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L’espace Terre-Lune est-il le nouveau terrain surélevé de l’armée américaine?

Les responsables de la politique spatiale militaire américaine ont de plus en plus marqué un nouveau rôle dans la protection des actifs et des intérêts américains dans l’espace Terre-Lune.

Cette doctrine en évolution s’étend à la surface de la lune, étant donné le programme Artemis de la NASA d’exploration lunaire en équipage et les plans des entreprises américaines pour exploiter les ressources lunaires telles que la glace d’eau.

Que disent les experts spatiaux de l’extension des tactiques militaires à un nouveau domaine «surélevé» au-delà de l’orbite terrestre? Space.com a demandé aux experts leur avis sur une doctrine militaire en évolution qui s’appuie sur des stratégies de guerre aérienne, terrestre et maritime – et se dirige maintenant vers l’océan de l’espace lointain.

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Défis, inflexions et points d’étranglement

L’intérêt militaire américain pour la lune terrestre a été mis en lumière dans un récent rapport, «État de la base industrielle spatiale 2020: il est temps d’agir pour soutenir le leadership économique et militaire américain dans l’espace».

Le rapport de juillet 2020, que vous pouvez trouver ici, était basé sur un atelier virtuel qui a réuni plus de 150 leaders d’opinion de l’industrie, du gouvernement et du monde universitaire. La réunion de réflexion a été organisée par NewSpace New Mexico, la Defense Innovation Unit, le Air Force Research Laboratory (AFRL) et la United States Space Force.

Le rapport de synthèse explique que les États-Unis sont confrontés à des défis majeurs et à des points d’inflexion dans la dernière frontière. En termes d’espace cislunaire (Terre-Lune) et de la lune elle-même, il est nécessaire de contrôler les «points d’étranglement» critiques.

« Alors que les activités spatiales s’étendent au-delà de l’orbite géosynchrone, la première nation doit établir une infrastructure de transport et des capacités logistiques au service de GEO [geosynchronous Earth orbit] et l’espace cislunaire aura une capacité supérieure à contrôler l’espace cislunaire et en particulier les points de Lagrange et les ressources de la lune », indique le rapport. (Les points de Lagrange sont des points gravitationnellement stables dans l’espace où les sondes peuvent« stationner », en restant en place sans dépenser beaucoup de carburant.)

Course vers la lune

Plus précisément, le rapport récemment publié observe que les ressources lunaires – en particulier l’hydrogène et l’oxygène dérivés de la glace, qui peuvent fournir un propulseur de vaisseau spatial pour les applications de sécurité civile, commerciale et nationale – sont essentielles pour accéder aux ressources d’astéroïdes et à Mars, et pour permettre globalement développement commercial spatial.

«La course à la lune d’aujourd’hui n’a pas grand-chose à voir avec les drapeaux et les empreintes de pas», indique le rapport. « Stratégiquement, c’est une course à la grande richesse des ressources lunaires qui alimenteront la plus grande économie spatiale et permettront l’exploration et la colonisation futures du système solaire. »

La première conférence annuelle sur la sécurité Cislunar (CLSC) du mois prochain, qui se tiendra au Laboratoire de physique appliquée de l’Université Johns Hopkins, portera ces conclusions à un nouveau niveau. «Le CLSC est un forum classifié sur les implications technologiques, politiques, doctrinales et stratégiques pour assurer l’accès, le transit et l’utilisation gratuits du système Terre-Lune au-delà de GEO», indique le site Web de la conférence.

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Concept gagnant

Ce mois-ci, la direction des véhicules spatiaux de l’AFRL a annoncé les concepts gagnants d’un concours visant à décider de la prochaine série d’expériences de vol, dont l’une est une expérience de connaissance du domaine spatial au-delà de GEO jusqu’à la lune. Ce concept gagnant est surnommé CHPS, abréviation de Cislunar Highway Patrol System.

