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Qui gît dans la tombe du «chef à six têtes»? L’ADN révèle des indices.

Qui Gît Dans La Tombe Du «chef à Six Têtes»?

Une étrange tombe découverte en Ecosse contenant les restes médiévaux de ce que l’on pensait être un seul homme entouré de cinq crânes – surnommé le «chef à six têtes» – commence à divulguer ses secrets. Une nouvelle analyse ADN suggère maintenant que les os et les crânes appartiennent à des membres de la même famille élargie.

Après la découverte de l’enterrement en 1997 près de l’autel d’une ancienne église paroissiale à Portmahomack, un village de pêcheurs de la région de Easter Ross, les archéologues se sont vite rendu compte que deux personnes avaient été enterrées dans la même tombe et entourées de quatre crânes désincarnés.

Les dernières recherches révèlent que les deux hommes ont été enterrés entre la fin du XIIIe et le début du XVe siècle, et étaient cousins ​​ou un oncle et neveu; et trois des quatre crânes provenaient de la même famille – le grand-père, le père et la mère du deuxième homme. Un autre parent, probablement le fils du deuxième homme, a été enterré à proximité.

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Le quatrième crâne datait du VIIIe au Xe siècle et fut à l’origine enterré dans un cimetière monastique voisin. Les archéologues pensent maintenant que le crâne appartenait à un moine picte, qui a été retiré du cimetière monastique et conservé comme une relique familiale prisée.

Placer des crânes désincarnés à côté d’un corps dans une tombe est « presque inconnu » en Ecosse à l’époque, a déclaré l’archéologue Cecily Spall de FAS Heritage, qui dirige le travail de terrain sur le site, à 45Secondes.fr.

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« Vous pouvez trouver des exemples dans le néolithique et l’âge du bronze où des parties du corps étaient utilisées pour le culte, mais c’est quelque chose de complètement différent », a déclaré Spall. «À l’époque médiévale, récolter les tombes de vos parents et grands-parents pour les parties du corps et les mettre dans un enterrement contemporain est à peu près aussi inhabituel que cela.

Guerriers des Highlands

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Le plus ancien des deux enterrements complets dans la tombe était un grand homme qui a probablement été tué par un coup d'épée qui lui a coupé une partie du visage.

Le plus ancien des deux enterrements complets dans la tombe était un grand homme qui a probablement été tué par un coup d’épée qui lui a coupé une partie du visage. (Crédit d’image: Adrian Evans / Université de Bradford)

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Les scientifiques pensent que les deux sépultures principales dans la tombe datent entre la fin du 13ème siècle et le début du 15ème siècle;  les deux hommes étaient apparentés, probablement cousins ​​ou un oncle et neveu.

Les scientifiques pensent que les deux sépultures principales dans la tombe datent entre la fin du 13ème siècle et le début du 15ème siècle; les deux hommes étaient apparentés, probablement cousins ​​ou un oncle et neveu. (Crédit d’image: Adrian Evans / Université de Bradford)

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Une analyse ADN ancienne montre les deux enterrements dans la tombe et la plupart des crânes supplémentaires provenaient d'une seule famille.  Un autre membre de la famille a été enterré à côté d'eux.

Une analyse ADN ancienne montre les deux enterrements dans la tombe et la plupart des crânes supplémentaires provenaient d’une seule famille. Un autre membre de la famille a été enterré à côté d’eux. (Crédit d’image: FAS Heritage)

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Les six crânes de la

Les six crânes du «chef à six têtes» ont été retrouvés dans une tombe médiévale dans la région des Highlands écossais de Easter Ross. Les scientifiques ont découvert que la plupart des crânes provenaient de parents. (Crédit d’image: FAS Heritage)

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L'ancienne église paroissiale de Tarbat à Portmahomack où les restes ont été retrouvés a été le théâtre d'une violente bataille entre clans rivaux au XVe siècle;  c'est maintenant un centre du patrimoine et un musée.

L’ancienne église paroissiale de Tarbat à Portmahomack où les restes ont été retrouvés a été le théâtre d’une violente bataille entre clans rivaux au XVe siècle; c’est maintenant un centre du patrimoine et un musée. (Crédit d’image: Jim Bain, église paroissiale Old Tarbat / CC BY-SA 2.0)

L’homme enterré pour la première fois dans la tombe est probablement mort des suites d’une violence extrême – il a presque certainement été tué par un coup qui lui a coupé une partie du visage, a déclaré l’ostéologue Shirley Curtis-Summers de l’Université de Bradford au Royaume-Uni.

« L’attaquant aurait été confronté à la victime et a porté le coup fatal sur le côté droit du visage avec une épée suffisamment grande et tranchante (comme une épée large) pour couper les os du visage », a déclaré Curtis-Summers à 45Secondes.fr dans un email.

L’homme aurait mesuré 175 centimètres (5 pieds 9 pouces) – le plus grand de tous les anciens squelettes découverts à Portmahomack – et son enterrement au centre de l’église paroissiale suggérait qu’il était quelqu’un de grande importance, a-t-elle déclaré.

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Les archéologues ont d’abord pensé que les restes dataient des années 1480, lorsque l’église était le théâtre de combats entre deux clans des Highlands, les Ross et les Mackay, a déclaré Spall.

Plusieurs pillards du clan Mackay avaient été tués par des guerriers du clan Ross, et le reste se réfugia dans l’église; mais les Ross y ont mis le feu, tuant tout le monde à l’intérieur, a-t-elle dit – un conflit connu sous le nom de bataille de Tarbat, du nom de la paroisse locale.

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Mais la datation au radiocarbone montre que les personnes dans la tombe ont été enterrées plusieurs générations avant la bataille de Tarbat, a déclaré Spall, bien qu’il soit possible qu’ils aient des liens familiaux avec des personnes impliquées dans la bataille ultérieure.

L’église a été reconstruite après l’incendie des années 1480; il abrite aujourd’hui le centre de découverte de Tarbat, qui expose des artefacts archéologiques du site et raconte l’histoire locale.

Une analyse ADN ancienne montre les deux enterrements dans la tombe et la plupart des crânes supplémentaires provenaient d’une seule famille. Un autre membre de la famille a été enterré à côté d’eux. (Crédit d’image: FAS Heritage)

Inhumation étrange

Le « chef à six têtes » était peut-être un dirigeant local qui est mort subitement d’une mort violente. Dans ce cas, l’enterrement du deuxième homme au même endroit, peut-être jusqu’à une génération plus tard, était peut-être une tentative de renforcer les liens de sa famille avec le premier homme, a-t-elle déclaré. Cela pourrait également expliquer pourquoi les crânes des ancêtres du deuxième homme ont également été mis dans la tombe – une décision probablement prise par le deuxième homme avant sa mort, a-t-elle déclaré.

«Cela nous suggère qu’il va dans ce sens pour légitimer sa succession particulière en prenant la direction de la communauté», a-t-elle déclaré. « Pour une raison quelconque, ils se trouvaient dans une situation très stressante – potentiellement un temps de guerre ou un conflit local », a-t-elle déclaré. « Leur chef a été tué, et ils devaient légitimer qui le suivait. »

Curtis-Summers a déclaré que l’étrange style d’enterrement était une indication que la famille était importante au niveau local.

« Le fait qu’ils soient allés à l’encontre du type d’enterrement habituel de l’époque en adoptant ce rite mortuaire frappant les sépare en tant que groupe spécial au sein de leur communauté à Portmahomack », a-t-elle déclaré.

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Publié à l’origine le Science en direct.

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