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Les médecins constatent des signes de guérison chez les patients souffrant de graves lésions pulmonaires dues au COVID-19

Un essoufflement persistant et une endurance diminuée ont harcelé de nombreux patients COVID dont les poumons ont été vicieusement attaqués par le coronavirus

Quand Annie Coissieux a essayé de se lever pour la première fois après des semaines à l’hôpital pour lutter contre le COVID-19, elle n’a pas pu se relever.

«Mon premier jour après l’USI, je ne pouvais pas quitter le fauteuil sans l’aide de deux infirmières», se souvient-elle depuis son domicile dans la Drôme, dans le sud-est de la France. Elle se sentit essoufflée et épuisée après avoir marché quelques minutes. «Aller aux toilettes était une vraie mission qui demandait du temps et des efforts.»

Coissieux, 78 ans, a été envoyée dans une clinique de réadaptation pulmonaire voisine, Dieulefit Santé, où une physiothérapeute lui a enseigné des exercices pour l’aider à restaurer ses poumons et les muscles impliqués dans la respiration.

Lorsqu’elle est rentrée chez elle trois semaines plus tard, Coissieux pouvait marcher près de 1000 pieds avec une marchette. En faisant de l’exercice à la maison, elle est devenue plus forte. «Maintenant, je peux marcher 500 mètres sans marcheur», soit environ 1 600 pieds, a déclaré l’instituteur à la retraite. «Je peux monter les escaliers de la maison de mon cousin. Et même si elle se sent toujours fatiguée l’après-midi, elle fait du vélo sur son vélo d’intérieur et nage.

Un essoufflement persistant et une endurance diminuée ont harcelé de nombreux patients COVID dont les poumons ont été violemment attaqués par le coronavirus. Au début de la pandémie, les médecins craignaient que le COVID puisse causer des dommages irréversibles conduisant à une fibrose pulmonaire – des cicatrices progressives dans lesquelles les tissus continuent de mourir même après la disparition de l’infection.

Selon l’Organisation mondiale de la santé, environ 80% des patients présentent des symptômes légers à modérés, 15% développent une forme sévère de la maladie et environ 5% comme Coissieux deviennent critiques.

Alors que les statistiques mondiales ou nationales sur la récupération pulmonaire post-COVID ne sont pas encore disponibles, les hôpitaux et les cliniques évaluent leurs cas.

Au plus fort de l’épidémie à New York, environ 20% des patients hospitalisés se trouvaient dans des unités de soins intensifs, où beaucoup avaient besoin de ventilateurs, selon le Dr Gabriel C.Lockhart, pneumologue au National Jewish Health, un hôpital respiratoire de Denver, qui a également fait du bénévolat à l’hôpital Mount Sinai de New York. «Parmi ceux qui sont intubés, au moins les deux tiers survivront mais nécessiteront une thérapie physique», a-t-il déclaré.

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On ne sait pas encore combien de personnes retrouveront leur statut pré-COVID parce que beaucoup se rétablissent encore, a déclaré le Dr Jafar J. Abunasser, pneumologue à la Cleveland Clinic. Il a ajouté qu’une étude sur le syndrome respiratoire aigu sévère, un autre coronavirus, publiée dans la revue Chest, a révélé qu’environ 59% des survivants n’avaient aucune insuffisance pulmonaire après un an, tandis qu’un tiers présentaient encore des anomalies pulmonaires, qu’il a décrites comme «bénignes . »

Au cours de la pandémie de cette année, peu de patients ont souffert de lésions pulmonaires si graves qu’ils ont dû subir une greffe de poumon, encore rare dans le monde. Mais ce nombre pourrait augmenter car les poumons de certains patients ne s’amélioreront pas suffisamment, a déclaré le Dr Sadia Shah, pneumologue à la clinique Mayo de Jacksonville, en Floride.

Lors d’une récente réunion de la European Respiratory Society, les médecins ont présenté les premiers résultats de quelques petites études qui ont offert une lueur d’espoir, indiquant que dans au moins certains cas, les poumons des patients montrent des signes de récupération, en particulier avec des soins intensifs et de l’exercice.

Yara Al Chikhanie, étudiante au doctorat en physiopathologie pulmonaire à Dieulefit Santé, a cité l’étude de rééducation de la clinique portant sur 19 patients lors de la séance.

Pour les patients alités ou intubés dans des unités de soins intensifs pendant des semaines, la capacité de respirer par eux-mêmes était altérée. Leurs muscles, y compris le diaphragme – le principal muscle respiratoire qui pousse les organes abdominaux vers le bas pour que les poumons puissent se dilater – s’étaient affaiblis.

«Ils ont passé des mois au lit et ont perdu leurs capacités musculaires et respiratoires», a expliqué Al Chikhanie.

«Il semble que la plupart de ces patients plus graves se rétablissent d’une grave lésion pulmonaire», a déclaré le Dr Frederic Hérengt, qui a supervisé l’étude à Dieulefit Santé.

