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Les éléments constitutifs du langage ont évolué avant que les humains ne se séparent des chimpanzés et des singes

Les éléments Constitutifs Du Langage Ont évolué Avant Que Les

Les éléments constitutifs du langage humain existaient il y a au moins 40 millions d’années, bien avant l’évolution des humains, ont découvert les scientifiques.

Les chercheurs ont récemment découvert que le dernier ancêtre partagé de l’humanité avec les grands singes et les singes – nos plus proches parents primates – avait développé la capacité de détecter les relations entre les groupes de sons, une compétence fondamentale pour comprendre le langage, selon la nouvelle étude.

Structurellement, la langue est composée de phrases, et dans une phrase, chaque mot a un sens. Mais le sens vient aussi de la grammaire, ou de la façon dont les mots sont disposés. Être capable de reconnaître et d’interpréter les relations entre les phrases d’une phrase est une partie importante de la façon dont notre cerveau traite le langage.

Pour explorer les origines de cette capacité, les chercheurs ont créé un «langage» original de tonalités audio dans six catégories acoustiques, regroupant les tonalités pour former des «phrases». Ils ont ensuite testé des humains, des marmousets et des chimpanzés pour voir si les trois groupes pouvaient reconnaître quand la structure d’une «phrase» était incorrecte, et les scientifiques ont trouvé des «similitudes notables» dans toutes les réponses des sujets primates, selon une nouvelle étude.

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Dans les langues humaines, des groupes de mots dans une phrase peuvent être connectés même s’ils ne sont pas juste à côté les uns des autres – une relation connue sous le nom de dépendance non adjacente. Par exemple, dans l’expression «Le chien qui a mordu le chat s’est enfui», l’acte de s’enfuir est lié au «chien» et non au «chat».

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Pour l’étude, les chercheurs ont composé des sons générés par ordinateur qui pouvaient être combinés en séquences, comme des phrases dans une phrase.

« Bien sûr, ces sons n’ont aucun sens », a déclaré l’auteur principal de l’étude, Stuart Watson, chercheur postdoctoral au Département de linguistique comparée de l’Université de Zurich en Suisse.

«Mais le fait que le son ‘A’ se produise toujours dans les mêmes séquences que le son ‘B’ leur a donné une sorte de relation que l’on pourrait commencer à comparer avec la syntaxe», a déclaré Watson à 45Secondes.fr dans un courriel. Les chercheurs ont alors familiarisé 24 humains, 17 chimpanzés et 16 marmousets avec ces séquences de «grammaire artificielle»; ensuite, ils ont enregistré les réponses des sujets à la grammaire qui enfreignaient les règles établies.

Pour les participants non humains, « nous les avons exposés aux sons pendant cinq heures, réparties sur une semaine, avant de tester s’ils avaient appris quelque chose », a déclaré Watson.

Reconnaître les règles

Des expériences antérieures avaient établi que les singes, qui divergeaient de notre dernier ancêtre commun il y a environ 40 millions d’années, pouvaient reconnaître ces violations grammaticales, ont rapporté les auteurs de l’étude. Les chimpanzés et les humains ont divergé plus récemment, il y a seulement 5 à 6 millions d’années. En testant des chimpanzés ainsi que des humains et des marmousets, un type de singe de l’Ancien Monde, les scientifiques espéraient savoir si cette capacité cognitive provenait d’un ancêtre commun – auquel cas elle serait partagée par les trois groupes de primates – ou si elle n’apparaissait que chez les singes et les humains en raison d’une évolution convergente, dans laquelle des traits similaires évoluent indépendamment chez différentes espèces.

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Les auteurs de l’étude ont constaté que tous les groupes étaient capables non seulement de reconnaître les règles de la nouvelle «langue», mais aussi de repérer quand ces règles étaient renversées. Pour les chimpanzés et les marmousets, cela signifiait que lorsqu’ils entendaient des séquences audio qui enfreignaient les règles, ils passaient plus de temps à regarder vers les orateurs que lorsque la grammaire des «phrases» était correcte. Cela suggère que la capacité cognitive à traiter les dépendances non adjacentes dans le langage était en place il y a au moins 40 millions d’années, lorsque les humains, les singes et les singes partageaient pour la dernière fois un ancêtre commun et avant que le langage lui-même n’ait évolué.

Cependant, un certain nombre de questions subsistent, a déclaré Watson.

« Si les primates ont l’intelligence nécessaire pour traiter ces séquences acoustiques complexes, pourquoi ne produisent-ils pas des structures de complexité similaire dans leur propre système de communication? » Watson a demandé. Peut-être que dans cet aspect du développement du langage, les humains sont uniques parmi les primates, a-t-il expliqué.

Cependant, il est également possible que d’autres primates possèdent ces capacités pour communiquer entre eux, « et nous ne les avons tout simplement pas encore identifiés », a déclaré Watson.

Les résultats ont été publiés en ligne le 21 octobre dans la revue Science Advances.

Publié à l’origine sur 45Secondes.fr.

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