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L’étrange histoire de 2020 SO: Comment un astéroïde s’est transformé en jonque de fusée et le scientifique de la NASA qui l’a compris

Dès qu’il a vu les données, Paul Chodas a su que quelque chose était étrange à propos de l’objet proche de la Terre qui avait été désigné 2020 SO.

Cela aurait dû être juste une autre des dizaines de milliers de roches spatiales que les astronomes ont repérées en train de traverser notre quartier dans l’espace. Ces décombres du système solaire sont pour la plupart inoffensifs, mais les scientifiques identifient et suivent tout ce qu’ils peuvent au cas où un objet semble être sur une trajectoire de collision avec la Terre. En tant que chef du Center for Near-Earth Object Studies de la NASA au Jet Propulsion Laboratory en Californie, Chodas évalue quotidiennement les observations de ces objets.

Et pour Chodas, 2020 SO ne ressemblait pas à un astéroïde. Au lieu de cela, cela ressemblait à quelque chose de beaucoup plus rare: un corps de fusée abandonné qui avait autrefois transporté un vaisseau spatial vers la lune.

« Même la nuit où il a été annoncé, j’ai dit: » Je pense que c’est telle ou telle scène de fusée. C’est mon hypothèse, toutes les preuves circonstancielles le montrent «  », a déclaré Chodas à Space.com fin septembre.

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Maintenant, près d’un mois d’observations en cours ont confirmé que 2020 SO se déplace plus comme un étage de fusée épuisé qu’une roche spatiale, secoué simplement par la lumière du soleil qui le frappe.

« Nos derniers calculs d’orbite pour cet objet montrent clairement qu’il est affecté par des forces non gravitationnelles, vraisemblablement la pression du rayonnement solaire », a-t-il écrit dans un e-mail de mise à jour, qualifiant ces calculs de « preuve très forte » que l’objet n’est pas une roche spatiale. .

« Un astéroïde n’est pas facile à déplacer », a déclaré Chodas à Space.com lors de son entretien initial. « Mais une boîte vide, comme une scène de fusée, serait poussée. »

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Mais il n’avait pas besoin des observations en cours pour soupçonner que l’ancienne roche spatiale était en fait des débris humains, l’étage supérieur Centaur épuisé de la fusée qui, en 1966, a envoyé une mission de la NASA appelée Surveyor 2 sur la lune.

Chodas est l’un des scientifiques qui ont eu les yeux ouverts pour un tel objet depuis plus d’une décennie maintenant. « Nous nous sommes en quelque sorte demandé si [or] quand cela arriverait-il « , at-il dit. » Au fil des ans, j’ai regardé les orbites des astéroïdes pour voir si l’un d’entre eux était sur une orbite autour du soleil qui était susceptible d’avoir été associée à un lancement. « 

Et 2020 SO est le meilleur match à ce jour. Deux caractéristiques en particulier ressortent du voyage de l’objet: sa vitesse lente et la mesure dans laquelle sa trajectoire autour du soleil s’aligne avec la propre orbite de la Terre. Les astéroïdes n’ont pas tendance à se comporter de cette façon – ils voyagent beaucoup plus rapidement et sans tenir compte du chemin de la Terre autour du soleil.

Au lieu de cela, a déclaré Chodas, l’orbite de 2020 SO crie qu’il s’agit d’un corps de fusée d’une mission sur la lune. « Ce n’était clairement pas d’un lancement vers Mars ou Vénus ou l’un des autres parce qu’ils seraient sur des orbites qui les mèneraient vers ces planètes », a déclaré Chodas. « Il a toutes les caractéristiques d’une mission lunaire », a-t-il déclaré à propos de l’orbite de l’objet.

En particulier, 2020 SO ressemble à un objet qui tentait de faire atterrir un vaisseau spatial sur la lune – doucement, et donc pas particulièrement rapide. « Le vaisseau spatial a dû ralentir, vous voulez vous approcher de la lune assez lentement », a déclaré Chodas. « Donc le corps de la fusée a raté la lune et s’est mis en orbite autour du soleil, à peine. » (Pendant ce temps, le vaisseau spatial Surveyor 2 lui-même a bâclé l’atterrissage en douceur et s’est écrasé sur la surface lunaire.)

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C’est ce qui a causé la lenteur de l’orbite proche de la Terre qui a tellement collé à Chodas. «C’est pourquoi je soupçonnais en premier lieu que cela puisse être un corps de fusée et une mission lunaire», a-t-il déclaré.

Chodas était alors en mesure de rembobiner l’orbite, pour ainsi dire, pour déterminer quand 2020 SO aurait pu quitter le système Terre-Lune. La réponse? Fin 1966. Mais les années 60, bien sûr, ont été l’apogée de la course spatiale liée à la lune, et entre les États-Unis et l’Union soviétique, 10 missions ont été lancées sur la lune cette année-là.

Mais entre la date de lancement ultérieure, les détails de la trajectoire nécessaires pour atterrir doucement sur la lune plutôt que de simplement l’orbiter, et la taille relative des corps de fusée potentiels en jeu, Chodas était vite convaincu que 2020 SO était en fait l’étage supérieur du Centaure. utilisé pour lancer la mission Surveyor 2 de la NASA le 20 septembre 1966.

Cette identification n’est pas confirmée, a-t-il noté dans son e-mail de mise à jour, bien que cela « semble de plus en plus probable », a-t-il écrit. Lui et ses collègues analysent toujours les forces qui auraient agi sur l’objet au cours du dernier demi-siècle.

Mais les données initiales sont des preuves circonstancielles convaincantes, a-t-il déclaré.

« Cette orbite est connue avec une telle précision que je peux être très sûr de l’énergie avec laquelle la fusée a quitté la lune en 1966, ainsi que de la direction et de la géométrie », a déclaré Chodas lors de l’interview originale. « Tout correspond à la mission Surveyor 2 – la vitesse, la proximité de la lune, la date – tout correspond à ce lancement, et il ne correspond pas aux autres lancements. »

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