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Le vol des ptérosaures: comment l’évolution a pris des flyers maladroits et inefficaces et les a transformés en machines aéronautiques presque parfaites

Le vol des ptérosaures: comment l'évolution a pris des flyers maladroits et inefficaces et les a transformés en machines aéronautiques presque parfaites

En 852, Abbás Ibn Firnás, le brillant homme de Ronda qui avait créé le sablier andalou, qui avait appris à facetter le cristal de roche et qui avait conçu une sphère armillaire très avancée pour lire les corps célestes, a décidé de sauter de la plus haute tour de Cordoue. Mais il ne l’a pas fait sans plus, ne pensez pas qu’il était un imbécile perdu. Il l’a fait en attachant une bâche autour de sa taille.

Cela faisait très mal; mais il n’a pas subi de blessures graves et, précisément pour cette raison, il est souvent considéré comme le créateur du premier parachute. Nous ne savons pas si, à la suite du coup dur de l’expérience, Firnás passa le reste de ses jours obsédé par le vol. Au cours des deux décennies suivantes, il analysa minutieusement le vol des oiseaux et à 65 ans, il fit construire des ailes en bois recouvertes de soie. Il s’est précipité dans le vide avec eux, a volé pendant une poignée de secondes et s’est cassé les deux jambes.

La mort l’a rattrapé deux ans plus tard alors qu’il concevait une queue pour perfectionner son prototype et, à cause de son obsession, je veux penser qu’il aurait trouvé fascinant de savoir qu’il y a 65 millions d’années il y avait des êtres vivants mesurant jusqu’à 20 mètres volant dans les airs. . Bien sûr, immédiatement après avoir entendu parler du Quetzalcoatlus aurait demandé: “Mais comment l’ont-ils obtenu?

Et la vérité est que depuis longtemps la question de savoir comment les ptérosaures ont évolué a été devinée. Pendant des décennies dans les archives fossiles, ces proches cousins ​​des dinosaures apparaissaient déjà comme des êtres presque parfaitement formés. Maintenant, Chris Venditti et ses collègues ont réussi à clarifier comment ils l’ont fait, comment ils sont devenus ce qu’ils étaient.

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La première fois que nous volons

Venditti et son équipe ont utilisé de nouvelles méthodes statistiques, des modèles biophysiques et des informations récentes tirées des archives fossiles pour voir comment la sélection naturelle a agi en augmentant constamment l’efficacité du vol chez ces animaux, depuis leur origine jusqu’à leur extinction. Autrement dit, «l’évolution» a pris des aviateurs maladroits et inefficaces qui ne pouvaient pas parcourir de grandes distances et les ont transformés en des aviateurs très pointus capables de rester longtemps dans le ciel.

Un détail curieux est que ce n’était pas toujours le cas avec tous les ptérosaures. La capacité des azdarcoïdes à voler a été une question vivement débattue en raison de leurs diverses adaptations qui suggèrent un mode de vie plus terrestre. Selon les auteurs, bien que les azdarcoïdes puissent voler, leurs données indiquent que leurs performances de vol n’ont pas augmenté avec le temps; c’est-à-dire qu’ils suggèrent que l’efficacité des vols n’était pas trop importante pour eux.

Au niveau scientifique, l’étude fournit une méthodologie qui fournit un programme d’étude des changements fonctionnels et énergétiques à travers le temps géologique. 150 millions d’années, dans ce cas. Une méthodologie capable d’approfondir les rebondissements des archives fossiles et nous permet de confirmer que, comme le disait Dobzhansky, “en biologie, rien n’a de sens sauf à la lumière de l’évolution”

Image | Mark Witton

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