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Les premiers satellites de mégaconstellation Kuiper d’Amazon seront lancés sur une fusée ULA Atlas V

Amazon a choisi United Launch Alliance (ULA) pour commencer à lancer sa mégaconstellation de satellites Internet dans l’espace.

ULA participera à neuf lancements du projet Kuiper, qui espère qu’Amazon enverra à terme 3 236 satellites avancés en orbite terrestre basse. Le nombre de satellites que l’ULA enverra en altitude n’a pas été divulgué dans un communiqué de presse des deux organisations, ni la valeur du contrat de lancement.

Les missions se dérouleront sur la fusée Atlas V de l’ULA depuis le complexe de lancement spatial 41 de la station spatiale de Cap Canaveral en Floride à une date, également encore à être annoncée. Atlas V est un vétéran de nombreuses missions Terre et Mars en orbite terrestre basse et au-delà, y compris les satellites du système de positionnement global, la mission New Horizons à Pluton, le rover Mars Perseverance récemment débarqué, ainsi que le rover Curiosity et les missions Insight qui ont atterri sur Mars en 2012 et 2018.

En photos: Atlas V lance le satellite militaire AEHF-6 pour l’US Space Force

« Nous ne pourrions être plus heureux de travailler avec Amazon pour soutenir l’initiative », a déclaré Tory Bruno, président et chef de la direction de l’ULA, dans un communiqué.

Amazon a laissé entendre qu’il chercherait d’autres entreprises à lancer des satellites dans l’espace dans le cadre de son objectif global de fournir un Internet à large bande pour les communautés mal desservies dans les zones reculées ou rurales. Les satellites et le système de distribution sont conçus « pour accueillir plusieurs lanceurs – cela nous donne la flexibilité d’utiliser de nombreuses fusées et fournisseurs différents pour lancer notre système de satellite », a déclaré Rajeev Badyal, vice-président de la technologie pour le projet Kuiper, dans le même communiqué. « Atlas V est une fusée capable et fiable, et nous sommes fiers de travailler avec ULA pour soutenir ces premiers lancements importants », a ajouté Badyal.

Amazon n’a pas révélé de détails sur le projet Kuiper, qu’il a annoncé pour la première fois en 2019. Au moment de l’annonce, la société n’a pas divulgué de détails tels que les entreprises qui construiraient les satellites, ni quand elle prévoit d’avoir la constellation dans orbite.

Ses plans initiaux déposés auprès de l’Union internationale des télécommunications comprenaient 784 satellites sur une orbite de 366 miles (590 kilomètres), plus 1156 satellites sur une orbite de 391 miles (630 km) et 1296 sur une orbite de 380 miles (610 km), qui place fermement les satellites en orbite terrestre basse. À titre de comparaison, l’orbite moyenne de la Station spatiale internationale est de 400 km.

Représentation d’artiste d’une fusée Atlas V de United Launch Alliance lançant les satellites Kuiper d’Amazon depuis le complexe de lancement spatial 41 de la station spatiale de Cap Canaveral en Floride. (Crédit d’image: Amazon)

En juillet 2020, Kuiper a reçu l’approbation unanime de la Federal Communications Commission (FCC), qui réglemente les services de télécommunications aux États-Unis, pour déployer la constellation de satellites.

Amazon entrera sur un marché concurrentiel en pleine croissance pour les activités de satellites à large bande, notamment Starlink de SpaceX (déjà en vigueur avec plus de 1 400 satellites), Boeing, la société européenne Thales Alenia et Telesat Canada.

Les critiques s’inquiètent des effets de ces différents groupes de satellites sur les observations d’astronomie professionnelle, en particulier les levés du ciel à large champ.

Amazon a déclaré qu’il prévoyait de dépenser plus de 10 milliards de dollars pour la constellation. Les services comprendront un service de station au sol pour les clients allant des ménages aux grandes entreprises. Il fournira également une liaison (le côté du réseau qui communique avec Internet) pour le déploiement continu de la 5G dans le monde entier; La 5G est un protocole mobile plus rapide qui prend en charge l’Internet des objets, entre autres avantages.

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