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Les Chinois font de la station spatiale leur nouveau foyer

Aujourd’hui, trois astronautes chinois (18) ont commencé à s’installer dans la nouvelle station spatiale chinoise, après être arrivés jeudi (17) lors d’un lancement réussi qui a marqué une nouvelle étape dans l’ambitieux programme spatial du pays.

Le vaisseau spatial Shenzhou-12 s’est amarré à la station spatiale chinoise environ six heures après avoir quitté le centre de lancement de Jiuquan au bord du désert de Gobi, dans le nord-ouest de la Chine.

Environ trois heures plus tard, le commandant Nie Haisheng, suivi de Liu Boming et de la recrue Tang Hongbo, a ouvert les écoutilles et a flotté dans le module résidentiel de la station Tianhe-1.

Des photos publiées par la Chine montrent des astronautes déballant du matériel et saluant le public sur Terre.

« C’est la première fois que les Chinois entrent dans leur propre station spatiale », a déclaré dans la soirée la chaîne de télévision publique CCTV.

Avec l’opération d’hier, la Chine a porté à 14 le nombre d’astronautes qu’elle a lancés dans l’espace depuis la première fois en 2003, ce qui en fait le troisième pays à le faire, après l’ex-Union soviétique et les États-Unis.

Bien que les contacts entre le programme spatial chinois et l’agence spatiale américaine soient restreints par le gouvernement américain, l’administrateur de la NASA, Bill Nelson, a félicité la Chine pour un lancement réussi. « J’attends avec impatience les découvertes scientifiques qui viendront », a-t-il déclaré dans le message.

La mission est la troisième des 11 missions prévues au cours de l’année prochaine pour relier le Tianhe-1 à deux modules de laboratoire et répartir les équipes et les fournitures.

L’équipage actuel réalisera des expériences scientifiques, des travaux de maintenance, des sorties extravéhiculaires et préparera l’installation de deux modules supplémentaires.

Un nouvel équipage et des fournitures seront expédiés dans trois mois. Chaque équipage aura trois éléments, avec une capacité de six à la station, au moment du changement d’équipage. Deux des anciens astronautes chinois étaient des femmes, et les futurs équipages de la station les incluront, selon l’agence spatiale chinoise.

Environ une demi-douzaine d’ajustements ont aidé à aligner le navire pour s’amarrer avec le module Tianhe-1, ou Celestial Harmony.

Le temps de trajet a diminué par rapport aux deux jours nécessaires pour atteindre les premières stations spatiales expérimentales de la Chine, le résultat de « beaucoup d’avancées et d’innovations », a déclaré le chef adjoint de la mission Gao Xu à la chaîne de télévision publique CCTV. « De cette façon, les astronautes peuvent se reposer dans l’espace », a-t-il déclaré.

D’autres améliorations incluent une augmentation du nombre de systèmes automatisés et télécommandés, ce qui devrait « réduire considérablement la pression sur les astronautes », a-t-il ajouté.

Des responsables chinois ont également déclaré que des étrangers pourraient rejoindre les futures équipes de la station, une fois les installations terminées l’année prochaine.

Le programme spatial chinois, qui comprend également l’exploration du système solaire avec des engins spatiaux robotiques, a été une grande source de fierté nationale, illustrant l’ascension du pays au rang de deuxième économie mondiale au cours des quatre dernières décennies.

Le mois dernier, le pays a posé une sonde sur Mars, qui a transporté un rover pour effectuer diverses tâches, principalement à la recherche d’eau gelée, qui pourrait fournir des signes de vie ancienne sur la planète rouge.

Auparavant, la Chine avait posé une sonde et un autre sur la face cachée de la Lune. Le pays a également apporté les premiers échantillons lunaires du programme spatial depuis les années 1970, et les responsables disent vouloir envoyer des astronautes chinois sur la Lune et éventuellement y construire un base pour la recherche.

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