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Les Vikings n’étaient peut-être pas blonds ou scandinaves

Ces féroces guerriers marins qui ont exploré, attaqué et échangé à travers l’Europe de la fin du VIIIe au début du XIe siècle, connus sous le nom de Vikings, sont généralement considérés comme des Scandinaves blonds. Mais les Vikings ont peut-être une histoire plus diversifiée: ils portaient des gènes d’Europe du Sud et d’Asie, suggère une nouvelle étude.

«Nous ne savions pas génétiquement à quoi ils ressemblaient réellement jusqu’à présent», explique l’auteur principal Eske Willerslev, membre du St. John’s College de l’Université de Cambridge et directeur du Centre GeoGenetics de la Fondation Lundbeck de l’Université de Copenhague au Danemark, dit dans un communiqué. La recherche «démystifie l’image moderne des Vikings».

Pour l’étude, qui a duré six ans, un groupe international de chercheurs a analysé l’ADN prélevé sur les restes – tels que les dents et les os – de 442 personnes qui ont vécu entre environ 2400 avant JC et 1600 après JC trouvés dans des sites archéologiques à travers l’Europe et Groenland. Ces personnes ont vécu, pour la plupart, pendant l’ère viking, qui a duré d’environ 750 après JC à 1050 après JC. Les chercheurs ont ensuite comparé l’ADN de ces anciens avec des séquences d’ADN déjà publiées de 3855 individus modernes et de 1118 autres individus anciens.

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Cette analyse génique approfondie a suggéré que les Vikings n’étaient pas seulement la continuation des groupes de l’âge du fer qui vivaient d’environ 500 avant JC à environ 700 après JC en Scandinavie avant l’ère des Vikings. Au contraire, les Vikings et leurs ancêtres se seraient souvent mêlés à des personnes d’Asie et du sud de l’Europe. Beaucoup d’individus vikings avaient « des niveaux élevés d’ascendance non scandinave », ont écrit les auteurs dans l’article.

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Des chercheurs ont analysé l'ADN de certains restes trouvés dans une fosse commune de 50 Vikings sans tête dans le Dorset, au Royaume-Uni

Les chercheurs ont analysé l’ADN de certains restes trouvés dans une fosse commune de 50 Vikings sans tête dans le Dorset, au Royaume-Uni (Crédit d’image: Dorset County Council / Oxford Archaeology)

« Personne n’aurait pu prédire que ces flux de gènes importants en Scandinavie depuis l’Europe du Sud et l’Asie se sont produits avant et pendant l’ère des Vikings », a déclaré Willerslev. Ils ont également constaté que de nombreux Vikings avaient les cheveux bruns, pas les cheveux blonds blonds comme on l’imagine généralement, selon le communiqué.

Les chercheurs ont trouvé des différences génétiques entre les différentes populations vikings en Scandinavie, ce qui suggère que les groupes vikings étaient beaucoup plus isolés les uns des autres qu’on ne le pensait auparavant, a déclaré Willerslev. Les communautés côtières avaient une grande diversité génétique – probablement en raison de plus de commerce et de propagation de personnes – que les communautés au cœur de la Scandinavie, ont écrit les auteurs.

De plus, en comparant les gènes anciens aux gènes modernes, les chercheurs ont pu confirmer des idées sur la façon dont les Vikings ont quitté la Scandinavie pour faire des raids et faire du commerce. Les Vikings du Danemark actuel se rendaient généralement en Angleterre; Les Vikings de Suède se rendaient principalement à l’est dans la région baltique; et des Vikings de Norvège se sont rendus en Irlande, en Islande, au Groenland et sur l’île de Man.

Reconstruction par un artiste de

Reconstruction par un artiste des Vikings du « sud de l’Europe ». (Crédit d’image: Jim Lyngvild)

Leurs découvertes ont également révélé des bribes culturelles uniques. Un enterrement de bateau en Estonie a peut-être été la première preuve d’un voyage viking, selon le journal. On ne sait pas si cette expédition était un raid ou une expédition «diplomatique»; mais l’enterrement, composé de deux bateaux, contenait les restes de 41 hommes de la Suède moderne qui sont morts violemment et ont été enterrés avec des armes «de haut rang». Parmi les restes funéraires se trouvaient quatre frères et un parent, ce qui suggérait que le raid pouvait être une activité familiale ou locale, selon le communiqué. D’autres dans l’enterrement avaient des gènes similaires, suggérant qu’ils venaient du même endroit local dans ce qui est maintenant la Suède.

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Et il s’avère que toutes les personnes traitées comme des Viking n’étaient pas génétiquement des Viking. À Orkney, en Écosse, les chercheurs ont trouvé deux squelettes mâles dans un site funéraire viking. Ils ont été enterrés avec des épées et d’autres objets vikings, mais ils n’étaient pas en fait des Vikings, mais plutôt génétiquement similaires aux Irlandais et aux Écossais modernes.

Les résultats ont été publiés hier (16 septembre) dans la revue Nature.

Publié à l’origine le Science en direct.

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