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Les oiseaux en voie de disparition qui perdent leurs chants rendent difficile la recherche de partenaires et la formation de leurs petits, selon les experts

Les oiseaux chanteurs mâles apprennent généralement leurs airs de mentors adultes. Mais lorsque les crooners en herbe n’ont pas de modèles appropriés, ils ont touché toutes les mauvaises notes – et ont moins de succès à attirer des partenaires. Pendant cinq ans, l’écologiste Ross Crates a suivi la capacité de chant et le succès de la reproduction des miels régents en danger critique d’extinction. Ces oiseaux noirs et jaunes distinctifs étaient autrefois communs à travers l’Australie, mais la perte d’habitat depuis les années 1950 a réduit leur population à seulement environ 300 ou 400 oiseaux sauvages aujourd’hui. Alors que les oiseaux mâles formaient autrefois de grandes bandes hivernales, ils sont maintenant peu répartis dans le paysage, donc beaucoup volent en solo. Cela signifie que moins de mentors de miel sont à proximité pendant la première année impressionnable des jeunes oiseaux.

«L’apprentissage des chants chez de nombreux oiseaux est un processus similaire à l’apprentissage des langues par les humains – ils apprennent en écoutant d’autres personnes», a déclaré Crates, qui est basé à l’Université nationale australienne. « Si vous ne pouvez pas écouter les autres, vous ne savez pas ce que vous devriez apprendre. »

Les chercheurs ont découvert qu’une partie importante des oiseaux mâles semblent apprendre des airs exclusivement à partir d’autres espèces qu’ils rencontrent. Environ 12% des miels régents mâles finissent par produire des versions mutilées de chansons généralement chantées par des moineaux bruyants et des coucous à face noire, entre autres espèces.

Chez certaines espèces, comme les oiseaux moqueurs, le mimétisme des chansons ajoute de la fleur aux chansons d’amour. Mais les mielleuses régentes ne sont pas impressionnées.

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Cette photo de 2015 fournie par Lachlan Hall montre des oiseaux de méliphage régents mâles dans la vallée de Capertee en Nouvelle-Galles du Sud, en Australie. Les oiseaux noirs et jaunes distinctifs étaient autrefois communs à travers l’Australie, mais la perte d’habitat depuis les années 1950 a réduit leur population à seulement environ 300 oiseaux sauvages aujourd’hui. Crédit d’image: Lachlan Hall / AP

«Nous pensons que les femelles évitent de se reproduire et de nicher avec des mâles qui chantent des chansons inhabituelles», a déclaré Crates.

Pour une population déjà au bord de l’extinction, c’est inquiétant.

«Cette recherche suggère que la perte d’une langue de chanson une fois que la population atteint une très petite taille pourrait accélérer leur déclin», a déclaré Peter Marra, un biologiste de la conservation à l’Université de Georgetown qui n’était pas impliqué dans l’article.

La raison précise pour laquelle les femmes restaient distantes n’était pas claire.

«Quand les oiseaux mâles chantent, c’est comme publier une annonce disant:« Je suis ici, je suis l’espèce X, je suis Bob et je suis vraiment intéressé à trouver un partenaire »», a déclaré Scott Ramsay, un écologiste comportemental de l’Université Wilfrid Laurier en Ontario, qui n’a pas participé à la recherche.

Il se peut que les femmes mangeuses de miel ne reconnaissent même pas ces chanteuses non conventionnelles comme des partenaires potentiels et qu’elles ne les approchent donc pas, a-t-il déclaré. Ou il se pourrait qu’ils s’approchent, « mais alors les choses tournent mal si les mâles reçoivent des signaux de fréquentation erronés. »

La plupart des oiseaux mâles passent plusieurs mois au cours de leur première année à apprendre et à perfectionner les chansons qu’ils réciteront pour le reste de leur vie. Certains oiseaux apprennent de leurs pères, mais les miels régents quittent le nid avant d’apprendre à chanter, les mâles doivent donc trouver d’autres mentors.

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«Nous devons être conscients de l’importance de préserver la culture du chant chez les oiseaux – il est possible d’avoir une population qui soit encore génétiquement viable, mais qui n’est pas viable en termes de transmission des connaissances culturelles», a déclaré Carl Safina, écologiste à Stony Brook Université qui n’a pas participé à la recherche.

«Certains éléments de ce que ces oiseaux doivent faire pour survivre ne sont pas instinctifs, ils doivent être appris», a-t-il déclaré.

L’équipe de Crates a commencé à mettre ses découvertes en action. Pour aider les jeunes oiseaux des programmes d’élevage en captivité à apprendre leurs notes, ils ont commencé à jouer des enregistrements de chansons masculines et ont également hébergé des chanteurs masculins compétents à côté de jeunes apprenants. L’espoir est que ces chanteurs vétérans puissent transmettre leurs chansons à la génération suivante.

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