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L’Europe envisage de lancer un télescope spatial pour surveiller les débris orbitaux

L’Agence spatiale européenne (ESA) souhaite lancer un télescope en orbite pour surveiller des débris spatiaux aussi petits que quelques millimètres de diamètre. Ces minuscules fragments de débris spatiaux sont trop petits pour être repérés avec des télescopes au sol, mais s’ils heurtent un vaisseau spatial, ils peuvent causer de graves dommages.

L’ESA espère que le satellite, le premier du genre, arrivera dans l’espace en 2025, à condition qu’il obtienne l’approbation de financement au Conseil des États membres de l’ESA 2022.

Le vaisseau spatial, transportant un télescope optique de 8 pouces de large (20 centimètres), serait en orbite à une altitude de 370 à 430 miles (600 à 700 kilomètres), où les modèles informatiques gérés par l’ESA et la NASA prédisent une forte densité de petits débris spatiaux. fragments, Tim Flohrer, le chef du bureau des débris spatiaux de l’ESA, a déclaré à 45secondes.fr.

« Le télescope serait complètement passif, fonctionnant sur le principe que le soleil illumine l’objet et nous détectons ensuite la réflexion de l’objet », a déclaré Flohrer. «Nous devons nous rapprocher assez près des objets. Nous ne pourrions pas voir tous les objets dans le millimètre ou le centimètre, mais nous en verrions suffisamment pour valider nos modèles.

La NASA et l’ESA gèrent toutes deux leurs propres modèles de débris spatiaux en utilisant différentes approches, a déclaré Flohrer. Les modèles s’accordent sur la distribution de morceaux de débris plus gros dans l’environnement orbital, qui peut être validée par des télescopes au sol. Mais lorsqu’il s’agit de fragments plus petits, les prédictions des modèles divergent.

« Dans le régime du centrimètre, nous n’avons aucun moyen de validation réel disponible, et c’est là que nous constatons un désaccord assez important entre les modèles », a déclaré Flohrer. « Cela doit être abordé car un centimètre [0.4 inches] un objet peut encore endommager gravement un satellite en fonctionnement. Un objet de plusieurs centimètres pourrait même détruire le satellite. « 

L’ESA a une expérience de première main avec le pouvoir destructeur de minuscules débris spatiaux. En août 2016, une particule d’environ un millimètre de diamètre percé à travers un panneau solaire du Copernicus Sentinel-1A Satellite d’observation de la Terre exploité par l’agence. Opérateurs d’engins spatiaux identifié ce qui a causé la baisse soudaine de la production d’électricité grâce à des caméras embarquées conçues pour surveiller le déploiement des panneaux solaires après le lancement.

Copernicus Sentinel-1A a pu poursuivre sa mission. Mais les conséquences auraient été beaucoup plus graves si la balle spatiale, qui voyageait à 28 000 km / h, avait frappé le corps principal du vaisseau spatial, ont déclaré des responsables de l’ESA.

Estimations ESA qu’environ 34 000 débris spatiaux de plus de 4 pouces (10 cm) tournent actuellement autour de la Terre. Le nombre de fragments entre 0,4 et 4 pouces (1 à 10 cm) serait d’environ 900 000. En plus de cela, il pourrait y avoir un nombre stupéfiant de 128 millions d’objets d’une taille de 0,04 à 0,4 pouces (1 millimètre à 1 cm) r.

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« Plus les objets sont petits, plus ils sont nombreux », a déclaré Holger Krag, responsable de la sécurité spatiale à l’ESA, lors d’un point de presse lors la 8e Conférence européenne sur les débris spatiaux La semaine dernière. « Seule une très petite fraction peut être vue, mais elles sont toutes dangereuses en raison de leurs vitesses élevées. Malheureusement, ce que vous ne pouvez pas voir, vous ne pouvez pas l’éviter. »

Il a ajouté que même un télescope orbital relativement petit ferait une grande différence dans la compréhension de la distribution de ces fragments dangereux.

« Un tel télescope serait capable de détecter des objets de même quelques millimètres de taille, qui sont autrement inobservables depuis le sol », a déclaré Krag.

Flohrer a ajouté que l’ESA lancera bientôt un appel d’offres pour que les entreprises développent des composants pour le télescope. Mais la mission doit encore obtenir une partie des financements nécessaires au Conseil des États membres de l’ESA 2022, a-t-il déclaré.

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