Des études à plus long terme doivent encore être menées pour évaluer le potentiel d’effets permanents.

Les médecins de la Clinique universitaire de médecine interne d’Innsbruck, en Autriche, ont observé des améliorations similaires chez leurs 86 patients, qui étaient également dans la catégorie durement touchée et ont enduré de longs séjours à l’hôpital et aux soins intensifs.

Même après la rééducation, beaucoup toussaient encore et étaient essoufflés en rentrant chez eux, équipés d’instructions d’exercice et d’appareils respiratoires – de petits tubes en plastique peu coûteux qui en nécessitent un pour inspirer et expirer avec force.

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Mais comme ils sont revenus pour des examens des semaines plus tard, leurs tomodensitogrammes ont montré une amélioration, ont déclaré les médecins. Les liquides s’échappaient de leurs poumons et les lésions de verre blanc souvent observées dans la pneumonie COVID diminuaient, parfois disparaissaient et parfois ne se voyaient que sous forme de fines bandes blanches.

«Il y a des signes de dommages réversibles», a déclaré le Dr Thomas Sonnweber, qui a mené l’étude avec ses collègues le Dr Judith Löffler-Ragg et le Dr Ivan Tancevski. Au moment où les patients sont sortis de l’hôpital, 88% avaient des lésions pulmonaires, mais 12 semaines plus tard, seulement 56% en avaient.

Leurs symptômes se sont également améliorés. Ils toussaient moins, respiraient et marchaient plus facilement, dans certains cas avec une endurance nettement améliorée.

«Nous avons vu des patients qui sont allés en fauteuil roulant à la rééducation mais ils recommencent à marcher», a déclaré Löffler-Ragg. Elle a cité un cas particulier d’un homme âgé qui avait besoin d’oxygène avant sa rééducation, mais qui monte maintenant les escaliers jusqu’à son appartement au quatrième étage avec seulement un léger essoufflement. «Malgré ses 78 ans, malgré la pneumonie COVID, il peut gérer cela», dit-elle.

Aucune des deux études n’a été évaluée par des pairs ou publiée dans une revue scientifique. Mais l’amélioration des patients était encourageante pour les autres qui traitaient des patients.

Nos poumons ont de bons mécanismes de guérison interne, a déclaré le Dr Panagis Galiatsatos, professeur adjoint spécialisé dans les soins pulmonaires et critiques au Johns Hopkins Bayview Medical Center à Baltimore.

L’infection laisse derrière elle un désordre de cellules mortes, de tissus et de liquides endommagés, causés par le coronavirus et la réponse trop zélée du système immunitaire qui se produit souvent chez les patients COVID. Mais une fois l’infection disparue, les poumons commencent à se reconstruire, en utilisant des cellules spécialisées consacrées à la guérison.

«Ils créent de nouvelles cellules pour remplacer les malades», a déclaré Galiatsatos. «Il existe également d’autres cellules qui essaient non seulement de créer de nouvelles cellules, mais également de promouvoir l’architecture des poumons – non seulement en la recréant, mais en la recréant pour qu’elle ressemble exactement à ce qu’elle était auparavant.»

Lorsque ce n’est pas possible, des cicatrices se forment et certaines peuvent devenir permanentes, mais cela sert également un objectif. Les poumons savent que la zone cicatrisée ne peut pas effectuer d’échange d’oxygène, ils n’y enverront donc pas de sang. «Cela s’appelle un shunt», a déclaré Galiatsatos, ajoutant que les poumons s’adapteront. «Ils vont envoyer le sang vers les parties les plus saines.» La respiration et les exercices physiques peuvent faciliter cette récupération.

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Les médecins ne savent pas encore combien de temps il faudra aux patients pour retrouver leur force et leur endurance pré-COVID. Dans le cas du syndrome de détresse respiratoire aiguë ou ARDS, qui a été causé par d’autres virus et présente des similitudes avec le COVID-19, le rétablissement complet peut prendre plus d’un an, mais il n’existe pas encore de statistiques de ce type pour le COVID.

Cependant, plus tôt les patients commencent leur rééducation, plus vite ils commencent à rebondir, ce qui peut être une autre raison pour les médecins de les retirer plus tôt du ventilateur, a déclaré Al Chikhanie. Cela peut être possible, d’autant plus que les scientifiques comprennent comment mieux gérer la phase d’infection aiguë.

Certaines personnes qui ont passé une longue période en réanimation peuvent récupérer, même si elles auront besoin de beaucoup d’aide et de persévérance. «Restez actif, bougez et marchez dans la maison, montez et descendez les escaliers», a déclaré Al Chikhanie.

Mais la recherche est encore très naissante pour trouver les meilleures thérapies pour aider les survivants du COVID à restaurer leur force et leur capacité pulmonaire. «Nous avons vraiment besoin de quelques années de données, il est bien trop tôt pour que nous ayons les données sur cette pandémie», a déclaré Abunasser de la Cleveland Clinic.

Lina Zeldovich vers 2020 The New York Times Company

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