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Quand devrions-nous commencer à tester les vaccins COVID-19 chez les enfants?

Avec plusieurs vaccins contre le coronavirus traversant des essais de stade avancé, les adultes pourraient recevoir un vaccin approuvé en quelques mois. Mais même dans ce cas, nous ne saurons probablement pas si l’un de ces vaccins fonctionne chez les enfants.

Seule une poignée d’essais de vaccins contre les coronavirus incluent actuellement des enfants en tant que participants – un essai Oxford-AstraZeneca étant l’un d’entre eux, a rapporté Stat News. Selon ClinicalTrials.gov, la société chinoise Sinovac Biotech inclura des enfants âgés de 3 à 17 ans dans un essai à venir, mais dans l’ensemble, la plupart des développeurs de vaccins n’ont pas lancé d’essais similaires avec des participants de moins de 18 ans. Et aux États-Unis, aucun enfant ont été enrôlés dans des essais de vaccins contre le coronavirus, a rapporté le New York Times.

Les vaccins sont généralement testés chez les adultes avant les enfants afin de permettre une évaluation complète de leurs profils de sécurité et de minimiser leurs risques potentiels avant d’être administrés aux enfants. Dans le cas du COVID-19, les enfants sont généralement exposés à un risque d’hospitalisation et de décès beaucoup plus faible que les adultes, de sorte que la prise d’un vaccin non testé pourrait présenter des risques plus élevés que le virus lui-même. Cela dit, avec les données provenant de grands essais chez les adultes, certains experts ont fait valoir que les essais de vaccins pour les enfants devraient commencer plus tôt que plus tard.

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« Le plus tôt sera le mieux », a déclaré le Dr Flor Munoz-Rivas, professeur agrégé de maladies infectieuses pédiatriques au Baylor College of Medicine à Houston. Compte tenu des premières données recueillies lors d’essais sur des adultes de stade avancé, qui incluent des milliers de participants, les développeurs de vaccins pourraient lancer des essais pour les enfants plus âgés de 12 à 17 ans, a-t-elle déclaré. Si un vaccin semble sûr et efficace dans ce groupe, les essais pourraient alors se poursuivre chez des enfants de plus en plus jeunes.

Dans un commentaire, publié le 18 septembre dans la revue Clinical Infectious Diseases, Munoz-Rivas et ses collègues affirment que les essais de vaccin contre le coronavirus pour les enfants «devraient commencer maintenant». Retarder de tels essais pourrait signifier retarder « notre rétablissement du COVID-19 et prolonger inutilement[ing] son impact sur l’éducation, la santé et le bien-être émotionnel des enfants », ont-ils écrit.

Le plus tôt sera le mieux?

Même si les taux d’hospitalisation des adultes pour le COVID-19 dépassent de loin ceux des enfants, cela ne signifie pas que les enfants ne sont pas affectés par la maladie. Les taux d’hospitalisation des enfants pour COVID-19 sont comparables à ceux de maladies telles que la varicelle, l’hépatite A et le rotavirus, avant que les vaccins contre ces infections ne soient largement utilisés, note le commentaire.

En outre, environ un tiers des enfants hospitalisés pour COVID-19 se retrouvent en soins intensifs, ajoutent les auteurs. Et certains enfants infectés développent une maladie connue sous le nom de syndrome inflammatoire multisystémique chez les enfants (MIS-C), dans laquelle une inflammation sévère dans tout le corps provoque des éruptions cutanées, une forte fièvre et des douleurs abdominales, entre autres symptômes, a déjà rapporté 45secondes.fr. Dans une étude récente du MIS-C associé au COVID-19, publiée dans le New England Journal of Medicine, 80% des enfants atteints ont été admis à l’USI.

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Début septembre, plus de 100 enfants étaient décédés du COVID-19 aux États-Unis, ont noté les auteurs. Cela est comparé à 188 enfants décédés pendant la saison grippale 2019-2020, selon les Centers for Disease Control and Prevention. « Maintenant, [both diseases] semblent être similaires en termes de mortalité, mais bien sûr, la grippe est présente pendant une période limitée, tandis que la circulation du COVID est en cours et nous ne savons pas combien de temps cela durera », a déclaré Munoz-Rivas. le surpassement de la grippe est là, à mon avis. « 

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Un vaccin approuvé protégerait non seulement les enfants contre les maladies et la mort potentielles, mais réduirait également la propagation du COVID-19 des enfants aux autres et permettrait aux écoles de reprendre en toute sécurité avec moins de mesures de distanciation en place, Dr Steven Joffe, professeur de bioéthique et de pédiatrie à la Perelman School of Medicine de l’Université de Pennsylvanie, a écrit dans un commentaire dans le Washington Post.

« Ils peuvent certainement transmettre l’infection, en particulier les enfants plus âgés », a noté Munoz-Rivas.

On ne sait toujours pas à quelle fréquence les enfants de moins de 10 ans attrapent et propagent le COVID-19, mais dans un rapport hebdomadaire sur la morbidité et la mortalité, publié le 28 septembre, les chercheurs décrivent comment les adolescents plus âgés peuvent être aussi susceptibles que les adultes de transmettre le virus. Sans un vaccin approuvé pour les moins de 18 ans, les efforts pour freiner la propagation du virus chez les enfants resteront dépendants d’autres contre-mesures, comme la distance sociale et le port de masques, a écrit Joffe.

