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Le nouveau minimoon de la Terre pourrait être une fusée humaine lancée dans l’espace dans les années 1960

La Terre reçoit une petite nouvelle lune, mais elle a peut-être été faite par des humains.

Les astronomes du Catalina Sky Survey en Arizona ont détecté pour la première fois l’objet en février sous la forme d’un éclair de lumière traversant l’espace.

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En ce moment, il n’est pas en orbite autour de la Terre, mais à proximité. Et il va entrer en orbite terrestre pendant un certain temps en 2020 avant de repartir pour faire le tour du soleil.

L’hypothèse initiale était que ce mystérieux blip était un astéroïde. L’objet, appelé 2020 SO2 par le Jet Propulsion Laboratory, semble avoir été temporairement capturé par la gravité terrestre. La Terre a déjà capturé des «minimoons» comme celui-ci auparavant, et les scientifiques les ont repérés plusieurs fois ces dernières années. C’est une partie naturelle du mouvement de notre planète à travers l’espace.

Mais certains observateurs disent maintenant que ce minimoon pourrait ne pas être naturel après tout. Les gens l’ont construit, pensent-ils, dans les années 1960.

Il y a eu un certain désaccord sur ce point, qui a joué sur un babillard d’astronomie connu sous le nom de Minor Planet Mailing List (MPML), une communauté en ligne fréquentée par des professionnels et des amateurs.

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Le problème est que 2020 SO2 est sur une orbite autour du soleil qui correspond étroitement à celle de la Terre. Des objets comme ça tombent parfois dans la gravité terrestre et finissent en orbite pendant un petit moment. Il y a beaucoup d’astéroïdes naturels qui se comportent de cette façon, et il y a même des parties de fusées que les humains ont lancées dans l’espace qui ont des orbites similaires.

En analysant les mouvements actuels du SO2 2020 et en les extrapolant en arrière dans le temps à l’aide de simulations informatiques, les observateurs ont établi que cet objet aurait pour la dernière fois mis en orbite autour de la Terre en 1966 ou 1967. Cela pourrait signifier que 1966 ou 1967 est le moment où il a été lancé en orbite dans le première place, ou lorsque 2020 SO2 s’est approché naturellement de la Terre.

Mais distinguer les deux possibilités est délicat. Initialement, Sam Deen, un astronome amateur en Californie, a déclaré qu’aucun lancement de 1966 ou de 1967 ne correspondait au comportement de 2020 SO2, ce qui signifie que l’objet curieux était probablement naturel. (Deen a été cité par la NASA dans le passé.) Puis Paul Chodas, directeur du Center for Near Earth Object Studies de la NASA, a déclaré à CNN qu’il s’agissait probablement d’une fusée de Surveyor 2, une mission lunaire de la NASA non équipée lancée le 20 septembre 1966. L’orbite de l’objet est si similaire à celle de la Terre, a-t-il dit, qu’elle vient probablement de la Terre. D’autres sur le MPML sont d’accord.

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Un autre astronome amateur, Tony Dunn, a créé une simulation de la trajectoire de l’objet, qui le mènera très près de la Terre en décembre et à nouveau en février.

Il est possible qu’à mesure que 2020 SO2 se rapproche, des observations plus détaillées règlent la question. Mais en attendant, nous nous demandons si le mini-lune entrant de la Terre est une chose perdue depuis longtemps de cette planète, ou une roche spatiale tombant pour une courte visite.

Publié à l’origine sur 45secondes.fr.

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