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L’observatoire SOFIA trouve la preuve chimique que la Lune retient l’eau, même dans les zones ensoleillées

Il pourrait y avoir beaucoup plus d’eau sur la Lune qu’on ne le pensait auparavant, selon deux études publiées lundi évoquant la perspective alléchante que les astronautes participant à de futures missions spatiales pourraient trouver du rafraîchissement – et peut-être même du carburant – sur la surface lunaire. On croyait que la Lune était sèche jusqu’à il y a environ une décennie, lorsqu’une série de découvertes suggéraient que notre voisin céleste le plus proche avait des traces d’eau piégées à la surface.

Deux Nouveau études Publié dans Astronomie de la nature lundi suggèrent qu’il pourrait y avoir beaucoup plus d’eau qu’on ne le pensait auparavant, y compris la glace stockée dans des «pièges froids» ombragés en permanence dans les régions polaires lunaires. Des recherches antérieures ont trouvé des indications d’eau en scannant la surface – mais celles-ci étaient incapables de faire la distinction entre l’eau (H2O) et l’hydroxyle, une molécule composée d’un atome d’hydrogène et d’un atome d’oxygène. Mais une nouvelle étude fournit une preuve chimique supplémentaire que la Lune contient de l’eau moléculaire, même dans les zones ensoleillées.

En utilisant les données du télescope aéroporté de l’Observatoire stratosphérique pour l’astronomie infrarouge (SOFIA), les chercheurs ont scanné la surface lunaire à une longueur d’onde plus précise que celle utilisée auparavant – six microns au lieu de trois.

Cela leur a permis de distinguer « sans ambiguïté » l’empreinte spectrale de l’eau moléculaire, a déclaré le co-auteur Casey Honniball, de l’Institut de géophysique et de planétologie d’Hawaï.

Les chercheurs pensent que l’eau pourrait être piégée dans des perles de verre ou une autre substance qui la protège de l’environnement lunaire difficile, a déclaré Honniball à l’AFP, ajoutant que des observations supplémentaires aideraient à mieux comprendre d’où l’eau peut provenir et comment elle est stockée.

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« Si nous trouvons que l’eau est suffisamment abondante dans certains endroits, nous pourrons peut-être l’utiliser comme ressource pour l’exploration humaine », a déclaré Honniball. « Il pourrait être utilisé comme eau potable, oxygène respirable et carburant pour fusée. »

  L'observatoire SOFIA trouve la preuve chimique que la Lune retient l'eau, même dans les zones ensoleillées

Une deuxième étude porte sur des zones des régions polaires de la Lune, où la glace d’eau serait emprisonnée dans des cratères lunaires qui ne voient jamais la lumière du soleil.

De grands creux avaient déjà été découverts – la NASA a découvert en 2009 des cristaux d’eau dans un cratère profond près du pôle sud de la Lune.

Mais la nouvelle étude a trouvé des preuves de milliards de micro-cratères qui pourraient chacun bercer une minuscule quantité de glace d’eau.

« Si vous vous teniez sur la Lune près de l’un des pôles, vous verriez toute une » galaxie « de petites ombres mouchetées sur la surface », a déclaré l’auteur principal Paul Hayne du Département d’astrophysique de l’Université du Colorado.

«Chacune de ces minuscules ombres – la plupart plus petites qu’une pièce de monnaie – serait extrêmement froide, et la plupart assez froide pour abriter de la glace.

Cela « suggère que l’eau pourrait être beaucoup plus répandue sur la Lune qu’on ne le pensait auparavant », a déclaré Hayne à l’AFP.

Les auteurs disent que cela pourrait signifier qu’environ 40 000 km2 de la surface lunaire ont la capacité de piéger l’eau.

Ils ont pu reconstruire la taille et la distribution de ces petits cratères à l’aide d’images haute résolution et de mesures de température lunaire prises à partir de Lunar Reconnaissance Orbiter de la NASA.

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Ces micro-cratères sont répartis sur les deux pôles et devraient être aussi froids – environ -160 degrés Celsius – que les plus grands creux lunaires à l’échelle d’un kilomètre, a déclaré Hayne à l’AFP.

Et il y en a « des dizaines de milliards », a déclaré Hayne, comparé à quelques centaines de plus grands pièges à froid.

Les scientifiques espèrent que les échantillons de ces pièges froids pourraient nous en dire plus sur la façon dont la Lune – et même la Terre – a obtenu son eau, a-t-il déclaré, fournissant peut-être des preuves de l’eau fournie par les astéroïdes, les comètes et le vent solaire.

Mais ils présentent également une ressource pratique potentielle pour les astronautes, à la fois sur la Lune et pour une mission humaine sur Mars.

La NASA, qui prévoit d’établir une station spatiale sur l’orbite lunaire appelée Gateway, prévoit que la glace extraite du pôle sud de la Lune pourrait un jour fournir de l’eau potable.

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