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Le rover Perseverance de la NASA SuperCam a collecté ses premiers échantillons sur Mars

Le paquet d’instruments connu sous le nom de SuperCam à bord du rover Perseverance Mars a collecté ses premiers échantillons à la recherche de la vie passée sur la planète rouge, ont déclaré mercredi des scientifiques de la mission. Le retour sur Terre des roches et des sols qu’elle récupère dans des années « donnera aux scientifiques le Saint Graal de l’exploration planétaire », Jean-Yves le Gall, président du CNES, qui a principalement construit l’observatoire mobile. , a commenté via une diffusion YouTube. Ces « morceaux de Mars », a-t-il dit, peuvent « enfin répondre à cette question fascinante et fondamentale: y a-t-il déjà eu de la vie ailleurs que sur Terre? »

  Le rover Perseverance de la NASA SuperCam embarqué a collecté ses premiers échantillons sur Mars

Le rover Perseverance est placé sur le sol martien par le skycrane Crédit image: NASA / JPL-Caltech

Après sept mois dans l’espace, le rover Perseverance de la NASA s’est doucement posé sur le sol martien le mois dernier et a renvoyé des images en noir et blanc révélant les champs rocheux du cratère Jezero, juste au nord de l’équateur de Mars.

«Le composant essentiel de cette mission d’astrobiologie est SuperCam», a déclaré Thomas Zurbuchen, directeur adjoint de la direction des missions scientifiques de la NASA.

Monté sur le mât du rover, le gadget de la taille d’une boîte à chaussures est rempli de spectromètres, d’un laser et d’un appareil d’enregistrement audio pour analyser la chimie, la minéralogie et la composition moléculaire de la célèbre surface rouge de Mars.

Le laser de SuperCam peut zapper des objets plus petits qu’une pointe de crayon jusqu’à sept mètres (20 pieds) et permet l’observation de points hors de la portée du bras robotique du rover.

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«Le laser est uniquement capable d’éliminer à distance la poussière de surface, donnant à tous ses instruments une vision claire des cibles», a déclaré Roger Wiens, ingénieur au Los Alamos National Laboratory (LANL) et chercheur principal de SuperCam.

La mission a subi un grave accident avant le décollage, a révélé Scott Robinson de LANL, qui a déclaré que plus de 500 ingénieurs et scientifiques avaient contribué au projet.

«L’optique du mât a été détruite dans un accident bizarre quatre mois seulement avant la livraison», a-t-il expliqué. « L’équipe s’est empressée de rassembler des pièces de rechange pour reconstruire le télescope à partir de zéro. »

L’accident s’est avéré être une bénédiction déguisée.

Un accident bizarre

En remontant l’unité, les ingénieurs ont découvert ce que Robinson a décrit comme un défaut « de type Hubble » dans le rétroviseur d’origine.

Peu de temps après le lancement du télescope spatial Hubble en 1990, les opérateurs se sont rendu compte que le miroir principal de l’observatoire avait une aberration – corrigée plus tard – qui affectait la clarté des images.

Les scientifiques pensent qu’il y a environ 3,5 milliards d’années, le cratère dans lequel la Persévérance a atterri abritait une rivière qui se déversait dans un lac profond, déposant des sédiments dans un delta en forme d’éventail.

Le rover est chargé de collecter plus de deux douzaines d’échantillons de roche et de sol dans des tubes scellés, qui seront renvoyés sur Terre dans les années 2030 pour analyse.

De la taille et du poids d’un SUV, Perseverance est équipé d’un bras robotique de deux mètres (sept pieds), de 19 caméras, de deux microphones ainsi que d’autres instruments de pointe.

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Un petit drone d’hélicoptère niché sous son ventre tentera le premier vol propulsé sur une autre planète dans quelques semaines.

Un instrument à bord est conçu pour produire de l’oxygène à partir de l’atmosphère principalement de dioxyde de carbone de Mars, ce qui faciliterait grandement l’habitation humaine.

Perseverance est le cinquième rover à poser des roues sur Mars, tous de la NASA. L’exploit a été accompli pour la première fois en 1997.

Sa mission principale dure un peu plus de deux ans, mais le rover pourrait rester opérationnel bien au-delà.

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