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Que signifie vraiment «  contact étroit  » pour COVID-19? L’épidémiologiste explique.

Les Centers for Disease Control and Prevention ont de nouvelles directives clarifiant ce que signifie exactement «contact étroit» en ce qui concerne la transmission du SRAS-Cov-2, le virus qui cause le COVID-19.

Les directives précédentes suggéraient qu’un contact étroit se produisait lorsqu’une personne se trouvait à moins de six pieds d’un individu infectieux pendant 15 minutes consécutives. Maintenant, le CDC reconnaît que même un bref contact peut conduire à la transmission. Plus précisément, les nouvelles directives suggèrent que ceux qui passent un total de 15 minutes de contact avec une personne infectieuse au cours d’une période de 24 heures devraient être considérés en contact étroit.

Malgré le changement, la plupart des professionnels de la santé publique savent depuis des mois qu’il n’y a rien de magique à environ six pieds. De la même manière, il n’y a rien de magique environ 15 minutes. Celles-ci devraient être utilisées comme estimations approximatives pour indiquer les types de contact qui présentent un risque relativement plus élevé.

Cette nouvelle orientation est donc une reconnaissance importante de la facilité avec laquelle ce virus peut se propager. Ce n’est pas un renversement dramatique des directives des CDC, comme celles liées aux masques et aux allers-retours sur les tests d’individus asymptomatiques.

Ce changement reflète de nouvelles preuves qui ont émergé. Ce changement est un exemple du fonctionnement de la science. En tant qu’épidémiologiste qui étudie la transmission du virus respiratoire, je ne pense en fait pas que ce changement aura un impact important sur la façon dont nous vivons nos vies pendant la pandémie, mais il représente une preuve continue de la facilité avec laquelle ce virus se propage.

Pourquoi ce changement?

Le nouveau conseil fait suite à une enquête sur l’épidémie publiée dans le rapport hebdomadaire sur la morbidité et la mortalité du CDC. L’enquête a révélé qu’un employé de la prison du Vermont a été infecté, très probablement lors d’une série de brefs contacts avec des détenus infectés mais asymptomatiques.

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Les détenus attendaient les résultats des tests dans une unité de quarantaine. L’employé n’a signalé aucun contact étroit en dehors du travail et ils n’avaient pas voyagé en dehors de l’État. À l’époque, le Vermont connaissait de faibles niveaux de propagation communautaire. L’enquête sur l’épidémie a utilisé des preuves vidéo provenant de caméras de surveillance dans la prison pour documenter les courtes interactions. Chaque interaction a duré environ une minute et au total, l’employé a été en contact étroit avec les détenus infectés pendant environ 17 minutes au cours d’un quart de travail de huit heures. Pour au moins certaines de ces interactions, les détenus infectés ne portaient pas de masques.

Il est difficile de documenter les contacts infectieux pour les virus respiratoires. Après tout, nous ne pouvons pas voir le virus se déplacer dans l’air. Les séquences vidéo dans ce cas représentent des preuves assez solides. Et donc le CDC reconnaît la possibilité que des interactions plus courtes comportent un certain risque.

Ce changement est également une reconnaissance du fait que la définition précédente fait au moins une hypothèse explicite qui peut ne pas être vraie. L’hypothèse principale de l’ancienne règle est qu’il existe un effet de seuil de l’exposition. Autrement dit, une fois que vous avez été exposé à une certaine quantité de virus (l’équivalent de 15 minutes), votre risque de maladie augmente. Le revers de cette hypothèse est qu’à des niveaux inférieurs à ce seuil, votre risque reste faible. C’est pourquoi nous avons vu certaines écoles déplacer par erreur des élèves à des intervalles de 14 minutes.

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Les nouvelles directives suggèrent qu’il existe davantage une relation dose-réponse entre l’exposition virale et le risque de maladie. C’est-à-dire que plus vous êtes exposé au virus, plus votre risque est élevé, même si l’exposition ne se produit pas d’un seul coup.

Qu’est-ce que ça veut dire?

Bien que je ne pense pas que cette mise à jour entraînera de grands changements, elle élargit le bassin de personnes pour la recherche des contacts. Dans le scénario idéal, ce changement pourrait signifier que nous détectons plus de cas tôt après l’exposition. Ces personnes peuvent alors commencer à se mettre en quarantaine avant de devenir contagieuses et de le transmettre à d’autres.

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Prenons par exemple les vacances à venir. Avoir de la famille pour Thanksgiving signifie généralement partager un repas et passer probablement plusieurs heures en contact étroit avec les autres. C’est toujours un risque, d’autant plus que ceux qui ne présentent pas de symptômes peuvent propager la maladie.

Les personnes qui assistent à ce rassemblement auraient toutes été considérées comme des contacts étroits auparavant, et elles le sont toujours. Mais maintenant, de brèves interactions qui s’additionnent au fil du temps – par exemple, avec un serveur dans un restaurant – seront considérées comme un contact étroit.

Ce changement du CDC suggère que nous devons être plus prudents avec les interactions brèves – par exemple, au bureau ou à l’école. Nous ne devrions pas nous dire: « Ce ne sera qu’une minute, je n’ai pas besoin de mon masque. » L’importance de porter des masques à tout moment pour protéger les autres n’a jamais été aussi claire. Nous ne savons peut-être pas que nous sommes infectés, et même une brève rencontre non masquée pourrait propager le virus.

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Cet article est republié à partir de La conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.

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