« L’économie spatiale du 21ème siècle s’étend au-delà des orbites traditionnelles vers la Lune avec des sociétés commerciales cherchant à récolter des ressources, et la NASA et d’autres pays retournant sur la Lune », a déclaré David Buehler, de l’AFRL, directeur de programme. « Cette augmentation de l’activité exigera une plus grande connaissance du domaine, ce que CHPS tente de résoudre. »

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Projection de puissance

« Il y a en effet une réimagination de l’espace pour transcender simplement LEO [low Earth orbit] et GEO pour se déplacer sur l’espace cislunaire », a déclaré Namrata Goswami, analyste indépendant spécialisé dans la politique spatiale. À partir d’une période où aller quelque part d’abord dans l’espace, planter un drapeau pour votre nation ou au nom de l’humanité était considéré comme optimal, aujourd’hui l’espace le discours change, a-t-elle déclaré à Space.com.

Du point de vue de la guerre spatiale, a déclaré Goswami, il est beaucoup plus faisable d’aveugler ou d’endommager un satellite en GEO ou LEO, sans se faire remarquer, depuis l’espace cislunaire que depuis la surface de la Terre. « Les pays commencent à comprendre cette perspective critique, en particulier en raison de la dépendance croissante de la guerre moderne à l’égard du commandement et du contrôle spatial soutenus par LEO et GEO », a déclaré Goswami.

Ce que Goswami prévoit, c’est que la projection de puissance spatiale – via des efforts civils, militaires et commerciaux – ira au-delà de la simple présence satellitaire, de la technologie anti-satellite et de la Station spatiale internationale pour inclure une présence en temps réel sur la surface lunaire. « Une fois que la présence lunaire permanente sera atteinte dans la prochaine décennie, les penseurs de l’espace, les dirigeants et les chefs militaires de l’espace seront obligés de rendre compte de cette nouvelle réalité, qu’ils le veuillent ou non. »

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Culture centrée sur l’espace

Il y a beaucoup d’activités en cours et prévues au-delà de GEO, en particulier près ou sur la lune. Donc, dans une certaine mesure, il est naturel que l’armée américaine veuille accorder plus d’attention à cette grande étendue de l’espace, a déclaré David Burbach, professeur des affaires de sécurité nationale au Naval War College de Newport, Rhode Island.

S’exprimant à titre personnel, Burbach a déclaré qu’en principe, les engins spatiaux dans l’espace cislunaire peuvent affecter les nombreux satellites sur les orbites inférieures de la Terre ou être pertinents pour des opérations militaires sur Terre. Donc, la présence de plus d’engins spatiaux non américains dans cette région est un changement, même s’il est minime.

« Sur le plan organisationnel, tout l’intérêt de créer un service distinct [the Space Force] était de forger une culture centrée sur l’espace, et il est naturel qu’une nouvelle organisation veuille prendre des mesures pour se différencier de sa mère et montrer qu’elle assume activement de nouvelles missions, et comme corollaire, a besoin de nouvelles ressources « , Burbach m’a dit.

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Compte tenu de l’augmentation d’une variété d’activités cislunaires par plusieurs nations, « il n’est pas surprenant qu’une organisation militaire veuille être en mesure de savoir ce qui se passe dans un domaine potentiellement pertinent pour leur mission », a-t-il déclaré.

Nouvel El Dorado?

Burbach a déclaré qu’il pensait, institutionnellement, qu’un objectif central de la Force spatiale américaine était de mieux «connaître le domaine spatial» au-delà de la GEO – être capable de suivre, et probablement d’écouter, les engins spatiaux à des distances lunaires, ce que les systèmes de surveillance américains actuels sont pas optimisé pour.

Il y a des gens dans la communauté spatiale américaine, a déclaré Burbach, qui envisagent la lune comme le «nouvel El Dorado», un lieu de richesse ou d’opportunités fabuleuses.

Cette richesse pourrait provenir de l’extraction de la glace d’eau lunaire, de la collecte de carburant à l’hélium 3 pour les réacteurs nucléaires ou du déplacement de notre industrie lourde sur la lune. Ainsi, certains partisans voient un boom économique à court terme dans l’espace cislunaire, bien que Burbach et de nombreux autres analystes soient sceptiques sur le fait que cela se produira dans les prochaines décennies.