Essais pour enfants

Une fois que les essais pour enfants ont démarré, l’inscription des participants peut prendre plus de temps que pour les vaccins pour adultes, a noté Munoz-Rivas. Les essais de vaccin COVID-19 pour adultes ont recruté des milliers à des dizaines de milliers de participants en quelques mois, mais « le rythme de réalisation d’une étude pédiatrique n’est généralement pas aussi rapide », a-t-elle déclaré. Pour qu’un enfant puisse participer à un essai, son tuteur légal doit donner son consentement en son nom, et les enfants âgés de 7 ans et plus doivent eux-mêmes accepter de participer après avoir reçu une explication approfondie des exigences et des risques de l’étude, a-t-elle déclaré.

Même avec ce processus d’inscription impliqué, pendant la pandémie H1N1 de 2009, « nous sommes passés très rapidement des adultes aux enfants, et aux différents groupes d’âge », a déclaré Munoz-Rivas. Dans un essai, «nous avons inscrit des centaines d’enfants en deux semaines». Les premiers essais de vaccins COVID-19 chez les enfants recruteraient probablement quelques centaines de participants, a-t-elle déclaré.

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En règle générale, après des essais sur des enfants de 12 à 17 ans, les développeurs de vaccins passent aux enfants de 5 à 12 ans, puis aux enfants de moins de 5 ans. « Il est peu probable que de très jeunes nourrissons en fassent partie des études dès le début », a déclaré Munoz-Rivas.

Tout comme les essais chez les adultes, les essais avec des enfants visent à trouver la dose la plus sûre et la plus protectrice pour un vaccin donné, mais les données déjà recueillies chez des adultes peuvent indiquer quelle dose pourrait être la meilleure. Les enfants participant aux premiers essais reçoivent des doses plus faibles que les participants adultes, et s’ils ne présentent aucun effet secondaire nocif, les responsables des essais augmentent progressivement cette posologie. En même temps, les responsables des essais surveillent la quantité d’anticorps que les enfants produisent à chaque dose donnée; grâce à leur jeune système immunitaire, les enfants peuvent ne pas avoir besoin d’une dose aussi élevée que les adultes pour provoquer une forte réponse immunitaire, a déclaré Munoz-Rivas.

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Cela dit, cette protection immunitaire initiale pourrait s’estomper au fil du temps, car des études suggèrent que l’immunité contre les coronavirus saisonniers peut être de courte durée, a déjà rapporté 45secondes.fr. L’immunité au COVID-19, qu’elle soit acquise par une infection naturelle ou par un vaccin, peut également diminuer avec le temps.

Ainsi, après avoir reçu un premier vaccin COVID-19, les enfants et les adultes peuvent avoir besoin de rappels à l’avenir, a noté Munoz-Rivas. De même, les enfants plus âgés reçoivent des rappels pour la varicelle et la coqueluche après avoir reçu leurs doses initiales pendant la petite enfance. Si possible, les participants enfants et adultes aux essais sur le COVID-19 doivent être surveillés après leur vaccination, pendant environ 10 ans, pour déterminer quand et si un rappel est nécessaire, a déclaré Munoz-Rivas. Le moment et la posologie de ces rappels peuvent différer entre les adultes et les enfants, en fonction de leurs réponses immunitaires initiales au vaccin, a-t-elle ajouté.

Comme dans les essais sur les adultes, les développeurs de vaccins doivent être à l’affût des effets secondaires à court et à long terme qui apparaissent chez les enfants vaccinés. Les effets secondaires légers peuvent inclure une fièvre légère, des douleurs musculaires ou une douleur au site d’injection, comme cela a été noté chez les adultes, tandis qu’une réaction sévère peut inclure une inflammation sévère ou une réponse immunitaire excessive.

Puisque les vaccins déclenchent la production d’anticorps qui ciblent le coronavirus, les développeurs de vaccins doivent s’assurer que cette réponse immunitaire est suffisamment forte pour être protectrice, mais si forte qu’elle est nocive pour l’enfant.

Par exemple, alors que la cause exacte du MIS-C est inconnue, une étude récente a révélé que les enfants atteints de la maladie ont des concentrations élevées d’anticorps spécifiques dans leur sang; ces anticorps s’accrochent à une partie du virus appelée «domaine de liaison au récepteur» (RBD), une cible de choix pour les vaccins. La nouvelle étude n’a pas montré si ces anticorps cause MIS-C – ils peuvent n’être qu’un signe de la maladie – mais dans un commentaire accompagnant le rapport, les experts ont mis en garde les développeurs de vaccins de surveiller tout symptôme de MIS-C chez les enfants vaccinés. L’inquiétude serait qu’un vaccin puisse provoquer la production d’anticorps RBD spécifiques et que cela conduirait en quelque sorte à l’apparition du MIS-C, mais cela est hautement théorique et peut ne pas s’avérer être un risque du tout, a noté Munoz-Rivas.

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« Le problème est: » Comment comprenons-nous le mécanisme «  » de la façon dont le MIS-C se produit, a déclaré Munoz-Rivas. « Ce n’est pas nécessairement un problème d’anticorps », et très probablement, un vaccin efficace aiderait à protéger les enfants du MIS-C en les protégeant de la capture du COVID-19 en premier lieu, a-t-elle déclaré. Compte tenu des avantages directs pour les enfants et des avantages indirects pour ceux avec lesquels ils interagissent, les essais pédiatriques des vaccins COVID-19 devraient commencer dès que possible, ont-elle écrit et ses co-auteurs.

« Pour les enfants, un vaccin a l’avantage supplémentaire de les ramener en toute sécurité à l’école et aux activités parascolaires, et de leur permettre de s’engager à nouveau face à face avec leur monde », ont-ils écrit. « Assurer l’accélération des essais cliniques de vaccins pour accélérer la vitesse des enfants sera essentiel pour en faire notre future réalité. »

Publié à l’origine sur 45secondes.fr.

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