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NVIDIA, ARM et l’incertitude d’un accord aux nombreuses ramifications

NVIDIA, ARM et l'incertitude d'un accord aux nombreuses ramifications

Est le plus grande acquisition de l’histoire dans le segment des semi-conducteurs. NVIDIA a conclu un accord avec ARM pour l’acheter pour 40 000 millions de dollars, mais l’opération devra recevoir l’approbation des régulateurs.

Jensen Huang, PDG de NVIDIA, a souligné comment cette alliance améliorera la portée des solutions ARM en intelligence artificielle ou dans les serveurs et les grands centres de données, mais les ramifications de cette acquisition sont énormes et ils mettent, par exemple, des entreprises comme Intel dans une position délicate.

Un accord historique

SoftBank a acheté ARM il y a quatre ans pour 32 milliards de dollars, et depuis lors, la pertinence d’ARM – déjà énorme – a grandi remarquablement.

L’entreprise d’origine britannique crée des conceptions de puces que vous autorisez ensuite afin que d’autres fabricants puissent créer leurs propres microprocesseurs basés sur ces puces. Il développe également les jeux d’instructions qui définissent la manière dont le logiciel contrôle ces processeurs.

Ces deux éléments constituent une plate-forme qui rivalise avec les solutions développées depuis des années par, par exemple, Intel et AMD dans les puces pour ordinateurs de bureau et portables. Les conceptions ARM ont été traditionnellement destiné au marché des appareils mobiles, et il est difficile de trouver un smartphone ou une tablette qui ne repose pas sur une puce fabriquée à partir de l’un des designs originaux d’ARM.

L’achat d’ARM par NVIDIA a donc d’énormes implications affectent votre base d’opérations actuelle, votre stratégie, la feuille de route des deux entreprises et l’impact sur l’ensemble de l’écosystème technologique.

ARM est d’origine britannique, mais peut-être un avenir plus à l’extérieur qu’au Royaume-Uni

Jensen Huang, PDG de NVIDIA, a expliqué dans l’annonce officielle comment « ARM maintiendra son siège à Cambridge (Royaume-Uni) ». L’intention de NVIDIA est d’étendre ce centre d’opérations à construire un centre de recherche et développement dédié exclusivement au domaine de l’intelligence artificielle.

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SoftBank, jusqu’à présent propriétaire d’ARM, avait promis de conserver ce centre d’opérations jusqu’en septembre 2021, mais certains analystes doutent de l’avenir de ces opérations. Sonja Laud, de Legal & General Investment Management, a indiqué que « avec cette date d’expiration sur le point de se terminer et avec les négociations sur le Brexit en cours ce qui se passera dans le futur sera intéressant.  »

C’est précisément la prise de pouvoir par une entreprise américaine qui a suscité des inquiétudes au Royaume-Uni, où le parti travailliste a expressément demandé au gouvernement de ce pays de prendre des mesures en la matière pour assurer la sécurité de cette base d’opérations et tous les emplois qui y sont associés.

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Comme l’explique la BBC, on s’inquiète non seulement de sa possible délocalisation du Royaume-Uni – ce que les déclarations de Huang semblent rejeter – mais aussi stratégie et position neutre que ARM a maintenu jusqu’à présent.

En fait, Herman Hauser -un des fondateurs d’ARM- et Tudor Brown -un de ses anciens présidents- ont soulevé de sérieuses critiques à cet égard, car selon eux, NVIDIA fabrique ses propres processeurs tandis que ARM autorise ses conceptions. Alors, il pourrait y avoir un conflit d’intérêts car les clients actuels d’ARM peuvent dépendre d’une entreprise avec laquelle ils sont également en concurrence pour les ventes.

Que l’ARM passe entre les mains d’une entreprise américaine pourrait avoir une autre conséquence: que le gouvernement de ce pays, qui est en guerre commerciale avec la Chine, J’ai fini par bloquer les entreprises chinoises lors de l’utilisation de la technologie ARM.

Hauser a expliqué comment lorsque ARM deviendrait une filiale de NVIDIA, la société serait sous l’influence de la réglementation CFIUS (Comité sur les investissements étrangers aux États-Unis) et de ce possible veto dont Huawei souffre déjà. « Cela signifie que si des centaines d’entreprises britanniques qui intègrent la technologie ARM dans leurs produits veulent les vendre et les exporter dans le monde entier, y compris en Chine – qui est l’un des grands marchés – la décision ne viendrait pas de Downing Street, mais de la Maison Blanche ».

Serveurs, IA et examen minutieux des régulateurs

Il est difficile de savoir ce qu’il adviendra de la stratégie ARM traditionnelle, qui jusqu’à présent s’est concentrée surtout sur le domaine de la mobilité. Chez NVIDIA, ils ont parlé de cette nouvelle approche de l’intelligence artificielle, mais aussi d’un domaine que les puces ARM avaient déjà expérimenté: les serveurs.

