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Le sperme vieux de 100 millions d’années est le plus ancien jamais trouvé. Et c’est géant.

Le plus ancien sperme connu au monde a été découvert, enfermé dans un morceau d’ambre qui s’est solidifié lorsque des mastodontes aiment Spinosaurus dominé la Terre.

Le sperme géant provient d’une créature beaucoup plus minuscule que le dentifrice Spinosaurus: un ostracode, un crustacé qui ressemble à une crevette se déguisant en palourde pour Halloween. Connus familièrement sous le nom de «crevettes de semence», les ostracodes ne poussent généralement que quelques dixièmes de pouce de long. Leurs corps sont protégés par une coquille bivalve, d’où font parfois saillie de minuscules appendices ressemblant à des crabes.

Il existe des milliers d’espèces d’ostracodes en vie aujourd’hui, et beaucoup d’entre elles possèdent des spermatozoïdes géants, dont le plus long se déroule à 11,8 millimètres (0,46 pouce), bien plus long que l’animal qui le produit. Maintenant, les scientifiques ont trouvé un exemple de cet énorme sperme dans un ostracode du Crétacé, il y a 100 millions d’années. C’est le plus ancien exemple sans ambiguïté de tout sperme animal de 50 millions d’années.

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Seuls quelques ostracodes de la pièce d'ambre ont pu être étudiés en microscopie optique, comme cet individu de la nouvelle espèce Myanmarcypris hui.  Ses antennes s'étendent de la coquille bivalve.

Seuls quelques ostracodes de la pièce d’ambre ont pu être étudiés en microscopie optique, comme cet individu de la nouvelle espèce Myanmarcypris hui. Ses antennes s’étendent de la coquille bivalve. (Crédit d’image: He Wang & Xiangdong Zhao)

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Les scientifiques ont découvert que trente-neuf crustacés ostracodes étaient piégés dans ce minuscule morceau d'ambre du Crétacé trouvé au Myanmar.

Les scientifiques ont découvert que 39 crustacés ostracodes étaient piégés dans ce minuscule morceau d’ambre du Crétacé trouvé au Myanmar. (Crédit d’image: He Wang & Xiangdong Zhao)

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Ici, reconstitutions d'une femelle du crustacé ostracode du Crétacé Myanmarcypris hui.  En haut à gauche: les extrémités des deux paires d'antennes peuvent être vues s'étendant de l'avant de la coquille bivalve fortement ornée.  En haut à droite: à l'intérieur de la coquille (maintenant transparente) certains des appendices peuvent être vus, ainsi que les œufs (verts) et les réceptacles de sperme (violet).  En bas à droite: reconstruction des réceptacles de spermatozoïdes appariés.  En bas à gauche: un des réceptacles à sperme plus en détail, rempli de spermatozoïdes géants filamenteux.

Ici, reconstitutions d’une femelle du crustacé ostracode du Crétacé Myanmarcypris hui. En haut à gauche: les extrémités des deux paires d’antennes peuvent être vues s’étendant de l’avant de la coquille bivalve fortement ornée. En haut à droite: à l’intérieur de la coquille (maintenant transparente) certains des appendices peuvent être vus, ainsi que les œufs (verts) et les réceptacles de sperme (violet). En bas à droite: reconstruction des récipients à spermatozoïdes appariés. En bas à gauche: un des réceptacles à spermatozoïdes plus en détail, rempli de spermatozoïdes géants filamenteux. (Crédit d’image: He Wang)

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Une reconstruction d'un mâle du crustacé ostracode du Crétacé Myanmarcypris hui.  Les antennes appariées - typiques des crustacés - s'étendent de la coquille bivalve fortement ornée.

Une reconstruction d’un mâle du crustacé ostracode du Crétacé Myanmarcypris hui. Les antennes jumelées – typiques des crustacés – s’étendent de la coquille bivalve fortement ornée. (Crédit d’image: Renate Matzke-Karasz)

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Les scientifiques ont découvert que trente-neuf crustacés ostracodes étaient piégés dans ce minuscule morceau d'ambre du Crétacé trouvé au Myanmar.

Cette reconstruction montre l’un des organes de stockage du sperme (réceptacles séminaux) d’une femelle du crustacé ostracode Myanmarcypris hui. (Crédit d’image: He Wang & Xiangdong Zhao)

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Reconstruction de l'artiste du crustacé ostracode du Crétacé Myanmarcypris hui mâle (à droite) et femelle (à gauche) pendant l'accouplement.

La reconstruction de cet artiste montre le crustacé ostracode du Crétacé Myanmarcypris hui mâle (à droite) et femelle (à gauche) pendant l’accouplement. (Crédit d’image: Dinghua Yang)

Le sperme a été trouvé à l’intérieur d’un disque d’ambre de la taille d’un timbre-poste dans une mine du nord du Myanmar. Dans cette petite goutte de résine d’arbre se trouvaient 39 ostracodes, dont 31 appartiennent à une espèce inédite maintenant appelée Myanmarcypris hui. Les individus ont une longueur de seulement 0,02 pouce (0,59 millimètre).

Le plus excitant, cependant, était ce que les chercheurs ont trouvé chez une femme adulte M. hui. Les tissus mous de la femelle ont été préservés, y compris quatre petits œufs (chacun seulement 50 micromètres de diamètre, moins que le diamètre d’un cheveu humain) et une masse de quelque chose qui ressemblait à des spaghettis dans les réceptacles séminaux de la femelle.

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He Wang, paléontologue et chercheur postdoctoral à l’Académie chinoise des sciences, a utilisé la tomodensitométrie pour reconstruire une image en trois dimensions de cette masse et l’a envoyée à Renate Matzke-Karasz, une experte en ostracodes et paléontologue à l’Université Ludwig Maximilian de Munich.

« Je l’ai immédiatement félicité pour avoir reconstitué le plus ancien sperme animal », a déclaré Matzke-Karasz à 45secondes.fr.

Wang, Matzke-Karasz et leurs collègues estiment que chaque sperme mesurait 200 micromètres de long. Ils ont publié leurs résultats aujourd’hui (16 septembre) dans la revue Proceedings of the Royal Academy B.

L’évolution du sperme géant

Avant cette découverte, le plus ancien sperme animal confirmé datait d’il y a environ 50 millions d’années. Il a été trouvé dans un cocon de vers de l’Antarctique. Le plus ancien sperme d’ostracode trouvé avant cette découverte ne date que de 17 millions d’années (bien qu’il fût le plus ancien spermatozoïde enregistré lors de sa première découverte).

La découverte de spermatozoïdes géants datant de 100 millions d’années est passionnante, a déclaré Matzke-Karasz, car les spermatozoïdes géants sont un moyen de reproduction énergivore. Ils nécessitent beaucoup d’énergie à faire et beaucoup d’espace au sein de l’animal consacré à l’appareil reproducteur. L’accouplement prend également beaucoup de temps lorsque des spermatozoïdes géants sont impliqués, a déclaré Matzke-Karasz.

«Vous pourriez penser que cela n’a pas de sens du point de vue de l’évolution», dit-elle. « Mais chez les ostracodes, cela semblait fonctionner pendant plus de 100 millions d’années. »

Il n’y a qu’une vingtaine d’exemples de tissus mous d’ostracodes préservés par fossilisation, a déclaré Matzke-Karasz. Il était surprenant de trouver ces animaux aquatiques dans de la résine végétale fossilisée, donc l’étape suivante consiste à rechercher d’autres spécimens d’ambre d’autres périodes qui pourraient contenir des ostracodes.

Publié à l’origine sur 45secondes.fr.

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