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Pourquoi les Américains sont si amoureux des sondages électoraux

Le sondeur républicain Frank Luntz averti sur Twitter et ailleurs, l’autre jour, si les sondages de pré-élection dans la course présidentielle de cette année sont à nouveau embarrassants, «alors l’industrie du sondage est terminée.

C’était tout à fait la prévision.

Bien qu’il soit possible que les sondages aient des ratés, il est extrêmement improbable qu’un tel échec fasse imploser ou dépérir l’industrie de la recherche d’opinion. L’une des raisons est que les sondages électoraux représentent une partie d’une industrie bien établie de plusieurs milliards de dollars qui mène d’innombrables enquêtes sur les questions de politique, les préférences des produits de consommation et d’autres sujets non électoraux.

Si la recherche d’opinion était si vulnérable à l’échec des sondages électoraux, le domaine se serait probablement désintégré il y a longtemps, après les embarras successifs de 1948 et 1952. En 1948, les sondeurs ont prédit avec confiance – mais à tort – que Thomas E. Dewey renverserait facilement le président Harry Truman. En 1952, les sondeurs se sont montrés prudents et ont anticipé une course serrée entre Dwight Eisenhower et Adlai Stevenson. Eisenhower a gagné dans un glissement de terrain qu’aucun sondeur n’avait prévu.

«Échec prédictif», je note dans mon dernier livre, «Lost in a Gallup: Polling Failure in US Presidential Elections», «n’a clairement pas tué le scrutin.

Alors, qu’est-ce qui explique sa ténacité et sa résilience? Pourquoi les sondages électoraux sont-ils toujours avec nous, malgré des échecs périodiques, des fiasco et des erreurs? Pourquoi, en effet, beaucoup d’Américains sont-ils si intrigués par les sondages électoraux, en particulier pendant les campagnes présidentielles?

Illusion de précision

Les raisons sont multiples, et sans surprise liées aux courants profonds de la vie américaine. Ils adoptent – mais vont bien au-delà – une explication simpliste selon laquelle les gens veulent savoir ce qui va se passer.

Patrick Caddell, le sondeur privé du président Jimmy Carter, a parlé de cette tendance il y a des années, en disant: «Tout le monde suit les sondages parce que tout dans la vie américaine est axé sur la question de savoir qui va gagner – que ce soit le sport, la politique ou autre. Il y a une curiosité naturelle.

Plus substantiellement, les sondages électoraux projettent le sens, ou l’illusion, de la précision, ce qui a un attrait considérable en ces temps troublés.

La soif de certitude est profonde, en particulier dans le journalisme, où les journalistes rencontrent fréquemment ambiguïté et évasion. Depuis le milieu des années 1970, de grandes organisations de presse telles que le New York Times et CBS News ont mené ou commandé leurs propres sondages électoraux. Et des rapports de sondages préliminaires rudimentaires ont été trouvés dans des journaux américains publiés il y a déjà 1824.

De nos jours, les sondages guident, conduisent et aident à corriger les récits des médias sur les élections présidentielles. Ils sont essentiels pour façonner les idées reçues sur la compétitivité de ces races.

Public ignorant des bulletins de vote

Mais les sondages ont un bilan inégal dans les élections présidentielles modernes – ce qui, paradoxalement, a contribué à leur résilience.

Les Américains sont pour la plupart inconscients de ce bilan. Ils sont peut-être vaguement familiers avec la débâcle «Dewey bat Truman» de 1948. Et ils se souviennent peut-être que les sondages électoraux de 2016 ont dévié de l’objectif dans les principaux États du Midwest, perturbant les attentes selon lesquelles Hillary Clinton remporterait la présidence.

Mais d’autres cas, tels que le glissement de terrain imprévu de 1952 ou les élections serrées qui n’étaient pas en 1980, ne sont pas souvent rappelés. Ainsi, le sondage est au moins un peu à l’abri des reproches en raison de sa méconnaissance de ses performances inégales au fil du temps.