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Jensen Huang a expliqué que l’un des changements qu’il entend apporter à la feuille de route de l’entreprise est de accélérer le développement de conceptions de puces ARM pour les processeurs de ces serveurs, un domaine de plus en plus pertinent maintenant que le cloud computing est de plus en plus pertinent.

Des doutes surgissent également dans ce domaine, où alternatives peu connues mais de plus en plus pertinentes telles que RISC-V ils pourraient gagner du terrain. Geoff Blaber, analyste chez CCS Insight, a commenté cela récemment en discutant des rumeurs pré-acquisition.

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Dans cette note, Blaber a expliqué comment NVIDIA s’intéressait de plus en plus à la maîtrise de tous les domaines du développement des semi-conducteurs. L’achat de Mellanox en 2019 en était la preuve: cette société se concentre sur le développement de solutions réseau pour le calcul haute performance et les centres de données.

En fait, l’analyste a noté que «si les partenaires d’ARM estimaient que l’intégrité et l’indépendance de l’entreprise sont compromises, cela accélérerait la croissance de RISC-V et qui dévaloriserait ARM« Pour lui, les régulateurs pourraient démolir l’accord face à un éventuel cas de monopole, mais étant donné le feu vert, cette acquisition pourrait prendre » des mois, voire des années « .

Dans le domaine des régulateurs, il y a des analystes qui ils semblent voir les choses avec optimisme. C’est le cas de Patrick Moorhead, qui a pu s’entretenir avec Jensen Huang et avec le PDG d’ARM, Simon Segars, pour leur poser quelques questions.

Pour lui, cette opération est positive et il ne voit pas trop d’obstacles au processus réglementaire: «ARM licencie sa propriété intellectuelle et NVIDIA fabrique des puces, deux business models très différents qui lorsqu’ils sont combinés, ils ne semblent pas créer de monopole« .

Qu’en est-il des clients ARM (et des concurrents potentiels de NVIDIA)?

La vérité est que les doutes affligent également les clients ARM traditionnels. Tous les fabricants de processeurs mobiles (Apple, Samsung, Huawei, MediaTek, etc.) deviendraient désormais des clients NVIDIA, une entreprise avec laquelle ils ne sont certainement pas en concurrence directe —NVIDIA se concentre sur le développement de GPU pour les utilisateurs finaux, les professionnels et les centres de données – mais cela pourrait soulever des soupçons.

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Apple, par exemple, a décidé de passer à ses propres puces basées sur l’architecture ARM pour ses futurs Mac, et sa situation est unique. car il a toujours été allié à AMD —Qui est un concurrent direct de NVIDIA — dans le domaine des graphiques dédiés sur ses ordinateurs portables et de bureau.

Chez NVIDIA, a expliqué Huang, ils ont une idée curieuse pour essayer de dissiper les doutes: ils veulent étendre le modèle actuel et obtenir une licence pour certains des designs de NVIDIA, y compris ceux de ses GPU, qu’ils fourniraient aux partenaires ARM actuels. Cela permettrait à ces entreprises (les mêmes que celles que nous avons mentionnées) rivaliser avec NVIDIA sur son propre terrain, une idée curieuse.

En fait, Linley Gwennap du Linley Group a expliqué comment NVIDIA « s’est donné beaucoup de mal pour souligner que ARM continuera à agir en tant que fournisseur neutre, et qu’en plus NVIDIA n’interférera avec aucun des efforts de licence d’ARMmême si certains clients ARM sont en concurrence avec NVIDIA. »Le scepticisme est cependant clair.

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Les conséquences pourraient être très larges dans de nombreux secteurs, mais aussi pourrait avoir un impact énorme pour Intel, dominant traditionnel du marché des PC, NVIDIA a été un allié traditionnel d’Intel, l’accompagnant dans de nombreux systèmes destinés aux utilisateurs finaux, mais cet accord pourrait changer les règles du jeu.

Ainsi, NVIDIA pourrait accélérer le développement de conceptions de CPU de bureau. Il existe déjà des ultraportables basés sur des puces ARM et Windows 10, mais c’est Apple qui a décidé de dire adieu à Intel et à l’architecture x86-64 pour passer à ses puces ARM. D’autres pourraient le faire, mais la question est de savoir si NVIDIA favorisera ou conduira ce genre d’avenir.

Cela compromettrait à la fois le rôle d’Intel et celui de son rival incontestable sur le marché graphique, AMD, qui fabrique également des processeurs pour ordinateurs portables et ordinateurs de bureau. Il nous faudra peut-être des années pour voir les effets de cet accord, mais ses ramifications sont certainement extraordinaires.

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