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Le rover Perseverance a enregistré le premier son laser sur Mars. C’est un «claquement! pas un banc!

Notre liste croissante de sons sur Mars comprend désormais des lasers.

De la NASA Rover de persévérance a commencé à utiliser son instrument SuperCam rock-zapping sur la planète rouge, ont annoncé les membres de l’équipe de mission aujourd’hui (10 mars). La SuperCam est équipée d’un microphone, qui a capté le doux souffle du vent martien ainsi que les claquements pas si doux générés par le laser lorsqu’il frappe une cible rocheuse.

«Ces enregistrements ont démontré que notre micro fonctionne non seulement bien, mais que nous avons également un signal de très haute qualité pour nos études scientifiques», a déclaré Naomi Murdoch, membre de l’équipe SuperCam, chercheuse à l’Institut Supérieur de l’Aéronautique et de l’Institut Supérieur. Espace à Toulouse, France, a déclaré lors d’une webdiffusion en direct aujourd’hui.

« Dans l’équipe SuperCam, nous sommes extrêmement enthousiasmés par les perspectives et les études scientifiques que nous allons pouvoir faire avec les données du microphone », a déclaré Murdoch.

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Cette image montre une vue rapprochée de la cible rocheuse nommée « Máaz » de l’instrument SuperCam sur le rover Perseverance Mars de la NASA. Elle a été prise par le Remote Micro-Imager de SuperCam le 2 mars 2021. «Máaz» signifie Mars en langue Navajo. (Crédit d’image: NASA / JPL-Caltech / LANL / CNES / CNRS)

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La Persévérance de la taille d’une voiture, la pièce maîtresse de la mission Mars 2020 de 2,7 milliards de dollars de la NASA, a atterri sur le sol du cratère Jezero le 18 février. Les principales tâches du rover consistent à rechercher des signes de vie ancienne dans le Jezero de 45 kilomètres de large, qui abritait un lac profond et un delta de rivière il y a des milliards d’années, et à collecter des dizaines d’échantillons pour un retour futur sur Terre.

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SuperCam, qui repose sur le mât en forme de tête de Perseverance, est l’un des sept instruments scientifiques que le rover utilisera pour effectuer ce travail hors du monde. SuperCam tire un laser sur des cibles jusqu’à 7 mètres de distance, générant un nuage de roche vaporisée, dont la composition peut être déterminée par les caméras et les spectromètres de l’instrument.

Comme Murdoch et ses collègues l’ont annoncé aujourd’hui, un tel zapping a déjà commencé. SuperCam a tiré sur une cible nommée Máaz, le mot Navajo pour Mars, le 2 mars (Perseverance explore une partie de Jezero que l’équipe a surnommée Canyon de Chelly, après un monument national sur la terre Navajo dans le nord-est de l’Arizona.)

Les observations de SuperCam ont permis à l’équipe de déterminer que Máaz a une composition basaltique. Les basaltes sont des roches ignées ou volcaniques communes sur Mars et sur Terre. Mais on ne sait pas pour le moment si Máaz lui-même est volcanique, a déclaré Roger Wiens, chercheur principal de SuperCam, du Laboratoire national de Los Alamos, une installation du Département américain de l’énergie au Nouveau-Mexique.

Il est également possible que Máaz « soit une roche sédimentaire composée de grains ignés qui ont été emportés en aval dans le lac Jezero et cimentés ensemble », a déclaré Wiens lors de la mise à jour d’aujourd’hui.

Le micro SuperCam a enregistré l’audio du vent martien pendant les premiers jours de Perseverance sur Mars, a annoncé l’équipe instrumentale aujourd’hui. Le microphone a également capturé les innombrables clichés à tir rapide de l’œuvre de Máaz, qui provenaient d’ondes de choc générées par la chaleur et les vibrations de la vaporisation de la roche.

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Un tel audio sera très utile à l’équipe SuperCam, a déclaré Murdoch. Par exemple, les détails des clichés révéleront la dureté de chaque cible de roche, un détail qui ne peut pas être déterminé à partir de la composition seule. (La craie et le marbre ont la même composition chimique, comme l’a souligné Murdoch.)

Les enregistrements SuperCam aideront également l’équipe Perseverance à garder un œil sur le rover et ses différents sous-systèmes et permettront aux chercheurs de mieux comprendre la mince atmosphère martienne dominée par le dioxyde de carbone, a déclaré Murdoch.

La persévérance porte un autre microphone également – une caméra intégrée à son système de caméra d’entrée, de descente et d’atterrissage (EDL). Le micro EDL n’a pas enregistré de son pendant le touché des «sept minutes de terreur» du rover le 18 février, mais il a capturé l’audio sur la surface martienne.

Ces deux microphones sont les premiers à enregistrer un véritable son sur Mars. Et ils peuvent travailler ensemble à un moment donné; les membres de l’équipe de mission ont discuté de la possibilité de utilisation simultanée des deux micros pour capturer le son stéréo sur la planète rouge.

La persévérance n’a pas encore véritablement commencé son travail scientifique. La première grande tâche du rover consiste à trouver un aérodrome approprié pour l’hélicoptère du rover, un 4 lb. (1,8 kilogrammes) artisanat nommé Ingenuity, pour effectuer ses vols de démonstration technologique.

La persévérance tentera de documenter les incursions d’Ingenuity dans le ciel martien. Et cela pourrait même être une extravagance multimédia: il est possible qu’un ou les deux micros puissent capturer les sons des rotors d’Ingenuity qui tournent dans l’air mince martien, ont déclaré les membres de l’équipe de mission.

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Mike Wall est l’auteur de « Là-bas« (Grand Central Publishing, 2018; illustré par Karl Tate), un livre sur la recherche de la vie extraterrestre. Suivez-le sur Twitter @michaeldwall. Suivez-nous sur Twitter @Spacedotcom ou Facebook.

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