dans la ville de Basingstoke et le comté de Hampshire, en Angleterre. (Crédit d’image: G. Cole; Copyright Antiquity Publications Ltd.)

L’équipe a également évalué les blessures du crâne. Les marques autour du nez et de la bouche étaient sévères. « Il y avait au moins deux coupures à travers l’os marquant le côté de l’ouverture nasale et l’os entre le nez et les dents antérieures supérieures », a déclaré Cole. «Les deux blessures semblent avoir été faites par une arme tranchante et à lame mince. À l’époque anglo-saxonne [A.D. 410 to 1066], il s’agit probablement d’un couteau en fer. L’autre arme à lame tranchante – l’épée – serait trop lourde et massive.  »

Les chercheurs ont également remarqué une coupe peu profonde sur le front de l’adolescent, « que nous avons interprétée comme une preuve d’épilation », a déclaré Cole. Habituellement, le scalping laisse plusieurs marques de coupures, mais il est possible qu’une mauvaise conservation du crâne pendant des centaines d’années ait effacé les autres marques de coupures, a-t-il déclaré.

L’adolescent n’a probablement pas survécu à cet événement traumatique, car les bords des plaies ne montrent aucun signe de guérison, ont écrit les chercheurs dans l’étude. Même si ses lèvres et son cuir chevelu avaient été laissés seuls, «la blessure au nez de l’individu aurait pu être suffisante pour causer sa mort, car la blessure aurait probablement endommagé le réseau d’artères à l’arrière de son nez», ont écrit les chercheurs. Une fois coupées, ces artères auraient jailli du sang, et elle aurait pu s’étrangler à mort, ont-ils écrit.

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Les événements qui ont conduit à sa disparition restent un mystère. Une foule l’a-t-elle punie pour une infraction présumée? Les autorités locales l’ont-elles condamnée à une peine sévère pour avoir commis un certain type de transgression ou de déviance? Sans plus de preuves, les archéologues ne le sauront peut-être jamais.

Cependant, « la mutilation faciale pour les femmes, et sa castration parallèle pour les hommes, semble être une pratique mondiale établie de longue date », a déclaré Cole. Et bien que les dirigeants anglo-saxons aient par la suite documenté cette punition dans leurs codes juridiques formels au 10ème siècle, cette affaire s’est produite avant cela.

« Nous savons maintenant que la pratique a eu lieu, mais nous n’avons aucune idée de la fréquence à laquelle elle a été appliquée », a déclaré Cole.

Publié à l’origine sur Live Science.

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