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Les meilleurs (et les pires) atterrissages sur Mars de tous les temps

Atteindre Mars est une entreprise difficile et impitoyable, avec peu de marge d’erreur. Une grande partie des quelque 50 missions lancées vers Mars ont été perdues en raison de composants défectueux, de problèmes de fusée ou d’erreurs graves qui ont envoyé des sondes s’écraser sur la surface martienne ou qui ont complètement raté la planète.

Les missions d’atterrissage sont particulièrement délicates en raison du long délai entre les communications entre Mars et la Terre, la mince atmosphère martienne et le fait que les engins spatiaux et leurs composants doivent survivre plusieurs mois dans l’espace avant de remonter à la surface. Nous avons eu beaucoup de chance avec de nombreuses missions de débarquement, mais elles ne les ont pas toutes terminées.

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Voici un aperçu des meilleurs (et des pires) atterrissages sur Mars de tous les temps:

D’abord sur Mars

(Crédit d’image: NASA)

Mars 2, un atterrisseur construit par l’ex-Union soviétique, a la double distinction d’être le premier objet construit par l’homme à avoir atterri sur la planète rouge. Lancé en tandem avec son engin frère Mars 3 en 1970, l’atterrisseur sphérique Mars 2 d’une tonne avait à peu près la taille d’une cuisinière et était conçu pour parachuter sur la surface martienne et utiliser des fusées pour le freinage final.

Bien qu’elle ait survécu au long voyage sur Mars – un exploit majeur en soi – la sonde s’est écrasée sur la surface martienne quelque part à l’ouest du bassin Hellas tandis qu’une importante tempête de poussière s’est abattue sur la planète.

20 secondes, puis silence

(Crédit d’image: NASA)

Comme son engin frère Mars 2, la mission d’atterrissage Mars 3 de l’Union soviétique est une combinaison de réalisations techniques et d’échec inexplicable. L’atterrisseur apparaît comme le sommet conique du vaisseau-mère orbiteur Mars 3 sur cette image.

La sonde a été lancée en 1970 et a atterri avec succès le 2 décembre 1971 dans les hautes terres martiennes de Terra Sirenium après avoir traversé la même tempête de poussière qui a contrecarré son prédécesseur Mars 2. Mais 20 secondes après le début de son premier balayage photographique, le signal TV de Mars 3 est allé silencieux pour de bon.

Beagle 2 se perd

Le jour de Noël 2003, l’atterrisseur Beagle 2 de construction britannique a plongé dans l’atmosphère martienne avec les espoirs de l’Europe sur sa queue, pour disparaître sans laisser de trace.

En forme de montre de poche surdimensionnée, Beagle 2 a fait du stop sur la planète rouge à bord de l’orbiteur européen Mars Express, mais s’est écrasé sur la planète plutôt que de rebondir avec des airbags. Une densité atmosphérique plus basse que prévu peut avoir provoqué le déploiement trop tard du parachute et des airbags de la sonde, a révélé une enquête plus tard.

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Mars polaire Lander

(Crédit d’image: NASA)

Les chercheurs britanniques et russes n’ont pas été les seuls à envoyer des sondes spatiales sur Mars pour les faire échouer à la fin. Mars Polar Lander de la NASA, lancé en janvier 1999, s’est écrasé juste avant d’atterrir près du pôle sud de la planète en décembre de la même année en raison d’un défaut technique.

Certains des outils et équipements restants de la sonde ont été utilisés pour construire le nouvel atterrisseur Mars de la NASA, Phoenix, qui a atterri avec succès en mai 2008.

Le succès des Vikings

(Crédit d’image: NASA)

Le premier atterrissage réussi sur Mars a eu lieu le 20 juillet 1976, lorsque l’atterrisseur Viking 1 de la NASA a atterri à Chryse Planitia (les plaines du golf). L’énorme atterrisseur de 576 kg (1270 lb) est tombé d’un vaisseau-mère en orbite pour effectuer un atterrissage en trois points à l’aide d’un parachute et d’un moteur de fusée.

Les trois expériences de biologie de Viking 1 n’ont trouvé aucune preuve claire des microbes de Mars. L’atterrisseur était propulsé par un générateur thermoélectrique radio-isotope alimenté par désintégration au plutonium et est devenu silencieux le 11 novembre 1982, six ans après avoir terminé sa mission initiale de 90 jours.

Deuxième invasion de Viking

(Crédit d’image: NASA / JPL)

Peu de temps après le succès de Viking 1, la NASA a atterri à nouveau sur Mars le 3 septembre 1976 avec Viking 2.

Le navire jumeau du Viking 1, le Viking 2, a atterri dans les vastes plaines plates d’Utopia Planitia, où il a pris des photos du gel matinal et – comme son prédécesseur – a trouvé un sol stérile qui ne contenait aucune preuve claire de la vie microbienne. L’atterrisseur a fermé ses portes en 1980.

Planète rouge itinérant

(Crédit d’image: NASA / JPL)

Le 4 juillet 1997, la NASA a célébré avec style le jour de l’indépendance des États-Unis en posant la première sonde mobile sur la planète rouge.

Le Mars Pathfinder Lander a utilisé un parachute et des airbags pour atterrir sur Mars, puis a déployé Sojourner – un petit rover à six roues de la taille d’un four à micro-ondes qui explorait le terrain à proximité. Succès total, la mission s’est terminée par une transmission finale le 27 septembre 1997.

