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Prix ​​Nobel de chimie 2021 : Benjamin List, David WC MacMillan récompensés pour leurs travaux sur la construction de molécules

Le prix Nobel de chimie a été décerné au scientifique allemand Benjamin List de l’Institut Max Planck et au scientifique écossais David WC MacMillan de l’Université de Princeton.

Ils ont été honorés pour leur travail dans le développement d’une nouvelle façon de construire des molécules connues sous le nom d’« organocatalyse asymétrique ».

Les lauréats ont été annoncés mercredi par Goran Hansson, secrétaire général de l’Académie royale des sciences de Suède. Le panel Nobel a déclaré que List et MacMillan avaient développé indépendamment en 2000 une nouvelle méthode de catalyse.

« Cela profite déjà grandement à l’humanité », a déclaré Pernilla Wittung-Stafshede, membre du panel Nobel.

Pourquoi le prix Nobel ?

De nombreuses industries et domaines de recherche, y compris le développement de nouveaux médicaments vitaux, dépendent de la capacité des chimistes à construire de nouvelles molécules fonctionnelles.

Les chimistes peuvent créer de nouvelles molécules en liant ensemble de petits blocs de construction chimiques, mais il est difficile de contrôler les substances invisibles afin qu’elles se lient de la manière souhaitée. C’est si difficile que si nous devions comparer la capacité de la nature à construire des créations chimiques avec la nôtre, nous étions longtemps coincés dans l’âge de pierre.

Même maintenant, alors que la chimie est passée du ciselage de la pierre à quelque chose qui ressemble davantage à un artisanat d’art, les chimistes ont besoin d’outils nouveaux et plus fins pour augmenter la précision de leurs constructions moléculaires. Et plusieurs de ces outils découverts dans le passé ont également été récompensés par le prix Nobel de chimie.

La découverte récompensée par le prix Nobel de chimie a propulsé la construction moléculaire à un tout autre niveau. Cela a non seulement rendu la chimie plus verte, mais a également rendu beaucoup plus facile la production de molécules asymétriques.

De quoi parle leur découverte ?

Benjamin List et David MacMillan ont reçu le prix Nobel de chimie pour leur développement d’un nouvel outil ingénieux pour la construction de molécules : l’organocatalyse.

Au cours de la construction chimique, il arrive souvent qu’une situation se produise dans laquelle deux molécules peuvent se former, qui – tout comme nos mains – sont l’image miroir l’une de l’autre. Celles-ci ont souvent des effets complètement différents dans le corps, de sorte que les chimistes ne veulent souvent qu’une de ces images miroir, en particulier lors de la production de produits pharmaceutiques. Mais il a été difficile de trouver des méthodes efficaces pour y parvenir. Le concept développé par Benjamin List et David MacMillan – l’organocatalyse asymétrique – est aussi simple que génial.

Mais ce qui rend cette découverte encore plus excitante, c’est que non seulement les organocatalyseurs sont souvent constitués de molécules simples, mais dans certains cas – tout comme les enzymes de la nature – ils peuvent fonctionner sur un tapis roulant. Auparavant, dans les procédés de production chimique, il était nécessaire d’isoler et de purifier chaque produit intermédiaire, sinon le volume de sous-produits serait trop important. Cela a conduit à la perte d’une partie de la substance à chaque étape d’une construction chimique.

Les organocatalyseurs sont beaucoup plus tolérants car, relativement souvent, plusieurs étapes d’un processus de production peuvent être effectuées dans une séquence ininterrompue. C’est ce qu’on appelle une réaction en cascade, qui peut réduire considérablement les déchets dans la fabrication de produits chimiques. Ils rendent également la purification et l’isolement des molécules beaucoup plus précis.

Fond

L’année dernière, le prix a été décerné à Emmanuelle Charpentier de France et Jennifer A Doudna des États-Unis pour le développement d’un outil d’édition de gènes qui a révolutionné la science en fournissant un moyen de modifier l’ADN.

Le prix prestigieux est accompagné d’une médaille d’or et de 10 millions de couronnes suédoises (plus de 1,14 million de dollars). L’argent du prix provient d’un legs laissé par le créateur du prix, l’inventeur suédois Alfred Nobel, décédé en 1895.

Lundi, le comité Nobel a décerné le prix de physiologie ou de médecine aux Américains David Julius et Ardem Patapoutian pour leurs découvertes sur la façon dont le corps humain perçoit la température et le toucher.

Le prix Nobel de physique a été décerné mardi à trois scientifiques dont les travaux ont trouvé de l’ordre dans un désordre apparent, aidant à expliquer et à prédire les forces complexes de la nature, notamment en élargissant notre compréhension du changement climatique.

Au cours des prochains jours, des prix seront également décernés pour des travaux exceptionnels dans les domaines de la littérature, de la paix et de l’économie.

Avec des contributions d’AP et de www.nobelprize.org

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