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L’hélicoptère Ingenuity de la NASA effectue avec succès son premier vol dans le cratère Jezero sur Mars

L’ingéniosité de la NASA – le premier hélicoptère sur Mars – a effectué son vol inaugural aujourd’hui, et quelles glorieuses secondes ce fut. Elle s’est déroulée dans le vaste bassin martien nommé le cratère Jezero, où réside l’atterrisseur Perseverance après avoir atterri le 18 février. Après plusieurs retards en raison de problèmes logiciels, la NASA a finalement effectué le premier «vol motorisé et contrôlé sur une autre planète». Il a également renvoyé des images et des vidéos à l’aide de sa caméra de navigation, qui suit le sol de manière autonome pendant les vols. Ces images ont été reçues quelques heures après le premier vol d’Ingenuity, en raison d’un retard dans les satellites.

L'hélicoptère Ingenuity Mars de la NASA a pris cette photo en survolant la surface martienne le 19 avril 2021, lors de la première instance de vol motorisé et contrôlé sur une autre planète.  Crédit d'image: NASA

L’hélicoptère Ingenuity Mars de la NASA a pris cette photo en survolant la surface martienne le 19 avril 2021, lors de la première instance d’un vol motorisé et contrôlé sur une autre planète. Crédit d’image: NASA

C’est tout à fait normal, car toutes les communications entre les deux planètes passent par des satellites. Mars est à 289,29 millions de kilomètres de la Terre et a un retard d’environ 3 à 22 minutes, car les signaux de communication voyagent à la vitesse de la lumière pour atteindre la fin.

Un court clip renvoyé par le rover Perseverance montrait l’hélicoptère de 1,8 kg mis à la terre dans un premier temps, planant trois mètres au-dessus de la surface martienne pendant 10 secondes, puis atterrissage à nouveau.

La NASA avait espéré faire monter l’hélicoptère de cinq mètres puis se déplacer latéralement. L’équipe responsable de l’hélicoptère a déclaré qu’après avoir tenté de trouver des solutions au problème logiciel, ce vol était une tentative de voir si leur bricolage avait porté ses fruits. Dans une NASA Blog, l’ingénieur en chef MiMi Aung a déclaré que s’ils faisaient tout ce qu’ils pouvaient pour en faire un succès, ils savaient également qu’ils pourraient avoir à prendre une autre photo du vol.

«En ingénierie, il y a toujours de l’incertitude, mais c’est ce qui rend le travail sur une technologie de pointe si passionnant et enrichissant», a écrit Aung. « Nous pouvons essayer des choses dont d’autres n’ont que rêvé. »

« Les données de l’altimètre confirment qu’Ingenuity a effectué son premier vol – le premier vol d’un avion à moteur sur une autre planète », a annoncé un ingénieur du Jet Propulsion Laboratory sous les applaudissements de la salle de contrôle.

« Nous pouvons maintenant dire que des êtres humains ont piloté un giravion sur une autre planète! » dit Aung à son équipe. « Nous parlons depuis si longtemps du moment de nos frères Wright sur Mars, et le voici. »

Orville et Wilbur Wright étaient deux frères qui sont reconnus pour avoir inventé, construit et piloté le premier avion à moteur à succès au monde. Le premier vol contrôlé des frères Wright a eu lieu en Caroline du Nord, en 1903, et ils ont parcouru une distance de 37 mètres en 12 secondes. Si la distance était modeste, elle constituait tout de même une étape considérable dans le domaine de l’aviation.

Pour rendre hommage aux frères Wright, un morceau de tissu de cet avion a été caché à l’intérieur de l’hélicoptère Ingenuity.

De même, bien qu’Ingenuity n’ait pas volé trop haut (s’élevant tous les trois mètres), c’est toujours un grand accomplissement pour la NASA. Selon ., le vol n’aurait réussi que si Ingenuity avait exécuté les instructions de vol préprogrammées à l’aide d’un pilote autonome et d’un système de navigation, ce qui, à première vue, l’a fait.

NASA mentionné que si le vol était un succès, il effectuerait un autre vol quatre jours plus tard. Il en prévoit jusqu’à cinq au total, chacun étant successivement plus difficile, au cours d’un mois.

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