Le grand rebond de l’esprit

(Crédit d’image: NASA / JPL / Cornell)

Le succès de Mars Pathfinder et de son rover Sojourner a conduit à un atterrissage plus grand et plus audacieux sur Mars le 4 janvier 2004, lorsque le rover Spirit de la taille d’une voiturette de golf de la NASA a rebondi pour s’arrêter dans le large cratère de Gusev.

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Spirit a passé plus de six ans – bien au-delà de sa mission initiale de 90 jours – à explorer Mars avant de se taire en mars 2010.

L’opportunité frappe, l’histoire répond

(Crédit d’image: National Geographic)

Le jumeau du rover Spirit de la NASA, l’explorateur robotique Opportunity, a atterri le 25 janvier 2004 et, alors qu’il ne devait durer que 90 jours à la surface de la planète rouge, le rover a fini par durer 5 111. Le rover a cessé de communiquer avec la NASA à la suite d’une tempête de poussière mondiale sur Mars et la mission a été déclarée terminée en 2019.

L’opportunité a atterri sur les plaines plates de Meridiani Planum, qui se trouve sur le côté de Mars en face du cratère Gusev. Étonnamment, le rover a atterri dans un petit cratère, où un affleurement à proximité contenait des preuves que la région était autrefois trempée d’eau dans le passé.

Ressusciter de ses cendres

(Crédit d’image: NASA / JPL)

L’atterrisseur Phoenix a atterri le 25 mai 2008 et a utilisé des instruments et du matériel de rechange récupérés du projet perdu de Mars Polar Lander.

Le Phoenix à énergie solaire a atterri près du pôle nord martien, où il a utilisé une pelle robotique montée sur un bras pour creuser de la glace d’eau enfouie et des instruments à bord afin de déterminer si la région était peut-être autrefois habitable pour la vie microbienne. La mission a duré environ sept mois avant que le rude hiver de Mars ne mette fin aux activités de l’atterrisseur.

Surmonter «sept minutes de terreur»

(Crédit d’image: NASA)

Le rover phare Curiosity de la NASA a terminé une séquence d’atterrissage complexe jamais exécutée auparavant le 6 août 2012, traversant parfaitement le déploiement de parachute et un déploiement de «grue céleste» pour s’installer en surface dans le cratère Gale.

La mission reste toujours très active au début de 2021 et compte de nombreux jalons à son actif. Il s’agit notamment de trouver des preuves abondantes de l’eau et de roches formées par l’eau, de mesurer le méthane à la surface, de détecter différents types de matières organiques et de continuer à gravir une montagne martienne appelée Mount Sharp (Aeolis Mons). La conception du rover (et certains de ses instruments) ont été adaptés pour la mission du rover Perseverance, qui devrait atterrir le 18 février 2021.

Si longtemps, Schiaparelli

Vue agrandie du cratère causé par l'écrasement de l'atterrisseur européen Schiaparelli Mars le 19 octobre 2016. Photo prise par Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA le 1er novembre 2016.

(Crédit d’image: NASA / JPL-Caltech / Univ. D’Arizona)

L’atterrisseur Schiaparelli de l’Agence spatiale européenne, qui fait partie de la mission ExoMars vers Mars, a été lancé sur la planète rouge le 14 mars 2016.

Le démonstrateur d’atterrissage Schiaparelli pour l’Agence spatiale européenne était censé se préparer aux travaux ultérieurs du programme d’exploration ExoMars. Des données contradictoires sur l’ordinateur de bord, cependant, ont provoqué le crash de Schiaparelli lors de l’atterrissage le 14 mars 2016. Il a tourné rapidement (et de manière inattendue) pendant la descente, percutant la surface si rapidement que la cicatrice noire laissée derrière était visible depuis l’orbite en haut- images de la NASA Mars Reconnaissance Orbiter.

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Sonder l’intérieur martien

(Crédit d’image: NASA / JPL-Caltech)

L’atterrissage InSight Mars de la NASA a eu lieu le 26 novembre 2018, permettant au premier vaisseau spatial dédié à sonder l’intérieur de la planète rouge de commencer ses travaux. La mission a mesuré de nombreux tremblements de terre et continue de collecter des données pour mieux comprendre la formation de Mars et d’autres planètes rocheuses.

Le seul échec majeur de la mission était une « taupe » ou sonde thermique conçue pour se déplacer sous la surface; un régolithe plus difficile que prévu a frustré plus de deux années terrestres d’efforts pour creuser plus de quelques centimètres. La NASA a abandonné la tentative au début de 2021, mais la mission a été approuvée pour une mission prolongée tant que ses réserves de puissance durent.

Atterrissages à venir sur Mars

L’histoire de l’atterrissage sur Mars n’est pas terminée.

Le rover Perseverance de la NASA se prépare pour un atterrissage le 18 février et la mission chinoise Tianwen-1, arrivée sur l’orbite de Mars en février 2021, devrait déployer un rover sur la surface martienne à la mi-2021.

En 2022, l’Agence spatiale européenne et l’agence russe Roscosmos lanceront le rover ExoMars Rosalind Franklin. Ce rover, initialement prévu pour être lancé en 2020, a été retardé en raison de problèmes techniques.

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