Et quelques partisans vocaux estiment que, tout comme une marine protège le commerce extérieur ou que l’armée américaine a mis en place des forts pour protéger les trains de wagons se déplaçant vers l’ouest dans les années 1800, « l’armée américaine devrait avoir une présence cislunaire afin de faciliter les entreprises américaines et américaines. les citoyens gagnent dans la ruée vers l’or lunaire et empêchent les autres de nous mettre de côté et de rejeter nos revendications », a déclaré Burbach. On ne sait pas à quel point ce raisonnement joue un rôle important dans la réflexion du ministère de la Défense et de la Force spatiale, a-t-il ajouté.

Points de discussion

Alors que l’administrateur de la NASA Jim Bridenstine, le secrétaire américain au Commerce Wilbur Ross et d’autres hauts fonctionnaires ont fermement adopté la stratégie de l’administration Trump pour l’espace lointain, il manque toujours une telle étreinte ou même une reconnaissance de la part des dirigeants de la Force spatiale ou du ministère de la Défense.

C’est le point de vue de Peter Garretson, consultant en stratégie indépendant spécialisé dans l’espace et la défense et chercheur principal en études de défense à l’American Foreign Policy Council.

«On pourrait penser que la Force spatiale serait le leader d’opinion ici… mais jusqu’à présent, la Force spatiale a cédé ce leadership éclairé à d’autres, et l’a gardé en dehors de ses points de discussion de plus haut niveau», a déclaré Garretson à Space.com.

Garretson s’attend à ce que «penser avec audace» et concevoir pour les 100 prochaines années inclurait l’articulation d’une vision ou d’une stratégie pour cislunar ou une économie dans l’espace qui excite les futures recrues de la Force spatiale. Mais jusqu’à présent, cette réflexion est venue d’unités d’innovation en dehors de la Force spatiale proprement dite, a-t-il déclaré.

Regarder vers le bas ou regarder dehors?

« La nouvelle doctrine de la Force spatiale reconnaît que les intérêts américains dans l’espace vont au-delà de la GEO. Et cela étant le cas, il est nécessaire d’assurer la sécurité spatiale et la défense du commerce partout où se trouvent les citoyens américains », a déclaré Garretson.

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L’argument actuel sur les grades militaires de la Force spatiale, a suggéré Garretson, concerne également fondamentalement la question de savoir si la Force doit ou non se concentrer sur les yeux vers le bas ou vers l’extérieur – y compris la lune et le cislunaire.

« Ceux qui préfèrent se concentrer sur les ressources spatiales et le développement de la Lune semblent favoriser le rang naval, tandis que ceux qui souhaitent que la Force spatiale reste une force de surveillance robotique aérienne privilégient le statu quo », a-t-il déclaré.

Recherché: pensée visionnaire

Garretson a déclaré qu’il serait intéressant de voir si la génération actuelle de dirigeants de la Force spatiale, qui a grandi dans la culture centrée sur la Terre de l’armée de l’air, sera en mesure de relier la pensée visionnaire dans leurs déclarations de posture, puis de forcer les conseils de conception.

C’est certainement le critère que beaucoup d’entre nous utiliseront pour noter ces documents et déclarations. Nous attendons de voir si les dirigeants de la Force spatiale ont en fait adopté la vision du Congrès et de l’administration ou ont l’intention d’être simplement un statu quo. la poursuite du Commandement spatial de l’Armée de l’air et une marionnette de la Force aérienne proprement dite », a ajouté Garretson.

« Nous saurons qu’il y a de réels progrès lorsque cislunar fera partie des documents, de la vision, de la stratégie et du témoignage du Congrès au niveau du siège », a-t-il conclu.

Leonard David est l’auteur du livre récemment publié, « Moon Rush: The New Space Race », publié par National Geographic en mai 2019. Écrivain de longue date pour Space.com, David fait des reportages sur l’industrie spatiale depuis plus de cinq décennies. Suivez-nous sur @Spacedotcom, Facebook ou Google+. Cette version de l’histoire publiée sur Space.com.

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