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Le prix Nobel de médecine décerné à trois scientifiques pour la découverte du virus de l’hépatite C

Les Américains Harvey J. Alter et Charles M. Rice, et le scientifique britannique Michael Houghton ont reçu lundi le prix Nobel de médecine ou de physiologie pour la découverte du virus de l’hépatite C, une source majeure de maladie du foie qui touche des millions de personnes dans le monde. En annonçant le prix à Stockholm, le Comité Nobel a noté que le travail du trio avait contribué à expliquer une source majeure d’hépatite à diffusion hématogène qui ne pouvait pas être expliquée par les virus des hépatites A et B précédemment découverts. Leur travail, qui remonte aux années 1970 et 1980, a contribué à sauver des millions de vies, a déclaré le comité.

  Le prix Nobel de médecine décerné à trois scientifiques pour la découverte du virus de l'hépatite C

Les lauréats du prix Nobel de médecine. Image: AP

« Grâce à leur découverte, des tests sanguins très sensibles pour le virus sont désormais disponibles et ceux-ci ont essentiellement éliminé l’hépatite post-transfusionnelle dans de nombreuses régions du monde, améliorant considérablement la santé mondiale », a déclaré le comité.

«Leur découverte a également permis le développement rapide de médicaments antiviraux dirigés contre l’hépatite C», a-t-il ajouté. «Pour la première fois de l’histoire, la maladie peut désormais être guérie, ce qui suscite l’espoir d’éradiquer le virus de l’hépatite C de la population mondiale.»

L’Organisation mondiale de la santé estime qu’il y a plus de 70 millions de cas d’hépatite dans le monde et 400 000 décès chaque année. La maladie est chronique et une cause majeure d’inflammation du foie et de cancer.

Le prix de la médecine a revêtu une importance particulière cette année en raison de la pandémie de coronavirus, qui a souligné l’importance de la recherche médicale pour les sociétés et les économies du monde entier.

Patrick Ernfors, membre du comité Nobel, a établi un parallèle entre le prix de cette année et la précipitation actuelle de millions de scientifiques du monde entier pour lutter contre la pandémie de coronavirus.

« La première chose que vous devez faire est d’identifier le virus responsable », a-t-il déclaré aux journalistes. «Et une fois que cela a été fait, c’est en soi le point de départ pour le développement de médicaments pour traiter la maladie et aussi pour développer des vaccins contre le trouble.

«Donc, la découverte réelle, la découverte virale elle-même est un moment critique», a déclaré Enfors.

Alter est né en 1935 à New York et a effectué ses études primées aux National Institutes of Health des États-Unis à Bethesda, où il reste actif, a déclaré le comité.

Rice est née en 1952 à Sacramento, en Californie. Il a travaillé sur l’hépatite à l’Université de Washington à Saint-Louis et travaille maintenant à l’Université Rockefeller de New York.

Michael Houghton est né en Grande-Bretagne en 1950 au Royaume-Uni et a fait ses études à la Chiron Corporation en Californie avant de rejoindre l’Université de l’Alberta au Canada.

Thomas Perlmann, le secrétaire général du Comité Nobel, a déclaré qu’il avait réussi à atteindre deux des lauréats, Alter et Rice.

«J’ai dû appeler plusieurs fois avant qu’ils ne répondent», dit-il. «Ils semblaient très surpris et très, très heureux.»

Le prestigieux prix Nobel s’accompagne d’une médaille d’or et d’un prix en argent de 10 millions de couronnes suédoises (plus de 1 118 000 dollars), grâce à un legs laissé il y a 124 ans par le créateur du prix, l’inventeur suédois Alfred Nobel.

Le Comité Nobel souvent reconnaît la science fondamentale qui a jeté les bases d’applications pratiques couramment utilisées aujourd’hui.

Le prix mdecine de lundi est le premier des six prix annoncés jusqu’au 12 octobre. Les autres prix récompensent des travaux exceptionnels dans les domaines de la physique, de la chimie, de la littérature, de la paix et de l’économie.

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