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Le prix Nobel de médecine est décerné aux découvreurs de l’hépatite C

Trois scientifiques ont remporté le prix Nobel de physiologie ou de médecine 2020 pour leur découverte de l’hépatite C, un virus transmis par le sang qui peut provoquer une inflammation chronique du foie, entraînant de graves cicatrices et un cancer.

Les chercheurs Harvey Alter, Michael Houghton et Charles Rice « ont fait des découvertes fondamentales qui ont conduit à l’identification d’un nouveau virus, le virus de l’hépatite C », a écrit le Comité Nobel dans un communiqué. Deux autres formes d’hépatite virale – les hépatites A et B – avaient déjà été découvertes à l’époque, mais la plupart des cas d’hépatite chronique restaient inexpliqués, ont-ils noté.

« La découverte du virus de l’hépatite C a révélé la cause des cas restants d’hépatite chronique et a rendu possible des analyses de sang et de nouveaux médicaments qui ont sauvé des millions de vies », a écrit le comité. Le travail primé des scientifiques a eu lieu entre les années 1970 et 1990 et a permis aux médecins de dépister le virus dans le sang des patients et de guérir de nombreuses maladies, a rapporté Science Magazine.

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Le mot «hépatite» dérive des mots grecs pour «foie» et «inflammation», et en plus des virus de l’hépatite, la maladie peut résulter de la consommation d’alcool et de drogues, d’infections bactériennes, de parasites et de maladies auto-immunes où le système immunitaire attaque le foie , 45secondes.fr a déjà rapporté. Les hépatites A et E provoquent généralement des maladies à court terme et sont transmises par des aliments ou de l’eau contaminés par des matières fécales. Les hépatites B et C, en revanche, peuvent entraîner des infections chroniques et sont transmises par le sang et d’autres liquides organiques.

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Le médecin et généticien Baruch Blumberg a remporté le prix Nobel de physiologie ou de médecine en 1976 pour avoir identifié pour la première fois l’hépatite B, une découverte qui a conduit à la fois à des tests de diagnostic du virus et à un vaccin réussi, a écrit le comité. Cependant, même après cette découverte, de nombreux cas d’hépatite chronique ont continué à apparaître chez les patients ayant reçu des transfusions sanguines, laissant entendre qu’un deuxième virus transmissible par le sang pourrait également provoquer la maladie.

Alter a découvert que la maladie, qu’il a appelée hépatite «non A, non B», pouvait être transmise des humains aux chimpanzés par le sang et avait les caractéristiques d’un virus. Houghton a ensuite mené des travaux pour cloner le virus et l’a nommé hépatite C. Rice a examiné le matériel génétique du virus, connu sous le nom d’ARN, et a effectué des expériences de génie génétique pour apprendre comment l’agent pathogène provoque l’hépatite chez les chimpanzés et les humains. Ces expériences ont révélé que certaines formes du virus ne provoquent pas de maladie, mais une forme «active» avec des caractéristiques génétiques spécifiques.

Collectivement, les découvertes des trois scientifiques ont conduit au développement de tests sanguins très sensibles et d’antiviraux pour l’hépatite C; les nouveaux traitements peuvent guérir environ 95% des patients atteints d’hépatite C, a rapporté Science Magazine. « Pour la première fois dans l’histoire, la maladie peut maintenant être guérie, ce qui suscite l’espoir d’éradiquer le virus de l’hépatite C de la population mondiale », a écrit le Comité Nobel.

Cela dit, environ 71 millions de personnes vivent encore avec des infections chroniques à l’hépatite C, dans le monde, et l’Organisation mondiale de la santé estime que 400 000 personnes sont mortes de la maladie en 2016, selon Science Magazine.

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Un gros problème est « d’acheminer les médicaments aux gens et aux endroits où ils en ont désespérément besoin », a déclaré John McLauchlan, professeur d’hépatite virale à l’Université de Glasgow, à l’Associated Press, notant que la maladie affecte principalement les populations pauvres et les consommateurs de drogues. .

Publié à l’origine sur 45secondes.fr.

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