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Nous venons de découvrir un mystère vieux de 252 millions d’années: les «  dominos  » qui ont déclenché la plus grande extinction de masse de l’histoire de la Terre

Bien que nous ayons parfois tendance à penser aux temps historiques, il y a beaucoup de choses où «  aujourd’hui  » n’est rien de plus qu’un moment historiquement terne. Et heureusement. Par exemple, bien que nous parlions habituellement de la sixième extinction planétaire (et c’est un problème très complexe pour lequel nous ne semblons pas avoir de solutions politiquement viables), la plus grande extinction de l’histoire de la Terre ne sera pas celle-ci. La plus grande extinction a eu lieu il y a 252 millions d’années à la fin du Permien et au début du Trias.

Les trois quarts de la vie terrestre et jusqu’à 95% de toute la vie marine ont disparu en un clin d’œil géologique; c’est-à-dire dans quelques milliers d’années seulement. C’était un événement tellement décalé que les chercheurs ont débattu avec acharnement de ce qui s’est passé, comment et pourquoi pendant des décennies.. L’hypothèse que nous en avons eu des centaines, mais la cause exacte et la séquence des événements qu’elle a déclenchés est une source de débats et de controverses.

Jusqu’à maintenant. Au moins, si cette collaboration internationale de chercheurs est juste le déclencheur était les volcans.


La « perle » que les brachiopodes cachaient

Andy Castille

Pour le savoir, l’équipe BASE-LiNE Earth a décidé fixer sur quelque chose qui passe souvent inaperçu: les coquilles de brachiopodes fossilisées. Les brachiopodes « sont des organismes ressemblant à des palourdes qui existent sur Terre depuis plus de 500 millions d’années », a expliqué Hana Jurikova de l’Université de St. Andrews et du GEOMAR Helmholtz Center for Ocean Research. Il est logique d’examiner comment ils ont changé avec l’histoire pour tirer des conclusions sur l’environnement qui les entoure.

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«Nous avons pu utiliser des fossiles de brachiopodes bien conservés des Alpes du Sud pour nos analyses», a poursuivi Jurikova. « Ces coquillages ont été déposés sur des plates-formes océaniques peu profondes il y a environ 252 millions d’années » et, d’ailleurs, « enregistré les conditions environnementales des années précédant le début de l’extinction« 

C’est ainsi qu’ils ont pu identifier les niveaux de PH de l’océan (quelque chose qui, à notre connaissance, est étroitement lié au CO2 dans l’atmosphère). En fait, pas seulement cela. « Avec cette technique, […] aussi on peut clairement retracer l’activité volcanique« Grâce à cela, ils ont pu écarter certaines choses. Par exemple, » la dissolution des hydrates de méthane, qui avait été suggérée comme une cause possible [de la extinción], c’est très peu probable, selon nos données », a expliqué Marcus Gutjahr également de GEOMAR.

Ne vous y trompez pas, les résultats indiquent que le réchauffement et l’acidification des océans associés au CO2 volcanique ont été fatals en eux-mêmes et sont à l’origine de l’extinction des organismes marins dès le début de l’extinction. Cela a provoqué un épuisement à grande échelle de l’oxygène dans l’atmosphère qui a mis le monde dans une «interruption technique». C’est-à-dire, c’était les volcans (une des hypothèses traditionnellement étudiées) ceux qui sont à l’origine de la plus grande extinction de l’histoire de la Terre.

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