Bien entendu, les sondages électoraux ne sont pas toujours erronés. Ils peuvent se racheter, ce qui est une autre valeur de la vie américaine.

Courses de chevaux aux fils hauts

Les analogies du monde sportif contribuent encore à expliquer la ténacité des sondages.

Le scrutin électoral, et l’accent qu’il met sur qui est devant et qui coule, a longtemps été comparé à une course de chevaux – une métaphore pas toujours agréable pour les sondeurs. Archibald Crossley, un pionnier de la recherche d’opinion moderne, l’a révélé avant la débâcle de 1948, dans une lettre à son ami et sondeur rival, George Gallup.

«J’ai une nette impression», a écrit Crossley, «que les sondages sont toujours considérés comme des prédictions de courses de chevaux, et il me semble que nous pourrions peut-être faire quelque chose conjointement pour empêcher une telle réputation.

«L’impression distincte» de Crossley perdure. Les sondages et la couverture des sondages invitent toujours à des comparaisons avec la course de chevaux.

Une meilleure analogie, peut-être, est que le scrutin ressemble à un acte de haut niveau. Une élection présidentielle se déroule sur plusieurs mois, généralement pour susciter une attention croissante et susciter l’anticipation. Que les sondeurs échouent et échouent dans leurs estimations devient inévitablement un léger drame électoral en soi.

Lorsque les prévisions tournent mal, comme elles l’ont fait en 2016, l’étonnement s’ensuit inévitablement. Par exemple, Nate Silver, le journaliste spécialisé dans les données qui a fondé le site d’analyse de sondages et de prévisions FiveThirtyEight.com, a déclaré que la victoire de Donald Trump était, en gros, «le développement politique le plus choquant de ma vie».

De nombreux sondeurs insistent sur le fait que les sondages électoraux sont des instantanés et non des prophéties. Mais cela ne les dérange pas de chanter lorsque leurs enquêtes finales sont sur le point d’estimer le résultat.

Un exemple de fanfaronnade des sondeurs est venu un mois après l’élection présidentielle de 2016, lorsque Rasmussen Reports a déclaré qu’il avait dit depuis le début «c’était une course beaucoup plus serrée que la plupart des autres sondeurs ne l’avaient prédit. Nous n’avons pas été surpris de la soirée électorale… regardez qui est arrivé deuxième sur les 11 meilleurs sondeurs qui ont sondé la course à quatre.

George Gallup a fait à peu près la même chose dans les premières années de la recherche par sondage moderne, en publiant des publicités d’auto-félicitations dans le journal spécialisé Editor & Publisher pour vanter les succès des sondages lors des élections présidentielles en 1940 et 1944. «Le sondage Gallup établit un nouveau record pour les élections Précision! » une de ces annonces a proclamé.

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Quels sondages suivre?

La prolifération des sondages au fil des ans – le site de Nate Silver fournit des évaluations à des dizaines de sondeurs – permet également une sorte d’approche par sport d’équipe des sondages électoraux: les consommateurs avertis peuvent identifier et suivre les sondeurs préférés et ignorer la plupart du temps le reste. Ce n’est pas nécessairement souhaitable, mais c’est une option permise par l’abondance des sondages, dont beaucoup peuvent être régulièrement suivis à l’approche des élections sur RealClearPolitics.com.

Ainsi, par exemple, les partisans de Donald Trump peuvent se réjouir des sondages Rasmussen, qui ont été bien plus favorables au président pendant la campagne 2020 que, disons, les sondages menés pour CNN.

Le sondage, fondamentalement, est une tentative imparfaite de fournir un aperçu et des explications. Le désir de perspicacité et d’explication est, bien sûr, sans fin, de sorte que les sondages perdurent malgré leurs défauts et leurs échecs. Ils resteront sûrement des caractéristiques de la vie américaine, quel que soit le déroulement des élections de la semaine prochaine.

Cet article est republié à partir de La conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.

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