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Les scientifiques nucléaires font un pas de plus vers le développement d’une source d’énergie propre

Des scientifiques nucléaires utilisant des lasers de la taille de trois terrains de football ont déclaré mardi qu’ils avaient généré une énorme quantité d’énergie à partir de la fusion, offrant peut-être de l’espoir pour le développement d’une nouvelle source d’énergie propre.

Les experts ont concentré leur réseau géant de près de 200 faisceaux laser sur un minuscule point pour créer une méga explosion d’énergie – huit fois plus qu’ils ne l’avaient jamais fait dans le passé.

En utilisant leur réseau géant de près de 200 faisceaux laser sur un minuscule point, les scientifiques ont créé une méga explosion d'énergie, huit fois plus qu'ils ne l'avaient jamais fait dans le passé.  Image de représentation.  Crédit : Flickr/Katherine Fellows

En utilisant leur réseau géant de près de 200 faisceaux laser sur un minuscule point, les scientifiques ont créé une méga explosion d’énergie, huit fois plus qu’ils ne l’avaient jamais fait dans le passé. Image de représentation. Crédit : Flickr/Katherine Fellows

Bien que l’énergie n’ait duré que très peu de temps – seulement 100 billions de seconde – elle a rapproché les scientifiques du Saint Graal de l’allumage par fusion, le moment où ils créent plus d’énergie qu’ils n’en utilisent.

« Ce résultat est une avancée historique pour la recherche sur la fusion par confinement inertiel », a déclaré Kim Budil, directeur du Lawrence Livermore National Laboratory, qui exploite le National Ignition Facility en Californie, où l’expérience a eu lieu ce mois-ci.

La fusion nucléaire est considérée par certains scientifiques comme une énergie potentielle d’avenir, notamment parce qu’elle produit peu de déchets et pas de gaz à effet de serre.

Elle diffère de la fission, une technique actuellement utilisée dans les centrales nucléaires, où les liaisons des noyaux atomiques lourds sont rompues pour libérer de l’énergie.

Dans le processus de fusion, deux noyaux atomiques légers sont « mariés » pour en créer un lourd.

Dans cette expérience, les scientifiques ont utilisé deux isotopes d’hydrogène, donnant naissance à de l’hélium.

C’est le processus qui est à l’œuvre dans les étoiles, y compris notre Soleil.

« Les équipes du NIF ont fait un travail extraordinaire », a déclaré le professeur Steven Rose, co-directeur du centre de recherche dans ce domaine à l’Imperial College de Londres.

« Il s’agit de l’avancée la plus significative dans la fusion inertielle depuis ses débuts en 1972. »

Mais, a prévenu Jeremy Chittenden, co-directeur du même centre à Londres, en faire une source d’énergie utilisable ne va pas être facile.

« Transformer ce concept en une source d’énergie électrique renouvelable sera probablement un long processus et impliquera de surmonter d’importants défis techniques », a-t-il déclaré.

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