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Neutralité carbone: la dépendance de la Chine au charbon érodera ses objectifs climatiques à long terme

La promesse surprise de la Chine de réduire son empreinte carbone à zéro d’ici 2060 a été accueillie par des applaudissements prudents, mais de nouvelles dépenses en charbon pour relancer une économie touchée par un virus menacent d’annuler sa tentative audacieuse de conduire le monde vers un avenir à faible émission de carbone.

Le combustible fossile a alimenté la poussée économique de la Chine au cours des trente dernières années, et le pays brûle environ la moitié du charbon utilisé dans le monde chaque année.

Entre 2000 et 2018, ses émissions annuelles de carbone ont presque triplé et représentent désormais près d’un tiers du total mondial des gaz à effet de serre liés au réchauffement climatique.

Malgré les promesses de sevrer l’économie du charbon avec l’investissement le plus ambitieux au monde dans les énergies renouvelables, la consommation de charbon de la Chine a remonté en juin de cette année pour se rapprocher des sommets enregistrés en 2013.

Cela était en partie dû à un retour au charbon après l’incertitude géopolitique dans la péninsule saoudienne, principal fournisseur de pétrole de la Chine.

Mais le coronavirus, qui a vu l’économie chinoise se contracter pour la première fois en 30 ans, a également ouvert les robinets des prêteurs gouvernementaux pour construire de nouvelles centrales à charbon afin de relancer les économies provinciales à plat.

Il y a une « tension au cœur de la planification énergétique de la Chine », a déclaré Li Shuo, responsable du climat et de l’énergie chez Greenpeace Chine. AFP.

Il « oppose les intérêts stratégiques de Pékin aux objectifs immédiats des gouvernements provinciaux à court d’argent, il est difficile de suivre le discours » sur un avenir plus propre.

Cette semaine, Xi Jinping a dévoilé la position audacieuse de la Chine en faveur du leadership sur le réchauffement climatique aux Nations Unies, promettant que son pays atteindra ses pics d’émissions avant 2030 et deviendra neutre en carbone trente ans plus tard.

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C’est la première fois que la Chine annonce des plans pour devenir neutre en carbone, mais jusqu’à présent, il n’y a pas eu de détails sur la façon dont le pays se rééquilibrerait en s’éloignant des combustibles fossiles.

Au cours du premier semestre 2020, la Chine a approuvé 23 gigawatts de nouveaux projets d’énergie au charbon, plus que les deux années précédentes combinées, selon Global Energy Monitor (GEM), une ONG environnementale basée à San Francisco.

«Un nouveau parc de centrales au charbon est en contradiction directe avec l’engagement de la Chine à atteindre un pic d’émissions avant 2030», a déclaré Lauri Myllyvirta, analyste chinois au Centre de recherche sur l’énergie et l’air pur.

Face aux deux sens

La deuxième économie mondiale se positionne également comme le leader mondial des énergies renouvelables.

Il est déjà le premier producteur et consommateur mondial d’éoliennes, de panneaux solaires et de véhicules électriques, et les usines chinoises fabriquent les deux tiers de toutes les cellules solaires installées dans le monde.

« La politique énergétique de la Chine est comme une bête à deux têtes, chaque tête essayant de courir dans la direction opposée », a déclaré Li de Greenpeace.

Mais la nouvelle poussée de charbon élimine les énergies renouvelables du marché parce que le système de distribution d’énergie de la Chine utilise des quotas de style soviétique, où les fournisseurs d’électricité se voient attribuer une limite d’approvisionnement mensuelle.

Les quotas de réseau ont poussé les gouvernements locaux à augmenter l’allocation pour l’électricité à base de charbon au cours des dernières années, et cela laisse moins de place sur le réseau pour l’utilisation des énergies renouvelables, même si les investissements dans ces derniers sont intensifiés.

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« Les gouvernements locaux préfèrent acheter plus d’électricité produite au charbon pour protéger les emplois miniers », a déclaré Li.

Les parcs éoliens et solaires ont été contraints de tourner au ralenti et des dizaines de nouveaux projets d’énergies renouvelables ont été annulés depuis la fin de l’année dernière alors que les petits opérateurs privés luttent pour gagner de l’argent.

Éléphants blancs

Les experts affirment que la dépendance au charbon en Chine ne sera pas facile à mettre fin.

Le pays a déjà 400 gigawatts de capacité de charbon de plus que ce qui est nécessaire pour répondre à la demande de pointe, selon GEM.

« La flotte de charbon de la Chine fonctionne à environ 50 pour cent de sa capacité », a déclaré Myllyvirta.

« De nombreuses installations sont des éléphants blancs. En ajouter de nouvelles ne ferait que les rendre moins efficaces. »

Les décideurs politiques disent que de nouvelles usines avec des normes d’émissions plus faibles remplaceront les vieilles cheminées sales.

Mais les économies sont modestes: les nouvelles centrales émettent seulement 11% de dioxyde de carbone en moins par kilowattheure d’énergie produite par rapport aux anciennes.

Le sens de la marche pour le moment indique toujours un avenir énergétique dominé par le charbon.

Les énergies renouvelables sont soumises à des taxes foncières plus élevées, des taux d’intérêt sur les prêts et des quotas de réseau plus bas.

Les subventions pour les parcs éoliens terrestres devraient actuellement prendre fin en 2021 – les subventions pour les parcs éoliens offshore ont pris fin en mars, les subventions pour l’énergie solaire ayant également été réduites de moitié – tandis que les investissements dans les énergies propres ont chuté de 8% en 2019, selon les données de Bloomberg New Energy Finance.

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Pendant ce temps, les investissements outre-mer de la Ceinture et de la Route offriront aux pays en développement, du Pakistan au Zimbabwe, de nouvelles centrales au charbon.

« Notre politique énergétique a besoin d’une refonte sérieuse – une intervention chirurgicale – car la croissance des énergies renouvelables a atteint un plafond de verre », a déclaré Li.

« Mais les réformes sont bloquées depuis près d’une décennie, parce que le lobby du charbon est trop puissant. »

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